Читать онлайн Игры миров бесплатно

Игры миров

Глава 1

Дарья сердито посмотрела на убегающие во тьму тоннеля пешеходного перехода крутые, обледенелые ступени. Поскользнуться и пересчитать их количество своей пятой точкой – достойное завершение сегодняшнего безумного дня.

Где-то внизу неприветливо моргнул и без того тусклый электрический свет. Ну, почему в России подземные переходы напоминают подземелья из фильмов ужасов?! Девушка принялась осторожно спускаться, держась поближе к перилам. По ее расчетам до электрички оставалось еще пять минут. Должна успеть. Слева над ухом раздался громкий возглас, прозвучало несколько нецензурных, но очень ярких эпитетов. Какой-то парень в белой куртке и огромных наушниках на голове поскользнулся, исполнил несколько замысловатых па, попытался машинально вцепиться в Дашин рукав и бесцеремонно увлек отчаянно сопротивлявшуюся девушку вниз, во тьму тоннеля. По счастью, непосредственно пересчитывал ступени сам виновник падения, а Даша более-менее благополучно приземлилась прямо на парня.

Какое-то время оба молча растерянно озирались и пытались встать, что было довольно непросто на ледяном полу и в полумраке.

– Что ж вы, девушка, меня не удержали? – Укоризненно спросил парень. Он понял, что подняться раньше ёрзавшей на нем Даши не получится, потому просто лежал, опираясь на локти. Наушники съехали на шею, лицо молодого человека было приятным, но очень злым и раздраженным.

Даша, чувствовала, как покраснела до кончиков пальцев. Медленно, изо всех сил стараясь не кряхтеть (мышцы ныли после вчерашней изнурительной тренировки), встала.

– Я честно сделала все, что могла. – Произнесла она. – Хотя вам я сочувствую…

– Я ударился головой? – Внезапно перебил девушку парень, уставившись мимо нее. Дарья проследила за его взглядом. Из полумрака, освещенные мигающим, заляпанным грязью, фонарем, приближались две высокие фигуры в длинных черных пальто с хищными бледными лицами. Но девушку смутило не то, что они выглядели, словно близнецы, а то, что один нес в руках огромную, сплетенную из корабельных канатов сеть, а второй – гигантскую косу, словно смерть из сказки.

Глаза Дарьи распахнулись так, что чуть не выпали линзы. Парень, который все еще лежал на полу, заёрзал и снова начал материться, правда, тихо и не так красочно, как при падении. В тоннеле было еще несколько прохожих, но никто не обращал на странные фигуры внимания. Люди спускались по лестнице, проходили мимо, иные даже ворчали: чего, мол, на проходе «разлеглись».

– Так ты видишь? – Парень наконец-то поднялся на ноги и взял Дашу за рукав. Девушка машинально отметила, что белая куртка безнадежно испачкана и посочувствовала ее владельцу. Он был метра под два ростом, потому смотрел на нее невысокую Дашу свысока и казался немного высокомерным.

– Вижу… – Выдохнула она и с трудом подавила желание протереть глаза.

– Как думаешь, от смерти убегают? – Вопрос прозвучал очень серьёзно.

– Что? – Даша словно очнулась. – Какая смерть?!

Тут раздался свист, и ошарашенную парочку накрыло тяжелой сетью. Теперь уже девушка вцепилась в рукава парня, с ужасом чувствуя, как неведомая сила увлекает ее куда-то в глубь перехода, во тьму и холод.

Очнулась Дарья от нестерпимой жары. В глаза бил яркий свет. Она скривилась, пытаясь оглядеться. Обнаружила, что стоит на каменном мосту с ажурными перилами около огромных, высотою в два этажа металлических ворот, украшенных черной резьбой. Ворота оказались частью крепостной стены из светло-серого гладкого камня, убегавшей по обе стороны насколько хватало глаз. Изрезанную зубьями сверху стену, которая показалась Даше неимоверно высокой, внизу окружал, в лучших традициях средневековья, ров. Привратные башни оканчивались иглоподобными шпилями. Девушка задрала голову, но не смогла рассмотреть своего места больше ничего, кроме ослепительно голубого неба. И тут она будто очнулась.

– Что происходит? – Спросила она, обращаясь ко всем сразу.

Рядом стоял все тот же молодой человек, мертвенно бледное лицо, которого выражало одновременно и удивление, и ужас. Чуть в стороне деловито скручивал сеть дылда в черном плаще. Его коллега что-то весело говорил на непонятном языке и помахивал, блестящей на солнце косой, указывая то на ребят, то на ворота замка. Раздался скрежет, и тяжелые створки медленно пришли в движение. «Ловец» закинул сеть за плечи, порылся в кармане, извлек оттуда длинными, обтянутыми черной кожей перчаток, пальцами два металлических небольших диска на коротких цепочках. Подошел к замершим в ужасе пленникам и поочередно надел странные ожерелья на шеи каждого.

– Теперь вы можете понимать наш язык. – Произнес он. И Даша с удивлением осознала, что смысл абсолютно незнакомых слов ей странным образом ясен. – Это ваши дешифраторы. Не пытайтесь их снять. При попытке покинуть периметр крепости без разрешения они вас задушат. Ясно? – Колючие строгие глаза пристально уставились на ребят.

Дашин собрат по приключениям судорожно вздохнул и кивнул. Сама девушка не смогла пошевелиться, хотя чувствовала, как по лицу течет пот. Кажется, в этом мире очень тепло, а на ней зимний пуховик.

– Ну, хорошо. Следуйте за мной. – Удовлетворенно кивнул «ловец» и двинулся в открытые ворота.

– Идите вперед и без глупостей. – Произнес с интонациями робота обладатель смертоносной косы. – Я буду следовать попятам.

Ноги еле повиновались, но Даша выполнила команду таинственных похитителей. Она все еще держала за рукав своего спутника. Тот положил на руку девушки свою ладонь.

– Может быть, мы умерли, и это двери в рай? – тихо произнес он. – Извини, я не думал, что ты погибнешь из-за меня. – В голосе парня звучала искренняя грусть.

– Совсем не похоже на то, как их описывают в книжках. – Буркнула Даша. Она не чувствовала себя мертвой совершенно. Ей было душно, но пуховик расстегнуть не решалась. За воротами открылись четкие линии вымощенных камнем улиц с разноцветными домами, высотой в три – четыре этажа. Город был похож на старую Прагу, но в отличие от средневековой Европы, просто сверкал чистотой. Аккуратные клумбы, фонтанчики, стеклянные окна, пение птиц.

Люди были одеты странно, будто в одном месте собрались представители разных эпох. Одни дамы шелестели пышными юбками, другие – передвигались, словно тени, пряча наготу под тонкой дымкой шифоновой ткани. Мужчины выглядели как английские джентльмены из фильмов про Шерлока Холмса, были ковбои в кожаных штанах, рыцари в латах, мускулистые атлеты в набедренных повязках. Пару человек прошагали мимо, облаченные в джинсы и футболки. По центру улиц иногда проносились всадники на лошадях, где-то в проулке промелькнула карета, но большинство передвигалось либо на мотоциклах с колесами и без (вторые летали по воздуху, на расстоянии где-то двадцати сантиметров от земли), либо на автомобилях. Правда, колеса автомобилей были сделаны, судя по всему, не из резины, а из какого-то сероватого блестящего на солнце, словно ртуть, вещества. И конечно, ни одной знакомой марки Даша не заметила. Через пятнадцать минут путешествия голова закружилась от обилия впечатлений.

Наверное, я сплю, – решила девушка, – а раз сплю, могу расстегнуть этот проклятый пуховик. Она немедленно реализовала свое желание. Похититель с сетью бросил быстрый взгляд назад, услышав звук молнии.

– Может быть, вы объясните, что происходит? – Осмелела девушка.

– На месте объяснят. Объяснения – не наша работа. – Роботоподобный голос сзади заставил ее вздрогнуть. – А сейчас идите вперед и не задерживайтесь. – Что-то неприятное в тоне говорящего заставило Дашу замолчать.

Через полчаса процессия достигла еще одной стены, сложенной из белого камня с красивыми алыми воротами. Из-за стен выглядывал будто выточенный изо льда, изящный замок. На стенах стояли стражи в блестящих латах и шлемах с развивающимися красными хвостами.

Ловец, шедший впереди, что-то крикнул на непонятном языке. Алые ворота бесшумно распахнулись.

Путники вошли внутрь и оказались на небольшой площади, выложенной белым кирпичом с алым гербом в центре. С трех сторон ее ограждали п-образно выступающие стены основного строения замка, представлявшие из себя, по сути, огромный трехэтажный особняк с колоннами и большим балконом на втором этаже, на который вероятно выходил местный правитель, чтобы поприветствовать народ. По краям строения и по центру красовались высокие башни, пики которых с алыми флагами разрезали небо. Площадь была заполнена народом, как поняла девушка, все тоже очутились в этом месте не по своей воле. Кто-то лежал, сидел, стоял. За всеми приглядывали стражники, облаченные в латы или в серо-зеленые комбинезоны, будто бы у космических воинов из сериала. У латников на вооружении были мечи, у космонавтов – нечто похожее на бластеры. Даша усмехнулась. Вероятнее всего, это сон: как иначе можно объяснить то, что рыцари из средневековья и космические воины из будущего находятся в одном месте?

Девушку одолело любопытство, потому щипать себя за руку, она пока не собиралась. Женщин среди пленников оказалось немного. «Ловцы» привели Дарью и ее спутника в сторону, куда падала тень от здания, и велели ждать.

– Это сон. – Вздохнула она, скинула с себя надоевший пуховик и присела на каменный бортик клумбы с пышными алыми цветами, похожими на розы.

– Но я не сплю. – Возразил парень, тоже сбросивший с себя куртку. Он напряженно оглядывался. – Больше похоже на чистилище.

– Ну, ты, заладил, – поморщилась Даша. – Я не умерла.

– Все мертвые так говорят.

Справа раздался стон. Девушка обернулась и увидела мужчину с обнаженным торсом, сидевшего на земле, облокотившегося спиной о стенку какого-то колодца. Под смуглой кожей скрывались точеные мышцы, черные, торчащие ежиком, волосы влажно блестели, темные глаза горели как угольки, лицо исказила мука. Мужчина пытался смеяться, но у него мало получалось: бедняга зажимал бурой от крови тряпкой рану на бедре. Рядом с ним сидел, скрестив по-турецки ноги в высоких пыльных сапогах, еще один мужчина со светлыми чуть вьющимися волосами, собранными на затылке в короткий растрепавшийся хвост. Он мрачно жевал соломинку и смотрел то на лицо товарища, то на его рану.

– Иересай общипанный! – Произнес блондин. – Сначала они полдня гоняются за нами, чтобы взять нас живыми, потом даже не удосуживаются залечить раны. Мужчина снял с себя рубаху, бывшую когда-то белой, но теперь порванную и заляпанную кровью и грязью. Тело его было бы безупречным, если не считать множества больших и малых шрамов.

– Придется порвать на бинты, но все равно не хватит. – Он оглянулся и встретился взглядом с девушкой. Его глаза были цвета бирюзовой волны. Глядя в них, сразу представлялись: море, теплое, приятное, желтый чистый песок и легкий бриз с солоноватым запахом. Какое-то время мужчина и Даша просто смотрели друг на друга, потом обладатель магнетических глаз улыбнулся, показав белые ровные зубы.

– Эй, дамочка, не одолжите шарфик? А то тут человек умирает.

Даша судорожно вздохнула. Во-первых, она осознала, что мужчина говорит с ней на незнакомом языке, но она его понимает, вероятно, благодаря диску (такие были надеты на всех пленниках). Во-вторых, ее почему-то волной окатило горькое разочарование. Девушка посмотрела на свой голубой, благородный шарфик и замешкалась: а вдруг не сон? Шарфик хороший…

Пока она принимала решение, к раненому подошла высокая женщина, закутанная в черное покрывало. Очертания фигуры смутно угадывались под легкой, но непрозрачной тканью. Из-за маски на лице выглядывали только большие светлые глаза. За незнакомкой на почтительном расстоянии следовали два длинноволосых, облаченных в черные мундиры, готических вампира с острыми клыками. Ну, а что еще ожидать от этого безумного сна?

Замершая около раненого фигура напоминала духа из подземного мира.

– Я смотрю, ты попортил ловцам нервы. – Голос женщины показался Даше странно знакомым. – Они решили тебе отомстить. – Пауза. – Я тоже не люблю ловцов, поэтому помогу. – Фигура опустилась на колени.

– Кто ты такая? – Произнес блондин с недовольным видом. – Местная госпожа? Покупаешь рабов?

– Хочешь исцелить меня поцелуем? – Прохрипел брюнет.

– Боюсь, ныне своим поцелуем я могу тебя только убить. – В руках женщины что-то сверкнуло, блондин дернулся, но замер на «полудвижении».

Незнакомка достала из складок одежды кинжал и порезала себе ладонь, появилась кровь. Убрала руку, которой мужчина зажимал рану, накрыв ее своей ладонью. Брюнет стиснул зубы. Женщина продолжала неотрывно смотреть на него, но произнесла, явно обращаясь к блондину.

– Ты вовремя остановился. Если бы ты прикоснулся ко мне, пришлось бы тебя убить.

– Кто же ты такая? Владеешь даром Волшебной крови? – Удивился блондин.

– Да. А ты думал, заколю твоего друга прилюдно среди бела дня?

– Хм….

– Я бы все отдал, чтобы увидеть твое лицо, ведунья. – Произнес брюнет. По его лицу было видно, как боль медленно отступает.

– Не советую. – Фигура шевельнулась. На тонкое запястье соскользнул браслет, державшийся до этого момента где-то выше к локтю. Блондин присвистнул.

– Так ты тоже пленница! Ты его наложница?!

– Спасибо. Я так люблю, когда об этом кричат на всю улицу. – Мрачно произнесла незнакомка.

Люди зашептались. На площади появился высокий, широкоплечий мужчина в черном мундире и алом плаще. Он на ходу снял шлем, показав коротко остриженные светлые волосы, цвета болотной зелени глаза и нос с небольшой горбинкой. За мужчиной шествовали несколько «британских» джентльменов и пара латников.

«Никакой логики во всем этом» – Подумала Даша.

Увидев черную фигуру, склонившуюся над пленником, воин резко остановился, выражение лица стало жестче.

– Эйлис. – Негромко позвал он.

Наложница вздрогнула, поспешно встала и, больше не глядя на пленников, пошла к позвавшему ее, прижимая порезанную руку к груди. Вампиры молча двинулись следом, соблюдая дистанцию. Женщина подошла к воину, который оказался выше ее на голову, слегка поклонилась. Тот взял ее руку, хмуро глядя на порезанную ладонь.

– Что ты делаешь? – Он говорил негромко, спокойно, но от звуков его голоса у Даши возникло желание ущипнуть себя и проснуться.

– Исцелила твоего пленника, господин. – Мягко произнесла Эйлис.

– Я запрещал тебе прикасаться к другим. – Глаза говорящего почернели.

– Большинство пленников даже отреагировать на ловцов не успевают, либо от страха сдаются без боя. А этот – сражался, потому был ранен. Ты мне сам говорил, повелитель, что только из тех, кто сопротивляется, получаются лучшие бойцы. Было бы жаль, если бы такой воин погиб по глупости еще до испытания.

Мужчина хмыкнул.

– Ну, посмотрим, переживет ли твой избранник хотя бы один бой.

– Уведите ее. – Бросил он вампирам. Женщина снова поклонилась и ушла со своими стражами.

– Всех остальных в зал. – Обратился воин к окружившим его ловцам. – Начнем смотр.

– Черт! – Внезапно с искренней досадой произнес парень, с которым Даша очутилась в этом странном месте. – А мы-то с тобой и совсем не сопротивлялись!

– Ээээм? – Недоуменно выдавила из себя девушка. На этом мысль ее в настоящий момент останавливалась.

Пленников привели в большой зал с высокими мозаичными окнами. В дальнем конце его находилось возвышение, на нем – каменный трон. Даша невольно подумала, что долго на таком не просидишь – жестко, наверное. Около трона стояли несколько фигур в длинных, словно у монахов одеяниях, лица скрывали капюшоны. У постамента толпились мужчины, вероятно, местная знать, кто – в штатском, кто – в латах или комбинезонах. Позади трона возвышались уже знакомые фигуры вампиров и, опираясь на спинку, замерла женщина в «парандже». Она поглядывала то на пленников, то на макушку сидящего в каменном кресле правителя и своего господина.

Из толпы вельмож вышел благообразный джентльмен в очках и с ухоженной бородой. Он держал в руках нечто вроде вполне современного планшета.

– Господин, мы готовы приступить.

– Для начала – женщины. – Произнес правитель.

– Как скажите, мой господин. – Джентльмен поклонился.

– Мир Дека. Аура необычного оранжевого спектра. Класс второй.

Ловцы (Даша догадалась, что так называли верзил в черных плащах с косами или неводами) вывели из толпы пленников дрожащую длинноногую блондинку в коротком коричневом одеянии и высоких сапогах. На плече девушки висела маленькая кожаная сумка.

– Рекомендуем сектор два или пять. – Продолжил джентльмен.

– Второй. – Коснулся пальцами небритого подбородка, сидящий на троне.

Бородач кивнул, сделал пометку на своем планшете, девушку увели из зала куда-то в боковую дверь.

– Система Сих… – продолжил джентльмен, но его голос перебил шепот над ухом.

– Я ошибся, это не чистилище. Тебя отдадут в гарем, а мне быть гладиатором…. Или еще кем-нибудь похуже. Ведь я же не сопротивлялся при аресте.

– Типун тебе на язык! Ни в какой гарем я не пойду! – Уверенно заявила Даша, которая считала, что в любой момент сможет проснуться. – И вообще не нагнетай обстановку. Ты еще пару минут назад считал себя мертвым….

– Возможно, лучше бы я им был. Попа ноет от ушиба, куртка грязная, духота. Слишком реально для сна или галлюцинации. И как-то не очень весело.

«Ну, и угораздило же меня попасть в „чистилище“ с мужчиной-нытиком, – подумала Даша, – что же за жизнь такая!».

Тут девушку осторожно взяли под локоть и вывели из толпы. От множества пристальных взглядов Даша покраснела. А ведь она стоит лохматая, потная и с пуховиком в руках.… Никакой романтики!

– Рекомендуем – сектор 4. – Объявил бородач в смокинге.

Но тут произошло нечто странное. Женская фигура, стоявшая молчаливой тенью за спиной своего господина все это время, сорвалась с места, словно птица крыльями, взмахнула одеяниями и опустилась перед ним на колени.

– Господин мой! – Она взяла его руку и прижалась щекой к его ладони.– Лекс! Я никогда тебя ни о чем не просила, но сейчас умоляю хотя бы выслушать меня!

– В чем дело, Эйлис? – Правитель, названный Лексом, удивленно поднял бровь, глядя на свою наложницу.

– Эта девушка. Она из моего мира. Я ее знаю. Оставь ее в замке хотя бы на время!

Даша недоумевала. Голос женщины казался знакомым, но, кто это?

Мужчина пристально смотрел в глаза той, что сидела перед ним на коленях. Потом отнял у нее свою ладонь, погладил по скрытой тонкой вуалью по щеке, поднял вопросительный взгляд на бородача с планшетом.

– Что скажешь, Бартимеус?

– Статус девушки с Земли пока не определен. Все зависит от вашего желания, повелитель.

– Хорошо. Отведите ее в замок. – Произнес мужчина. Наложница облегченно вздохнула и снова прижалась щекой к руке правителя снова. Даша хотела заявить во всеуслышание, что все, конечно, неплохо, но ее саму тоже забыли спросить, но что-то ее остановило. Ловец взял девушку за локоть, пальцы его оказались холодными и тяжелыми, будто из металла.

– Тебе удивительно повезло, – произнес он, увлекая Дарью из тронного зала прочь. Многие провожали ее изумленными взглядами. – Тебя не подвергнут испытанию. По крайней мере, пока.

– Испытанию? Так что здесь все-таки происходит? – Спросила Даша. Она чувствовала себя маленькой девочкой, которую мама уводит за ручку с улицы, где весело продолжают играть ребята.

– У тебя теперь есть покровительница. Думаю, что она тебе все объяснит. – Хмыкнул ловец.

Дашу отвели в комнату, похожую на монашескую келью. Односпальная кровать, застланная синим одеялом, небольшой деревянный столик, шкаф из двух секций – одна с полочками, другая – с перекладиной, стул, зеркало на стене. Из комнаты была еще одна дверь, выходившая во вполне современную уборную с душевой кабиной.

Девушка наконец-то разделась, побродила по комнате, выглянула в огромное треугольное окно, из которого открывался шикарный вид на крыши домов и бескрайний лес. Достала сотовый – сигнал отсутствовал, домой позвонить не удастся. Сколько времени прошло? Наверное, родители волнуются уже. Где-то с полчаса ничего не происходило, девушка насмотрелась в окно и села на кровать, пытаясь оценить ситуацию, но мысли путались. Через какое-то время дверь отворилась и внутрь вошла леди в черном.

– Ждите меня снаружи. Вы все равно будете подслушивать, но. … Хоть видимость приличия соблюдайте! – Строго сказала она, вероятно, следовавшим за ней по пятам вампирам. Потом решительно закрыла дверь, посмотрела на пленницу счастливым взглядом и сняла вуаль. Даша вскочила, она никак не ожидала увидеть здесь, да еще и в роли наложницы местного «вождя» свою подругу, с которой переписывалась днем в интернете,

– Олеська, ты! – Девушка сделала шаг навстречу, но подруга предупреждающе вскинула руку.

– Ко мне нельзя прикасаться. Я тоже очень рада тебя видеть, хоть это и не очень хорошо для тебя на самом деле.

– Что? – Даша застыла на месте.

– Лекс, местный правитель, мрачный тип на троне и мой… – Она замешкалась, выбирая слово, – господин по совместительству запретил кому-либо прикасаться ко мне. – Подруга откинула покрывало с шеи, показав шикарное золотое колье с алым камнем по центру, сильно похожее на ошейник. – Эта штука – сигнализация. Тут и техногенка, и магия. Конечно, против женщин Лекс особо ничего не имеет, но сегодня я два раза испытала его милость и терпение. Третий раз – не хочу.

– Леська, что с тобой? Как ты здесь оказалась? Почему режешь руки и зовешь какого-то мужика господином??

– Оказалась я здесь так же, как и ты, подозреваю. – Девушка хмыкнула, подошла к окну и села на подоконник. Вышла в обед в магазин, молочка купить, встретила в подъезде ловца с косой, подумала, что смерть. Не зря я всегда опасалась подъездов. Потом очутилась на площади, попала на смотр.

Но меня не отправили на игры, Лекс решил оставить меня для себя лично. Он, кстати, местный лорд и лучший боец. Потому тебе тоже придется звать его господином, этикет все-таки. Но для начала, скажи мне важную вещь. – На лице девушки отразилась сильная тревога. – Что с моими родителями? Сильно переживают? Ты не знаешь?

Даша растерянно опустилась на кровать.

– Ты о чем?

– В смысле?! Меня столько времени нет. Они, наверное, места себе не находят. – На глазах девушки выступили слезы.

– Олеся, – Даша говорила с подругой, будто с маленьким ребенком. – Мы переписывались с тобой сегодня в обед. Не думаю, что за пару часов твои родители успели тебя спохватиться.

– Что??? – Девушка вскочила, от чего одеяния ее снова разлетелись как крылья птицы. – О чем ты! Я здесь, по меньшей мере, три месяца. ТРИ месяца, понимаешь?! И то, как минимум, ибо здесь дни и ночи длиннее, чем у нас.

– Олеся, я общалась с тобой сегодня днем. Всего пару часов назад. Это факт. Потом ушла с работы, и по пути домой очутилась в этом временном провале.

Какое-то время девушка недоуменно смотрела на Дашу, а потом ее лицо медленно просияло.

– Значит, всего несколько часов!? О, господи, – прошептала она. – Значит, время в наших мирах смещено, и с моими родителями все в порядке! Слава богу!

– М-да… – Задумчиво потянула Даша. – Ничего не понимаю.

– Ну, теперь-то я могу спокойно объяснить. Ты даже не представляешь, как я счастлива, что выяснила разницу во времени. Я места себе не находила, когда думала о своих.

Это другой мир, другое измерение. Здесь живет высокоразвитая цивилизация, которая маскируется под средневековье, однако технически они намного превосходят нас. Местные жители – граждане империи, у них множество прав и свобод. И все любят игры. Очень похоже на «Голодные игры», но тут надо просто выжить, либо победить. Так как гражданам нужно очень много заплатить, чтобы стимулировать рисковать своей жизнью, то у каждого уважающего себя лорда есть ловцы – они странствуют по мирам и ловят нас – людей, чьи ауры выделяются чем-то необычным.

Эта необычность в данном мире превращается в сверхспособность. Я вот надеялась, что буду воином, управляющим огнем, но оказалась целителем. Моя кровь – заживляет любые раны. Что за дар откроется у тебя – для меня загадка. Сюрприз будет. – Девушка усмехнулась. – Обычно новичков сразу отправляют в различные сектора, места, где начинаются тренировки, способствующие раскрытию способностей. Тренировки такие, что многие умирают. Тут пол не важен. Женщину могут купить в гарем, но если она сама захочет. У нее есть выбор между играми и гаремом.

Зато, если выживешь в процессе обучения, выдержишь испытание, то станешь членом особого военного отряда, сможешь заслужить свободу и вернуться в свой мир. Правда, возвращаются назад очень немногие. Либо слишком много времени проходит из-за смещения осей и все их близкие умирают, либо местная жизнь затягивает. Нам с тобой повезло, местный месяц – где-то час на нашей Земле. Так что время есть. – Девушка вздохнула. – Хотя у тебя шансов больше. Не думаю, что Лекс просто так тебя отпустит. Возможно, со временем мне удастся его уговорить. Но, по крайней мере, сейчас ты можешь спокойно адаптироваться, найти свою способность и выбрать путь. Здесь вполне мило. Только главное – Лексу не перечить. Это все равно, что со Сталиным спорить. С этим надо смириться.

Даша пару раз ущипнула себя за руку, чтобы убедиться, что не спит. Но чуда не произошло, она не проснулась.

– Так. Я вообще ничего не поняла про игры. Но еще больше не поняла: ты предпочла гарем испытаниям?

– Нет. Лекс не оставил мне выбора. Вообще здесь нет рабства, в принципе. Есть только стадия ученичества и испытания. Если их успешно пройдешь, станешь гражданином, ограниченным в правах, потом постепенно завоюешь и полную свободу. Ты сейчас отдохни. Тебе принесут еду и одежду, потом дадут учителя. Учитель – это робот с крыльями, так что не пугайся. Он поможет освоиться в этом мире.

– А ты?

– Я уже в процессе освоения. – Девушка улыбнулась. – Кстати, не зови меня старым именем, пожалуйста. Здесь я Эйлис. И себе выбери псевдоним. Тут люди берегут «настоящие» имена, в мире есть черная магия. И без должной защиты, если кто-то узнает твое имя, ты сможешь пострадать. Особенно, если вдруг на игры отправят.

В дверь постучали, в комнату заглянул один из вампиров.

– Вас зовет господин.

Эйлис поспешно закрепила вуаль и направилась к выходу.

– В общем, друг, не расстраивайся. Родители, как можешь убедиться на моем примере, не особо заметят твоего отсутствия. От смертельных опасностей на первых порах мы тебя оградили, у тебя есть все шансы вернуться домой. Просто воспринимай происходящее, как нежданное приключение. Поверь, на Земле столько интересного ты не увидишь! – И девушка исчезла в дверном проеме, оставив Дашу наедине со своими мыслями.

Глава 2

Лекс расположился то ли в огромном кресле, то ли на диване, заваленном шелковыми подушками, расшитыми замысловатыми узорами. Мужчина успел переодеться после смотра, принять душ, и теперь сидел, похожий на турецкого султана в одних только белых, свободного кроя брюках. Он опирался правой рукой на подлокотник, задумчиво глядя в никуда. Дверь личных покоев правителя крепости Арон бесшумно распахнулась, и в помещение вошла девушка, закутанная в черное покрывало. Гостья поспешила скинуть изрядно надоевшую за день верхнюю одежду. Покрывало скрывало светлую прямую юбку до пола, с глубоким разрезом сбоку и широким поясом, расшитым драгоценными камнями, а также свободную легкую блузу с коротким рукавом. Девушка звякнула многочисленными браслетами на руках, поправляя быстрым движением выбившийся из сложной прически кудрявый локон. Подошла к мужчине сзади, обняла за плечи, скользнув пальцами по плечам с татуировками из древних символов, поцеловала морщинку у виска, затем юркнула вперед, села рядом, взяла крепкую шершавую ладонь в свои и погладила сильные пальцы.

– Меня восхищают твои руки, Лекс. – Произнесла девушка с задумчивой улыбкой. – Мне так странно прикасаться к ним, так удивительно…

Мужчина оторвался от созерцания пустоты и устремил на свою наложницу вопросительный взгляд. Она продолжала.

– В твоих руках столько силы. И обычной, и волшебной. Столько власти. – Она потерлась о его ладонь щекой, ласкаясь, словно кошка. – Я знаю, что тебе так легко сжать пальцы чуть сильнее и раскрошить мои кости. Но ты этого не делаешь, хотя я – в твоей власти. Днем твои руки держат меч, разящий людей и чудовищ, а вечером ты гладишь меня по волосам…

Мужчина гладил девушку по лицу, ласкал ее шею, словно перед ним на самом деле была игривая кошка.

– Это благодарность за твою подругу?

Наложница встала коленями на диван, склонившись над правителем, продолжая ловить его ласки.

– О! И это тоже! Но не только… – Она потянулась к губам правителя, но сильные пальцы сжали ее горло, заставив замереть. Эйлис продолжала спокойно смотреть на своего господина, даже несмотря на то, что дышать теперь могла лишь по его команде, когда пальцы чуть-чуть ослабляли хватку.

– Хочешь сказать, и это тебе нравится? – Хищно прищурился Лекс. Девушка взяла его свободную руку, увлекла ее под непрозрачное полотно юбки, вглубь теплоты мягких бедер.

– Думаешь, такое желание может быть результатом лишь благодарности? – Выдохнула она тихо.

Лекс какое-то время продолжал молча и пристально смотреть на девушку, одной рукой сжимая ее шею, другой – лаская ее лоно, потом резко пронзил его пальцами, от чего Эйлис вскрикнула. Мужчина притянул наложницу к себе, отпустив наконец-то ее горло, и поцеловал.

– Ну, хорошо… – Сказал он охрипшим голосом. – Считай, что я тебе поверил…

Сирх в очередной раз выругался, но все-таки совершил невероятный для обычного человека прыжок, избежав острых лезвий паучьих лап. Однако не успел он вздохнуть, очередной клинок на безумной скорости устремился к голове воина, дабы рассечь ее на две части, словно тыкву. Сирх уклонился, но не удержал равновесие и рухнул спиной на острые валуны арены. Дыхание перехватило от боли, но времени на то, чтобы понять, сломаны кости или нет, – не было. Мужчина покатился по земле, чтобы не быть насаженным на острое копье монстра с небольшим мохнатым телом, но десятком огромных тонких стальных паучьих лап, заканчивавшихся острейшими лезвиями мечей и копий.

С одной стороны Сирху повезло. Он, как обладавший большим потенциалом будущий игрок, попал сразу в сектор семь, где тренировали лучших воинов. Считалось хорошей приметой начинать свой путь в этом секторе, так как большинство победителей и впоследствии преуспевающих свободных граждан Империи были выходцами из семерки. Сирх, как истинный оптимист и человек, не любивший тратить время впустую, был рад, что ему выпала удачная стартовая прямая. Однако испытания в этом секторе были под стать удаче – отличались извращенной фантазией мастеров и изобилием возможностей умереть всеми мыслимыми и немыслимыми способами.

Как назло, сверхспособность Сирха, которая по идее должна была во время тренировок открыться у каждого игрока (ловцы выбирали только людей с потенциалом), уже долгих девять дней не хотела просыпаться. Он даже стал подумывать, что эти надменные твари с косами ошиблись или захватили его из вредности на пару с Киром: тому вообще улыбалась просто невероятная удача. Сначала наложница правителя Арона, обладающая даром волшебной крови, исцелила его тяжелую рану (иначе ему бы точно не выжить). А уже на второй день своего пребывания в секторе Кир, которому не понравились нотации робота-наставника – небольшого летающего яйца с крыльями, но жутко важного и надменного, вспылил, попытался врезать стальному вредине, но промахнулся, попал по опорному столбу ангара, в котором находился, столб сломался, ангар рухнул. Кира заставили в одиночку восстанавливать помещение, где хранился корм для лошадей и других животных, но поздравили с открытием способности – сверхсилы и присвоили банальное, по мнению Сирха, прозвище – Стальной кулак. Время шло. У остальных игроков тоже пробуждались особые умения: кто заклинал ветер, кто замораживал людей силой взгляда, кто-то получил дар телепортации. Даже вон тот задохлик из другого сектора, что оказался на одной арене с Сирхом, и то мог запускать в пауков нечто вроде файерболов. Правда, меткости парню не хватало, паук либо отбивал шарики, либо закрывался от них своими стальными лапами, которым огонь был нипочем. Потому пацан просто хаотично носился вокруг второго паука и никак не мог помочь Сирху.

В конце концов, кататься по острым камням мужчине надоело. Он, собрав всю свою ловкость в кулак, все-таки поднялся. Рискуя превратиться в решето, поднырнул под острыми копьями, совершил еще один нечеловеческий рывок, но до тельца паука добежать все-равно не успел, что было почти равносильно смерти. Теперь Сирх находился под чудищем, будто внутри стального капкана. Тогда воин решил использовать последний шанс и метнул один за другим в тело паука, туда, где сверкали алые глазки, два кинжала.

Первый с мелодичным звоном отскочил в сторону, попав в защищенную часть, а второй достиг цели. Однако и сей факт особо не порадовал мужчину, так как ноги паука заплясали в агонии, а сам монстр начал медленно падать на Сирха. Когда воин обнаружил, что паук мертв, а сам он цел и невредим, стоит в стороне всего лишь в нескольких сантиметрах от замерших навечно лезвий, невольно подумал, что, возможно, его сверхспособность – это бессмертие.

Раздался крик. Сирх выглянул из-за поверженного монстра и тяжело вздохнул. Второй паук, сражавшийся с незнакомым парнем файерболистом, только что разрезал бедолагу на две почти равные части от головы до пят. Монстр издал победоносный то ли писк, то ли свист и медленно поворачивался в поисках очередной жертвы.

– Ну, нет, так нечестно! – С досадой воскликнул воин. – Я же своего победил!

Все тело ныло и протестовало, однако мужчина перехватил меч покрепче, медленно обходя мертвого паука, чтобы оценить свои шансы в следующей схватке. Тварь заметила движение и направилась к человеку. Снова начался смертельный танец, но Сирх уже начал уставать, а металлическим лезвиям паука усталость была неведома.

Через бесконечные минуты мужчине удалось чудом перерубить две лапы-копья, которые обуглились от файерболов и стали в определенных местах более хрупкими. Еще через какое-то время воин сумел этими же копьями достать пука. Он метнул в тварь ее же лапы, которые оказались столь острыми, что пронзили бронированное тело монстра.

Существо запищало, заметалось по арене, пару раз врезалось в невидимый щит-ограждение, потом бросилось к одной из опор смотровой площадки, резанув, но ней всеми оставшимися лезвиями.

И тут случилось чудо. Чудо с криком вывалилось из ниоткуда сверху, сквозь защитное поле, которое скрывало арену от лож зрителей, и весьма жестко приземлилось недалеко от бесновавшегося паука. Сирх понял в один миг, что произошло. Вероятно, опора поколебалась и особо «удачливая» зрительница, оказавшаяся не в то время и не в том месте (вероятно, обладала таким же везением, что и воин), рухнула вниз прямо с ложи. Кстати, весьма счастливо, ибо не свалилась под лапы чудищу и даже двигалась, пытаясь подняться на ноги. Сирх, ругаясь так страшно, как только умел, рванулся вперед. Он далеко не был уверен, что ради несчастливицы испытание прекратят. Да и как можно остановить обезумевшего монстра без сверхоружия?

Мужчина запустил в паука пару камней, привлекая внимание.

– Эй, ты! Про меня не забыл?! – крикнул он.

К счастью, монстр поддался на провокации и быстро, перебирая ножками, устремился к обидчику. «Ну, прекрасно, а дальше-то что?!» – подумал мужчина, продолжая уклоняться от безумных лезвий. Какое-то время он мало что замечал, сосредоточившись на сражении, а потом вдруг увидел прижавшуюся к стене-щиту арены девушку. Она испуганно смотрела на происходящее, явно мечтая уменьшиться до размера молекулы или вовсе исчезнуть. Коленки были разбиты, светлые волосы растрепались, у очков треснуло стекло, синее платье было все в пыли и пятнах крови.

– Глупая! Уйди от стены! Ты в ловушке! – Крикнул Сирх девушке, но та то ли не разобрала слов, то ли была слишком напугана, чтобы двинуться. Однако монстр явно желал прижать к стене их обоих. Воин получил несколько чувствительных глубоких порезов на плече и спине, пытаясь поднырнуть под лапы и повторить фокус, который удался с первым пауком, но безуспешно. Тварь все больше оттесняла Сирха к стене, рядом с которой стояла девушка, и мужчина начал уже было волноваться. Но тут снова произошло чудо.

В очередной раз паук занес вверх для удара свои лапы, запахло серой, воздух раскалился, и существо отбросило назад неведомой силой. Сирх тяжело дышал, ошарашено глядя на то, как тушка монстра ударилась о защитный барьер с противоположной стороны, рухнула на землю, задымилась, а потом рассыпалась пеплом. Мужчина обернулся. На монстра так же ошарашено смотрела девушка, сжавшаяся в комочек, но инстинктивно выкинувшая вперед руку. От тонких пальчиков исходил легкий дымок.

– Вот это способность, Иересай тебя задери! – Хрипло воскликнул воин, подошел к дрожащей девчонке. Опираясь на меч, опустился перед ней на колени. Барьер над ареной таял, демонстрируя несколько заполненных лож и пару летающих ботов, вызванных, видимо, на помощь пострадавшей. Беспристрастный голос объявлял результаты испытания.

– Ты в порядке? – Прищурился Сирх и коснулся плеча девушки. – Точнее, все в порядке. С такой силой, как у тебя, подобные монстры точно не страшны.

Девушка перестала смотреть на дымящиеся пальцы и наконец, перевела взгляд на мужчину, в бирюзовых глазах которого светилось искреннее восхищение.

– Я, кстати, Сирх. Сектор семь. – Улыбнулся он. – А ты… – Внезапно его лицо вытянулось от удивления: – Ты же дамочка с шарфом, которую спасла наложница Лекса!

– Меня…. Я Да… рия….– Начала было девушка, но осеклась, – Меня Рия зовут. – Выдохнула она.

Рядом приземлился медицинский бот, за ним сразу же примчались два робота-наставника.

– Поздравляю! – воскликнул один, розовый, с золотыми крыльями, обращаясь к девушке – у тебя невероятная сила!

– Ты разочаровал меня, Сирх – мрачно констатировало второе летающее яйцо, серое в крапинку, – ты опять не смог раскрыться.

– Спасибо, я тоже рад тебя видеть, – буркнул воин, подавив желание разрубить наглого робота пополам.

Эйлис решительно распахнула тяжелые двери старомодного кабинета и стремительно вошла внутрь. За большим столом темного дерева, в огромном солидном кожаном кресле сидел рыжебородый джентльмен в смокинге. В свете настольной лампы, похожей на старинную керосиновую, сверкнул монокль.

– Рад видеть вас, госпожа, чем обязан вашему визиту? – Он вытянулся в кресле, демонстрируя уважение.

Эйлис хмыкнула. С этим странным человеком, у нее были странные отношения.

– Признавайся, Септий. Это ты подстроил падение Рии на арену? Почему она оказалась в той ложе? Почему именно в этот момент произошел сбой энергосистемы?

– Ну, почему же я?! – Обиженно воскликнул мужчина, довольно улыбнувшись в свою бороду. – Действительно, был сбой системы. За что техники уже получили нагоняй.

– А нагоняй за то, что не сразу бросились на помощь к штатскому, упавшему на арену, тоже доставлен по адресу? – Эйлис прищурила глаза, сверкавшие на лице, скрытом вуалью.

Септий вздохнул.

– Нашему господину судьба подарила слишком мудрую спутницу. – Главный смотритель секторов, а именно к нему ворвалась в кабинет женщина, уже не скрывал улыбки. Ему явно было по нраву, что все так удачно сложилось. Септий отбирал будущих игроков, наблюдал за их развитием и нередко распоряжался, словно хитрый бог-проказник из скандинавских мифов, судьбами людей, заставляя идти по определенному пути. Эйлис подозревала, что именно благодаря вмешательству смотрителя она стала наложницей Лекса. С того времени рыжий бородач всячески угождал женщине, пытаясь завоевать ее дружбу, даже давал частные уроки по истории Империи и литературе. Вероятно, у хитреца были на наложницу повелителя свои планы.

– Однако, – продолжил Септий, – никто не может быть мудрее судьбы, – он погладил свою бороду с вплетенными бусинками.

– Ты хотел раскрыть способности Рии?

– Разве мое желание чего-нибудь стоит? Вероятно, самой судьбе было угодно столкнуть вашу подругу с этим жутким монстром и с тем игроком, что никак не найдет свой путь. – И Септий благодушно засмеялся.

Глава 3

Огненный смерч, сорвавшийся с пальцев девушки, сначала бодро набрал силу и помчался прямо в цель, но потом внезапно съежился, мигнул, резко свернул в сторону и, оставив струйку черного дыма, исчез.

Даша, которая чисто по случайности ныне стала зваться Рией, тяжело вздохнула и вытерла пот со лба. С тех пор, как учитель, милое розовое существо, похожее на томагочи, но на самом деле, обладающий сверх развитым интеллектом робот, привел ее посмотреть на испытания, что вынуждены были проходить будущее игроки, и она каким-то злым чудом свалилась сквозь все защитные поля на арену, Дашу никак не могли оставить в покое. Правда, в первый день после происшествия в дело вмешалась Эйлис. Она настояла на том, чтобы подруге дали прийти в себя и залечить раны, но не стала прибегать к своим целительским способностям, а воспользовалась местными лекарствами и мазями, которые за один вечер не оставили от ушибов и следа. Как Дарья умудрилась не сломать ни одной кости, было не ясно.

– Я понимаю, что ты можешь обидеться на меня. – Сказала наложница правителя, погружаясь с мягкое кресло, стоявшее рядом с больничной кроватью, но которую уложили Дашу, облаченную в белую рубашку на завязочках сзади. Девушка досадливо поглядывала на разбитые коленки, которые приятная молодая медсестра только что смазала мазью.

– Почему? – удивилась пострадавшая.

Эйлис подождала, пока медсестра закончит осмотр и уйдет.

– За то, что я не исцеляю тебя волшебством. – Пояснила наложница. – Но иначе на тебя сразу же накинется этот розовый яйцекрыл и утащит на тренировки. А так у тебя будет время хотя бы до утра.

– Спасибо. – Улыбнулась Даша и потянулась к стоявшему на прикроватном столике металлическому чайничку, всегда сохраняющему воду горячей. – Хочешь чаю? – Предложила она подруге. Эйлис отрицательно покачала головой и продолжила:

– Теперь все мои попытки оградить тебя от игры – напрасны. – В ее голосе звучала досада. – Я подозреваю, что случайность – не случайна. И кто-то страстно желал, чтобы твои способности раскрылись. Но теперь это уже не так важно. Важно то, что тебе подвластен огненный смерч, теперь ты Огненная леди, поэтому не можешь избежать судьбы игрока. Конечно, в казармы тебя не переведут, ты будешь, словно гражданин Империи, добровольно согласившийся играть. Но теперь тебя ждут тренировки и испытания. И тот паукообразный монстр с клинками вместо ног – лишь начало. У мастеров Арона очень богатая фантазия.

Даша чуть не подавилась чаем.

– Это ты меня так сейчас успокаиваешь, я не поняла?

– Это я вслух выражаю досаду. Смысла успокаивать тебя нет. Придется, тебе, Анатольевна, заскучать по кросс-фиту, как по легкой разминочке.

– Ну, спасибо! – Даша поставила чашку и отодвинула блюдце с печеньем. Аппетит пропал.

– Хотя, если честно, – задумчиво потянула Эйлис, пытаясь почесать шею под ошейником-колье, которое, видимо, никогда не снималось, – я тебе завидую. Я так надеялась, что стану воином. Почему-то была уверена, что моя сила окажется какой-нибудь полезной! И меня придется отправить на игру!

– О чем ты говоришь? Разве может быть что-то полезнее, чем сила исцелять людей?! – возмутилась Дарья.

Эйлис хмыкнула.

– Ну, да. Если ты живешь в мире, типа нашего, где медицина плохо развита. Здесь для местных врачей нет почти ничего невозможного. Дар волшебной крови вызывает восхищение лишь у игроков, прибывших с более диких планет. Конечно, мой дар был бы полезен в команде во время игры или в поле при условии, если я бы «прокачала» свой боевой навык. Однако Лекс не позволяет мне тренироваться, попади я на арену, без хороших телохранителей, быстро погибну. А моих церберов туда навряд ли разрешат притащить.

– Кстати, о церберах, – прервала подругу Даша, – они настоящие вампиры?

– Могут жрать энергию других людей – это да. А также не нуждаются во сне, обычной еде, обладают быстрой реакцией, большой силой, чутким слухом и обонянием, видят ауры и могут превращаться в дым. Идеальная стража. Их Лекс нанял в гильдии Телохранителей.

– Они тебя защищают?

– Стерегут. Чтобы никто не смел нарушить приказ их повелителя, и я в том числе. А еще доносят ему обо всем. У меня здесь нет никакого личного пространства. Я уже этих двоих в ванной не стесняюсь.

Даша задумалась. С одной стороны, ее подруга живет, словно королева, и даже завела себе ручных вампиров, с другой – она фактически перестала принадлежать себе, что, вероятно, надоело ей за несколько месяцев до такой степени, что она готова выйти на бой с монстрами и рисковать жизнью, лишь бы избавиться от постоянного надзора.

– А ты его любишь? – Внезапно спросила Дарья.

Эйлис вскинула на нее удивленный, слегка насмешливый взгляд.

– Тебе завтра с чудищами воевать, а тебя такие глупые вопросы беспокоят. – Произнесла она и покачала головой. – Я уже чувствую, как навострили уши приставленные за мной шпионы. Если я отвечу, что люблю, то Лексу об этом доложат, и я потеряю право сказать ему об этом лично, если захочется. Таинство признания будет разрушено. Если скажу, что не люблю своего господина, то ему еще быстрее доложат. Он, конечно, особо не расстроится, но наказание придумает.

Поэтому давай оставим эту тему. Хотя.… О мужчинах. Ты теперь будешь напрямую общаться с кучей игроков. Большинство из местных мужиков настолько шикарны, что земные покажутся тебе смешными и ненастоящими. И тут следует помнить о двух интересных нюансах. Во-первых, выбирай самого сильного, потому что остальные обычно умирают. Во-вторых, после перехода из нашего мира в этот, ты снова девственна.

Даша поперхнулась собственной слюной.

– Чего? – изумленно потянула она. – Это-то зачем? Как?

– Ну, типа, мы родились в этом мире заново. – Пожала плечами Эйлис. – Либо местные медики чудят при осмотрах. – Даша покраснела, ее только час назад осматривал врач. – Но это факт. Конечно, опыт не пропьешь, но в первый раз будет больно. Не пугайся. А еще у игроков может быть разное строение… хм.. тела. Так что осторожнее.

– Не, ну ты вовремя мне об этом говоришь вообще. – Голос у девушки внезапно стал хриплым.

– По крайней мере, отвлеку тебя немного. Ты отдыхай, а я хочу успеть навестить одного рыжего джентльмена. Ох, Да… Рия, не зря ты не любила рыжих мужиков.

Дашины ушибы прошли к утру (причем, колени у нее болели и из-за старой травмы, которая тоже исцелилась). Врач разрешил девушке тренировки, и ее поручили розовому наставнику. Вот что точно было тяжело понять, так почему в этом мире роль учителей выполняли летающие томагочи. Учителя звали просто Эо. Он был очень доволен, что его подопечная оказалась Огненной леди, потому принялся за тренировки с большим воодушевлением. Первые дни он чередовал физическую подготовку и тренировку духа. Дашу заставляли медитировать и учили контролировать себя. И последнее оказалось намного сложнее, чем изнурительные физические упражнения. Сверхспособности просыпаются в критический момент, когда организм от огромного стресса высвобождает скрытые, спящие до этого момента резервы. Потому игроков и отправляют на «арену», где моделируются различные стрессовые ситуации.

На кого-то действует психологическое давление, на кого-то страх, кому-то волшебным пенделем служит угроза смерти. Чем выше стрессоустойчивость человека, тем сложнее его разбудить. Для Даши оказалось достаточно огромного паука, а вот для парней вроде Сирха, как пояснял Эо, приходится выдумывать просто невероятные ситуации. Где-то в глубине души девушка порадовалась, что ее нервы оказались довольно расшатанными, потому ее не пришлось подвергать более изощренным испытаниям. Но сейчас нервы мешали. Сила смерча зависела от внутренней концентрации и способности управлять своими эмоциями, но как только удавалось успокоить мысли, и Даша с радостью осознавала, что достигла успеха, откуда-то исподтишка подкрадывалось коварное воспоминание, сомнение или возникала неожиданно яркая фантазия. Мысли пугались и разлетались, словно стая испуганных птиц.

– Так. – Раздался голос над самым Дашиным ухом сердитый голос Эо. – Никаких успехов. Марш в Сад Уединения и медитируй. Если не будет продвижения к завтрашнему дню, отправлю тебя на арену.

Девушка вздохнула и медленно поплелась прочь (мышцы болели) с тренировочной площадки, над которой медленно таял защитный купол, оберегавший пространство от случайных огненных смерчей, не раз стремившихся уничтожить все, что угодно, кроме мишени. Перспектива оказаться на арене лицом к лицу с каким-нибудь чудищем только больше волновала и сбивала с концентрации.

Дарья, пропетляв по хитрым коридорам учебного корпуса, расположенного рядом с десятком тренировочных секторов, вышла к небольшому дворику, за которым располагался красивый, поражавший своей гармонией и уютом, сад. Здесь будущие игроки стремились найти общий язык и с природой, и с собственным «я».

Девушка облюбовала большое дерево, похожее на клен, шикарная крона которого давала достаточно тени, такой приятной и желанной в жаркий летний день. Села прямо на теплую траву, подперев спиной ствол. Для полного счастья не хватало печеньки и плеера с соответствующей музыкой. Естественно, в Ароне знали электричество и много других видов энергий, но в этом мире не было зарядника для Дашиного телефона, потому приходилось привыкать к жизни без музыки, привычного общения и Интернета. Хотя впечатлений пока и без этого, честно, хватало. Девушка закрыла глаза, попыталась расслабиться и погрузиться в себя.

Теплый ветер чуть-чуть щекотал лицо, играя отросшей челкой, ткань обтягивающего черного тренировочного костюма, обладающая свойством терморегуляции, приятно холодила тело, пели птицы, все дышало безмятежностью и миром, будто и не было сложных испытаний и грядущих приключений. И, конечно же, Даша, как обычно и происходило во время попыток медитировать, заснула.

Разбудил ее звук, похожий на кряхтение или кашель. Девушка открыла глаза и вскрикнула. Перед самым ее носом только кверху вниз возникло бородатое лицо с наглой, веселой улыбкой и сияющими глазами.

– Хорошо, что ты не имеешь никакой реакции. Иначе могла бы меня сжечь. – Произнес Сирх, лицо его поднялось вверх и исчезло. А потом мужчина, облаченный в такой же тренировочный костюм, как и Даша, но который сидел на нем, как на Аполлоне, появился вновь, спрыгнув откуда-то сверху, с дерева.

– Ты! – Возмущенно воскликнула девушка. – А если бы я среагировала?!

– Ты? – Насмешливо передразнив ее, Сирх, сев поблизости, скрестив ноги по-турецки, чуть откинулся назад, облокотившись на отставленные руки. – Вообще-то я сидел на дереве, когда ты сюда пришла. Я честно долго ждал, пока ты меня заметишь, но ты, в наглую, заснула. Отсюда я сделал выводы, что воин и игрок из тебя никакой.

Даша покраснела, пытаясь оторваться от глаз, сверкавших, словно морская волна на солнце, приподнялась и погрозила кулаком.

– Я тебя убью! – Заявила она, понимая, что эти слова на мужчину особого впечатления не произведут.

– Не сможешь.… Эй, – Сирх предупреждающе вскинул руку, так как Даша вознамерилась встать и наброситься на него, – и не, потому что ты девочка, просто мы в одной команде, а сокомандников не бьют!

– Ну-ну, – буркнула девушка, оставив глупые попытки кинуться на мужчину. Она смутилась и не знала, что сказать.

– Я серьезно, – улыбнулся он. – Ты же знаешь, что на играх соревнуются команды из разных крепостей? Так вот, мой занудный наставник объявил мне, что тебя включат в одну команду с нами, ибо у нас с тобой в паре хорошо получается уничтожать пауков.

Даша одновременно испытала испуг, радость, волнение и смущение.

– Я рада. – Наконец-то сказала она после недолгого замешательства. – Но больше меня не пугай, я работаю над своим совершенством. Кстати, а ты что тут делаешь?

– То же, что и ты. Точнее я – работаю, а вот ты – дрыхла.

Даша медленно подняла руку, и ее пальцы задымились, мужчина напрягся, словно тигр перед прыжком, но не шевельнулся.

– Ага! – Раздалось откуда-то из-за кустов, – а я думал, ты со своим «я» общаешься, а ты тут с женщиной уже! – От неожиданности девушка подскочила, и в сторону говорящего сорвался-таки огненный смерч.

Внезапно появившегося Кира, по прозвищу Стальной кулак, спасла хорошая реакция и то, что Даша не настолько сильно испугалась его голоса, как гигантского паука. Пламя получилось слабым, но испепелило несколько деревьев, клумбу и кусты, подстриженные в виде птицы. Сработала сигнализация, появился бот одного из смотрителей, с неба розовой молнией сорвался Эо, наблюдавший за Дашей издали. Девушка виновато озиралась, Кир отряхивал с себя листву и веточки, укоризненно глядя на Огненную леди, а Сирх зашелся искренним смехом.

– О! Леди Рия! – Выдавил он, пытаясь хоть на секунду сдержать хохот. – Беру свои слова обратно про реакцию! И, кажется, вас заставят сажать деревья! – Он чуть ли не катался по земле. Даша и сама нервно засмеялась. Смотритель, оглядывающий разрушения, возмущенно высказывал Эо.

– Так держите ее под куполом во время медитаций! Даже высокие покровители не освободят ее теперь от работы! Пусть тренирует концентрацию и сажает газон!

Даша замерла, словно мышка, ожидая, что будет дальше.

– Ну, ничего, – просмеялся Сирх. Он встал, подошел к Киру, хлопнул друга по плечу. – Мы поможем тебе с садом. Мы же теперь одна команда. – И он подмигнул девушке.

Глава 4

Что-то потревожило Эйлис, она открыла глаза и увидела огромную, во всю спину татуировку серо-буро-черного волка, будто обернувшегося и застывшего в прыжке. Зверь выглядел, словно живой, потому на спину Лекса она могла любоваться часами. Мужчина потянулся: его силуэт красиво обрисовался в рассветных лучах. Повелитель почувствовал, что на него смотрят, обернулся и склонился над женщиной, оперевшись на руки, поцеловал в губы и щеку.

– Ты такая красивая… – Прошептал он неожиданно. Комплименты Лекс говорил крайне редко.

Эйлис смутилась и попыталась спрятаться в пышных складках одеяла. Она еще полностью не проснулась, потому забыла про этикет.

– Я же спросонья….

– Именно сейчас. – Продолжил Лекс задумчиво. – Ты искренна, счастлива и светишься изнутри. Нет ничего прекраснее сияния счастливой женщины. Неважно, как она при этом выглядит.

Девушка задохнулась от радости и обвила шею своего повелителя руками.

– Не уходи… Ты же местный властелин, ты можешь все, даже задержаться…

Мужчина засмеялся и мягко отстранил Эйлис.

– У правителя не меньше обязанностей, чем прав. Ты – спи. Вечером приедут гости. Для тебя принесут наряд. – Он погладил ее по щеке, девушка поцеловала его ладонь. В это утро Эйлис почувствовала себя самой счастливой во всех мирах вместе взятых.

«Такая продвинутая цивилизация, а средство, чтобы снять мышечную боль от перегрузок, придумать не могут!» – Думала Дарья, пока медленно ковыляла по отливающему сталью коридору вслед за Эо. Она и так была вымотана каждодневными нагрузками, а вчера еще и заставили землю пахать: высаживать траву и деревья. Конечно, новые знакомые и одновременно сокомандники очень помогли, но мужчины в своем мире привыкли сражаться, пить, соревноваться в езде верхом, но не ухаживать за клумбами. Подготовили землю и высадили саженцы деревьев они быстро, но вот с газоном и клумбой оказалось все не так просто. Смотритель сада потребовал математической точности расположения каждой травинки. Ибо, как оказалось, каждая былинка в Саду Уединения участвовала в энергообмене, оказывая определенное воздействие на гармонизацию медитирующих. Даша даже не подозревала, что здесь все так «запущенно».

С кропотливой работой, требующей точности и творческого подхода, у мужчин оказались проблемы. А вспыльчивый, нетерпеливый и немного неуклюжий, когда дело доходило до мелкой моторики, Кир вообще только все портил. Так что девушка несколько часов провела внаклонку или на корточках. Подобного истязания организм ей не простил. Спина отваливалась, поясница не гнулась, ноги не слушались. Одновременно Эо порадовал Рию новостью, что вечер медитации не удался, потому придется выйти на арену. Конечно, во вчерашнем вечере был и приятный момент. Дашу повеселили рассказы двух старых боевых товарищей про их невероятные приключения, сражения и победы, но слушала она это словно пересказ фантастического романа, мало веря в реальность событий. И, к сожалению, эта информация никак не могла помочь на арене. Разве что только кому-нибудь придется сказки рассказывать, соревнуясь в накручивании на уши лапши.

Честно говоря, было страшно. Девушка надеялась на помощь Эйлис, но подруга куда-то попала. Придется выкручиваться самой.

Эо остановился перед металлической дверью.

– Тебе туда. Ты так и не выбрала оружие пока, потому пойдешь с базовым набором. – Наставник указал на ремень с прикрепленными ножнами, лежащий на специальной подставке. Легкий меч, два кинжала. Ну, прекрасно!

– Проще было сразу меня убить! – Пробурчала девушка. – У меня руки после позавчерашней тренировки еле поднимаются.

– Твое главное оружие внутри. – Возразил Эо. – Этот набор призван лишь внушить спокойствие и уверенность.

– Я бы предпочла пистолет или бластер. – Вздохнула Даша, закрепляя ремень на поясе. – Что там внутри?

– Испытание.

– А конкретней?

– Сюрприз от мастеров. Ты должна либо раскрыть способность, либо победить монстров. Удачи.

Дверь плавно отъехала в сторону, и девушка поняла, что настал в ее жизни тот самый момент «Х».

Арена представляла собой лес с высокими деревьями, кроны которых практически полностью закрывали солнечный свет. Под ногами мягко пружинила опавшая листва, почти не было травы. Даша вспомнила советы наставника, сконцентрировалась и осторожно двинулась вперед, напряженно оглядываясь вокруг. Ни птиц, ни насекомых не слышно. Было душно, пахло землей и подгнившей листвой. «Вдруг опять пауки?» – С отвращением подумала девушка. Сверху раздался треск. Какая-то тень промелькнула в густой листве. Даша поколебалась. Сначала положила ладонь на рукоять меча, потом вскинула вперед руку, пытаясь победить страх и пробудить свою силу.

Внезапно кто-то зажал ей рот, и сильные руки потащили куда-то назад. Ударить смерчем девушка уже не могла, но инстинктивно принялась вырываться, испытывая неимоверный ужас. Однако через мгновение до ее сознания дошли звуки знакомого голоса, еще миг – и волна безумия схлынула, а Даше стали понятны слова.

– Это я! Сирх! Не кричи! Эй, Рия?

Сирх увлек ее в кусты, цепкие ветви которых попытались растерзать тугой пучок волос на голове девушки. Сердце оглушительно колотилось, Даше казалось, что оно выскочит из груди.

– Ты! – Она была и рада, и зла одновременно.

– Да. Это парное выступление. Я ведь тоже не раскрыл способность. – Сирх говорил шепотом. Бирюзовые глаза горели, словно у зверя, лицо было серьезным. – Здесь что-то на деревьях. Оно либо маскируется, либо почти невидимо. Я знаю, какая ты внимательная, потому держись рядом, не подходи близко к кронам. Но самое лучшее, что ты можешь сделать – сжечь весь этот лес Иересаю на потеху.

– Я попробую. – Прошептала девушка, но руки дрожали, а сознание отказывалось повиноваться.

Раздался треск, и что-то навалилось сверху на кусты. Нечто твердое и неприятное коснулось Дашиной руки, царапая кожу, но Сирх уже тянул девушку за собой прочь, размахивая впереди мечом. Она мигом забыла о боли в мышцах и рванула за мужчиной, не обращая внимания на ветви деревьев, больно стегавшие по лицу, и колючки, пытавшиеся вцепиться в волосы. Но самое ужасное, что Даша чувствовала, как невидимые твари, словно гигантские обезьяны, перепрыгивают с ветки на ветку, не касаясь земли, тянут к девушке свои жесткие, как коряги, руки с острыми когтями, пытаясь утащить наверх. Что будет, окажись она в этих когтистых лапах, Рие даже не хотелось представлять.

– Надо найти хоть небольшую открытую площадку! – Воскликнул Сирх. Он одной рукой крепко держал ладонь девушки, второй – с молниеносной скоростью совершал движения мечом, то ли сражаясь с невидимым противником, то ли расчищая путь. Совсем не шуточные здесь игры. А глупая Эйлис еще так рвалась на арену!

Эйлис сидела за огромным круглым, заставленным яствами столом в изящном кресле, расположенном по левую руку от правителя Арона. Сзади невозмутимо застыли два стража – вампира и несколько телохранителей самого Лекса. Девушку облачили в бесподобной красоты алое одеяние, похожее на индийское сари, расшитое золотом. Волосы уложили в хитрую прическу, в которой поблескивали драгоценные камни. Но лицо все также закрывала золотистая непрозрачная вуаль. Зато с макияжем глаз местный «визажист» постарался. Эйлис очень нравилась сама себе. Правда, был один нюанс. Несмотря на обилие яств, наложница не могла практически ничего есть. Длинная вуаль позволяла спокойно ужинать, не показывая лица, но много есть женщинам ее статуса было не положено по местному этикету. Потому Эйлис больше развлекала себя тем, что наблюдала за гостями, разодетой в пух и прах знатью: тут было несколько военных в белых парадных мундирах с фамильными гербами, женщин, буквально одетых в драгоценности; пара волшебников в красивых атласных балахонах, вышитых рунами; брутальные воины в блестящих латах и, одетые, словно восточные султаны, купцы. Лекс вышел к гостям в белом мундире с алым гербом Арона. Он успевал и есть, и пить, и уделять внимание каждому.

– Повелитель Арона превратил вас в настоящую загадку. – С несколько сальной улыбкой произнес сидящий напротив Эйлис гость: мужчина с седыми волосами, но молодым лицом. «Наверное, делал пластические операции» – Машинально подумала она. Судя по нашивкам (а наложницу обучали разным нюансам), бывший военный в отставке. Приятель одного из торговцев, сидевшего рядом и хитро поблескивавшего черным глазом. Вообще многие гости заинтересованно смотрели на Эйлис. Если правители крепостей и заводили гарем, то большой. Редко кто оставлял лишь одну наложницу. А про Лекса вообще ходили странные слухи, будто он убивал всех своих женщин и никогда ни одну не выделял официально.

– В каждой женщине есть загадка. – Ответила Эйлис. Она хотела добавить, что так говорят в ее мире, но воздержалась. Наложницей могла стать даже гражданка империи. Многие, конечно, в курсе, откуда у Лекса новая фаворитка, но все же…..

– Но тем привлекательнее загадка, чем непроницаемей покров. – Произнес один из волшебников. Он пронзал наложницу «сканирующим» взглядом, но то ли не мог прочитать ауру, то ли льстил.

– Я думаю, что для волшебников во всех мирах не так уж много загадок. – Эйлис училась улыбаться глазами. Так не хватает при общении привычной мимики и жестов.

– Если бы их совсем не осталось, то нам было бы весьма скучно жить. – Улыбнулся мужчина в алом балахоне.

– Вы совершенно правы. Но все равно, волшебникам известно намного больше, чем остальным, потому вас и зовут ведающими.

– Да. Но я рад, что в мире существуют столь прекрасные загадки, как вы. – Склонил голову мужчина. Он был польщен. Эйлис употребила местный оборот, сыграв на схожем значении слов со значениями «ведать» и «разгадывать тайны».

– Однако господин Треух, – девушка особенно тщательно старалась выговорить имя отставного военного, – изначально был совершенно прав. Всему, что у меня есть, я обязана своему господину, правителю Арона.

Лекс посмотрел на наложницу и улыбнулся. Эйлис улыбнулась в ответ, пусть он этого не увидит, но, вероятно, поймет по глазам.

– Я вижу, непобедимый повелитель крепости Арон способен оценить истинно прекрасное. – Подал голос купец с хитрым черным глазом. – Позвольте, я попробую угодить вашему вкусу, господин. – Мужчина хлопнул в ладоши, сделав знак своим слугам, стоящим поодаль у стены. Гости затихли. Свет в зале чуть приглушили, заиграла мелодичная музыка. Парадная дверь отворилась, и внутрь вошла удивительной красоты девушка, молодая, лет шестнадцати, с длинными черными волосами, собранными во множество кос, в шифоновых брюках, которые носят восточные танцовщицы из сказок, коротком топе. Девушка поклонилась и гостям, и Лексу и, сверкнув огромными голубыми глазами, пустилась в пляс. Обладая гибкостью змеи и грацией лани, девушка в один миг очаровала всех. Чем больше она увлеклась танцем, отдаваясь ему со всей душой, тем больше присутствующие увлекались ей.

Это были волшебные минуты. Когда музыка снова стихла, а танцовщица застыла в поклоне, купец произнес:

– Это жемчужина моей коллекции, о правитель Арона. Позвольте подарить все ее искусство вам. Хотя бы на этот вечер.

Лекс кивнул, улыбнулся и поманил чуть зарумянившуюся танцовщицу к себе. Та подошла ближе и снова склонилась в почтительном поклоне. Повелитель приподнял ее лицо за подбородок, любуясь чистой девичьей красотой. В эти мгновения у Эйлис с ужасающим грохотом рушился, вновь отстроенный было внутри мир. Она порадовалась, что никто не видит ее лица и изо всех сил пыталась не выдать себя взором. Но внутри все сжалось от боли и ревности, и змеиной гидрой по груди расползался страх.

– Я с удовольствием приму твой дар, Нерх. – Произнес Лекс, сделав жест своим слугам, которые увели танцовщицу в специальный покой. – Я восхищен твоим вкусом и поражен щедростью. Расстаться с таким сокровищем хотя бы на вечер – настоящее испытание.

По гостям пошел одобрительный гул. Купец, угодивший правителю, вероятно, не без особой корысти, сиял от самодовольства. А Эйлис чувствовала как с трудом получается набирать в легкие воздух. В голове крутилась лишь одна мысль: «Ну, вот и все….».

«Ну, вот и все». – Обреченно подумала Даша, когда в очередной раз споткнулась на бегу и чуть не упала. Но снова ее спас Сирх. Сил бежать больше не было, перед глазами плыли черные круги со сверкающими звездочками. В таком состоянии и речи не было о том, чтобы сконцентрироваться на огненном смерче.

– Впереди! – Воскликнул Сирх и потянул девушку с удвоенной силой. Наконец-то деревья расступились, показав небольшую поляну. Молодые люди почти вылетели на ее середину. Даша рухнула на колени, пытаясь отдышаться. Пересохшее горло не давало даже сглотнуть. Однако воин не думал отдыхать, он встал, отгородив Дарью от леса, взял меч в обе руки.

– Ну, и кто тут теперь самый смелый! – Воскликнул он.

Твари из леса не спешили нападать. Великое счастье, что они были как-то связаны с деревьями.

– Ах ты, задранный Иересай! Вот оно что!

Девушка выглянула из-за ног Сирха, который, вероятно, удивился разгадке секрета лесных чудищ. Те держались деревьев, потому что лес давал им силу быть невидимками. Теперь твари, вынужденые выйти на открытое пространство, медленно теряли маскировку. Это были человекоподобные существа с длинными, тонкими, словно ветви молодых деревьев, конечностями, увенчанными изломанными пальцами с острыми когтями. Лица существ оказались гладкими, глаза зелеными без зрачков, голова без волос. Но большее отвращение у Даши вызвали рты – неровные, со щепками-зубами.

– Смотри, какие дрова, – произнес Сирх, – специально для тебя создавали. Я дам тебе время, а ты подпали!

Несколько существ бросилось в атаку. Даша машинально зажмурилась, но осталась невредима. Когда открыла глаза, то увидела метавшегося с удивительной скоростью Сирха, который одновременно сражался с тремя чудищами. НУ, ХВАТИТ! Девушка сделала неимоверное усилие, собрав всю свою волю, запихивая страхи и панику куда-то в темные уголки подсознания. Она вскинула руку, направив ее в сторону материализовавшихся из воздуха тварей на краю леса. Да, гори оно все синим пламенем! Запах серы, знакомое покалывание в пальцах, легкий дымок. Смерч, как показалось Даше, даже с гулом пронесся точно в цель, превратив в пепел оказавшихся на пути чудищ и оставив настоящую просеку в лесу.

– Ты прекрасна, детка! – Радостно возопил Сирх. Он успел уже разрубить на части двух противников, забрызгавших все вокруг зеленой кровью. Однако из леса вышло еще несколько. К счастью, Даша уже почувствовала уверенность. Выпрямилась на дрожащих ногах и принялась уничтожать все вокруг. Давно она не испытывала такой радости и удовлетворения. Когда во всей округе уцелело лишь несколько деревьев, а вся земля покрылась черным пеплом, Даша позволила себе чуть расслабиться, но немного подумав, послала маленький смерч на последнего врага, сражавшегося с Сирхом. Она, конечно, боялась задеть и товарища, но только чуть-чуть.

Откуда-то сверху зазвучал беспристрастный женский голос, объявляющий результаты испытания. Сирх огляделся, вытер пот со лба и вонзил меч в землю, очищая от грязи. Мужчина был весь заляпан зеленой жидкостью. Глаза его весело сверкали, сквозь спутанные волосы на лбу. Вообще воин сам стал похож на чудище лесное. Во что превратилась сама Даша, она предпочитала пока не задумываться. Сирх глубоко вздохнул и улыбнулся.

– А ты – большая молодец! Иди сюда, обниму! – Он вытянул руку, пытаясь схватить девушку и притянуть к себе. Но та и сама почти рухнула в его объятья. Однако не из-за переизбытка чувств, а от того, что жутчайшее напряжение отступило и коленки подкосились. Организм объявил забастовку.

– Неплохой результат! – откуда-то появился Эо.

– Ты опять не справился! – досадливо произнес наставник Сирха. – Воистину, фантазия мастеров не может победить такую бездарность как ты.

– Ну, да… – Скептически выдал мужчина. – Куда этим мастерам до меня!

Глава 5

Даша проснулась от ощущения чьего-то легкого прикосновения. Рядом стояла Эйлис и медленно водила рукой над лицом подруги. Наложница скрывалась под вуалью, но глаза ее были очень печальны.

– Где ты так умудрилась расцарапать лицо? – С легким удивлением спросила целительница. До Дарьи только сейчас дошло, что наступило утро, она выспалась, отдохнула после вчерашнего испытания, а Эйлис, видимо, воспользовалась своим даром и прогоняет надоевшую мышечную боль, а также залечивает мелкие царапины, которые не показались важными медицинскому персоналу.

– В последние два дня у меня удивительная непруха с деревьями. – Проворчала Даша. – Я вчера была на арене и научилась сжигать леса.

Эйлис закончила свой ритуал, придирчиво осмотрев результат, села в кресло рядом с кроватью. Новость о том, что подруга накануне рисковала жизнью, будто совсем ее не взволновала.

– Я рада, что с тобой все хорошо. – Сказала наложница, и фраза прозвучала вежливо, но без особого участия. – Когда мне сказали, что тебя заставили пройти первое испытание, я сначала чуть не убила Септия, ибо новости дошли до меня уже постфактум. Но я рада, что все обошлось.

– Ээээ… – Даша села. – А кто такой Септий?

– Он – рыжий. – Сказала Эйлис так, будто это все объясняло. – И он тут вроде очень влиятельного шкодника, подстраивает всякие случайности.

– Ааа, ну теперь мне все понятно. – С долей иронии потянула Даша. Девушке очень хотелось есть, из-за физических нагрузок аппетит почти никогда не успокаивался, а стрессы лишь подстегивали развитие гастрономических фантазий. Несмотря на обилие еды, Даша заметно похудела за последние недели, ибо при таких нагрузках просто невозможно иначе.

– Теперь ты можешь постоять за себя. – Продолжила Эйлис. – И это очень хорошо. Я снова тебе завидую.

Тут Рия хотела возмутиться, ибо ничего завидного в своем положении не замечала. Конечно, здорово открыть в себе сверхспособность, да еще и такую мощную. Когда вчера удалось овладеть смерчем, Даша почувствовала себя невероятно счастливой, спокойной и сильной. Девушка знала, что ее ожидают дальше просто сказочные приключения, захватывающие и смертельно опасные. Ибо фантазия мастеров была не только богатой, но и жестокой. Рия уже раскрыла рот, чтобы высказать мысли вслух, но увидела взгляд Эйлис и осеклась.

– Олеська, ты странная сегодня… – Язык никак не повернулся назвать наложницу другим именем.

– Наверное. Просто я слишком много думала.

– Думала? О чем?

– О своем положении. Тебе, наверное, кажется, что мне повезло. – Эйлис усмехнулась. – Но я все чаще подозреваю, что происходящее – лишь очередная проказа Септия. Возможно, я бы уже погибла сейчас, попади на арену. Возможно, мы бы больше не встретились. – Она откинулась на спинку и закрыла глаза. – Но я вдруг стала наложницей правителя Арона. Официальной. С одной стороны – здесь это считается почетным. Но, Рия.… Вспомни нашу земную историю? Наложница – не любовница, она – рабыня. Я никак не могла поначалу избавиться от этого знания. И ни на миг, наверное, об этом не забываю. Ходить в парандже и не иметь возможности ни к кому прикасаться – это малая цена за внимание нашего правителя…. Ты ведь понимаешь? – Глаза Эйлис приняли очень странное выражение. Она говорила медленно, взвешивая каждое слово. У Даши почему-то неприятно заныло в груди, а что-то в тоне подруги вызывало большую настороженность и грусть. – Разве можно было помыслить о таком чуде… мне… обычной девушке с Земли? Конечно, я знаю, что умная и привлекательная. Но по большому счету, таких немало, а еще больше – лучше меня. Тем более что я – не юная дева, мое тело не совершенно, да и великих способностей этот мир во мне не раскрыл. И, несмотря на это, господин одарил меня своим вниманием и заботой. Да, мне очень повезло. Только постоянное наличие шпионов раздражает. И охота им все докладывать?!

До Даши вдруг дошло. Подруга разрывается от желания поделиться своими мыслями, но не может высказать все прямо, так как не хочет, чтобы шпионы донесли правителю Арона обо всем.

– Вчера… – Эйлис перевела дух, словно легкие отказывались повиноваться. – Вчера один торговец подарил Лексу танцовщицу. Правда, я так и не поняла, насовсем или нет.… У них тут есть обычай. Хочешь угодить господину и попросить о чем-то особенном, раздели с ним самое ценное. Эта девушка красивее всех земных женщин, совсем юная и танцует, словно индийская богиня.

Даша опустила глаза, перебирая в руках складки одеяла. Ей почему-то очень тяжело было слушать речь подруги.

– Мне даже стыдно подумать про свои попытки танцевать. Если бы ты видела эту девушку, ты бы поняла. – Говорила Эйлис, а глаза ее наполнились слезами. – Если честно, я не знаю, сколько еще продлится ко мне милость правителя Арона. Я понимала, что подобное случится, но не ждала этого именно вчера….. – Пальцы женщины сжали подлокотник. – Потому я рада, что ты можешь постоять за себя.

– Но, Олесь… – Начала было Даша, но наложница остановила ее жестом.

– Септий обещал определить тебя в лучшую команду с ребятами из Седьмого сектора. Туда отправляют самых сильных и перспективных. Во время игр ты будешь под максимально возможной защитой. Седьмые очень часто побеждают. Если все сложится удачно, то вы выиграете и в этот раз. Победители нередко имеют право вернуться домой. Если все пройдет не очень, будете участвовать в следующих играх, а ты сможешь потихоньку заработать капитал и стать настоящим гражданином Империи.

– А как же ты?

– Я принадлежу повелителю крепости Арон. Это дает мне статус уникальной женщины. Никто другой не может видеть моего лица, никакой другой мужчина не имеет права знать меня. Поэтому я, если верить местным законам, обеспечена до конца своих дней. И до конца своих дней буду жить под чутким присмотром двух вампиров.

– А если правитель отпустит тебя домой? – С надеждой спросила Даша. Только сейчас она реально взглянула на положение вещей.

– О! Возможно. Хотя мужчины в этом мире, а особенно люди со столь высоким статусом, как наш правитель, присваивают себе вещь обычно один раз и навсегда.

Эллис быстро смахнула слезу, немного помолчала, глубоко вздохнула и встала.

– Я так рада, что удалось с тобой поговорить! Но тебе надо успеть позавтракать. Вредный Эо навряд ли освободит от тренировок. А у меня свои занятия.

– О… Эйлис! – Даша хотела очень многое сказать подруге, но наложница покачала головой.

– Удачи тебе! Надеюсь, удастся вскоре встретиться! – Женщина кивнула и быстро вышла.

– Мда… – Произнесла Дарья и медленно поплелась умываться.

Сирх лежал под деревом в Саду Уединения, закинув руки за голову, задумчиво вглядываясь с темно-синее с красными отблесками заката небо. Прошло несколько недель с тех пор, как он начал подготовку к играм. Почти все его коллеги по несчастью либо открыли свои сверхспособности, либо погибли. Вероятно, лишь он один оставался в числе живых, но простых смертных. Брови мужчины периодически хмурились. Недовольство наставника росло, а испытания становились все изощрённей. Смерти воин, проживший несколько десятков лет, не боялся. В конце концов, что такое смерть? Всего лишь начало нового пути. Возможно, в следующей жизни у Сирха все-таки появится особая сила. Однако просто так сдаваться мужчина и в этой не собирался, потому усиленно думал, пытаясь понять, что мешает раскрыться его истинному «я». Раздался шорох листвы, из-за деревьев показалась Огненная Леди. Лицо ее было грустным и задумчивым.

– Снова отправили спать,… то есть медитировать? – Поинтересовался Сирх.

Даша подняла на него укоризненный взгляд, поправив очки в изящной оправе (линз в этом мире не было, зато старые Дарьины очки, разбившиеся во время первого падения на арену, заменили очень хорошими новыми, которые удивительно девушке шли).

– Не забывай, я овладела своей силой. – Произнесла она и села рядом. – Ты чего разлегся? – Строго поинтересовалась девушка. Эо целый день гонял ее на тренировочной площадке, заставляя оттачивать выносливость и меткость ударов. Даше захотелось напроситься на сеанс терапии к Эйлис, чтобы та волшебным мановением руки сняла возродившиеся болевые симптомы и усталость.

– Согласно секретным сведеньям местных жрецов, это лучшая поза для медитации. – Таким же серьезным тоном продолжил Сирх. – Вот сама попробуй! – Он неуловимым движением схватил девушку за руку, опрокидывая на траву. У Даши не было сил сопротивляться, ей вообще давно хотелось просто упасть где-нибудь и побыть в тишине и покое, но пальцы Сирха чувственно сжали ее плечо, медленно заскользили вниз к локтю. Это прикосновение было приято чисто на физическом плане для измученных мышц, а еще разбудило горячую волну в животе, заставило покраснеть и задышать чаще. И именно поэтому девушка предпочла вернуться в сидячее положение, отвернувшись, чтобы спрятать вспыхнувший румянец.

– Боюсь, в моем состоянии эта поза бесполезна для меня. – Сказала Рия, пытаясь дрожью в голосе не выдать своих ощущений. – В этом мире я стала понимать, что все-таки девочка, а потому не предназначена для постоянных тренировок и сражений.

Однако Сирх не успокоился. Он тоже сел, очутившись за спиной девушки, положив обе руки ее плечи. Прикосновение было на грани между сильным и нежным. Даша нутром поняла, что вырваться без применения огненного смерча теперь не удастся.

– Ты молодец. – Сказал мужчина. Его дыхание шевелило волосы у нее на затылке. – Ты сильная и очень стараешься. – Он начал массировать плечи и предплечья девушки, а та порадовалась, что сидит, так как ноги ее будто парализовало, и тело отказалось повиноваться. Прикосновения мужчины изгоняли боль, дарили тепло и расслабление, внизу живота стали вспыхивать редкие электрические искры. – В нашем мире, – продолжал Сирх, а Даша сидела, чуть дыша, не в силах пошевелиться, – женщины совсем другие. Они никогда не держали оружия в руках, тихи, мягки и прячут глаза, если встречаются взглядом с незнакомым мужчиной. Ты – иная. И дело не в том, что взмахом руки вызываешь огненные смерчи. Еще при первой нашей встрече на смотровой площадке замка я был удивлен. Ты спокойно выдержала мой взгляд. Меня это поразило. А сейчас… – Его губы почти касались Дашиного уха, ставшего, вероятно, пунцовым. – Сейчас я рад, что мы попали в одну команду. – Одна рука уже гладила спину девушки, вторая – оставалась на плече. – У тебя очень хорошо получается, разводить костры.

Мужчина и женщина тихо рассмеялись. Ладонь Сирха легла на бедро Рии, а губы коснулись шеи, чуть щекоча отросшей мягкой щетиной. Она издала полустон—полувздох. В этот момент девушка не думала ни о чем, ее даже не возмущал тот факт, что все случилось очень быстро, что она сама еще не определилась с эмоциями по отношению к воину. Она даже не успела начать волноваться из-за того, что целуется с инопланетянином, который может быть носителем неизвестного вируса.

Даша чуть повернула голову, и Сирх поймал ее губы своими. Его поцелуй был требовательный, но вместе с тем какой-то спокойный. Мужчина будто точно знал, что берет свое, и растягивал удовольствие, медленно смакуя каждое мгновение. Что касается девушки, то она почти забывала дышать от обилия внезапно охвативших ее чувств.

Раздался непонятный шорох. Пока до Дашиного отключившегося сознания успел дойти смысл происходящего, Сирх успел вскочить, вынуть меч и поставить на ноги саму Рию, отодвинув назад и загородив плечом. В этот момент девушка почувствовала себя маленьким, слабым, беззащитным существом в по-настоящему сильных мужских руках. И это оказалось чертовски приятно. Гордость Огненной Леди молчала. Молчал и страх.

На сад опустились сумерки, солнце почти исчезло за крышами замковых башен. На одном из дальних деревьев наблюдалось шевеление тьмы. Казалось, будто густой черный дым медленно спускается откуда-то сверху, клубясь и постоянно перетекая из одной формы в другую: то обретая очертания человеческого силуэта, то превращаясь в гигантского осьминога.

– Что это? – Прошептала Даша.

– Не знаю, – пожал плечами Сирх. – Но от него веет холодом и угрозой.

И действительно, растения, которых касался черный дым, съеживались и увядали.

– Неужели испытание? – Удивилась девушка, нехотя возвращаясь в реальность и вспоминая, что вообще-то является Огненной Леди.

– О! – Черный дым остановился и медленно превратился в худощавую мужскую фигуру, облаченную в такой же тренировочный костюм, что и остальные игроки. – Я не думал, что мое появление напугает вас. – Окончательно материализовалась голова: лысая, чуть вытянутая, покрытая черными нитями татуировок. Агатовые глаза смотрели уверенно, прямо, не мигая. – Я всего лишь прогуливался по вечернему саду. – Продолжило существо. – Меня зовут Шесс…. Шеррель Шесс. Я игрок. Двенадцатый сектор.

Плечи Сирха никак не хотели расслабляться, хотя меч он опустил. Но сделал он это не из-за того, что проникся к нежданному гостю доверием, а потому, что знал – в двенадцатый сектор отправляют потенциальных волшебников, причем, самых сильных. А против магии меч бессилен.

– Сирх и Рия. Седьмой. – Ответил мужчина.

– О! Мне всегда было интересно, кто из седьмого попадет в мою команду! – Воскликнул Шесс, и его губы растянулись в тонкой улыбке. Почему-то от этой улыбки Даше стало не по себе. Помутнение рассудка, вызванное близостью с Сирхом, совсем прошло. Однако все равно было приятно стоять за сильным плечом мужчины.

– Так мы будем с вами в одной команде? – Робко спросила она. Обратиться к волшебнику на «ты» язык не повернулся.

– Мой наставник пока не раскрыл этого секрета. Думаю, они еще не завершили отбор. – Произнес Шесс, который окончательно превратился в человека. Даша обратила внимание, что увядшие было растения, снова ожили. – Позвольте узнать, что вы за игроки? Какая у вас сверхспособность? Раз уж мою вы изволили только что лицезреть.

– Я … – Даша замешкалась. – Вызываю огненные смерчи.

– О! Огненная Леди! Чессть! Чессть! – Растянул губы в улыбке волшебник. – А вы? – Обратился он к Сирху. Тот почувствовал себя неуютно.

– А я подозреваю, что бессмертен. – Хмыкнул он.

– О! – Склонил голову на бок Шесс. – Так это ты – единственный из Седьмого, что не сумел раскрыть талант.

Последняя фраза прозвучала так презрительно, что пальцы Сирха с силой сжались на рукояти меча. Однако волшебник не дал мужчине среагировать, нейтрализовав негативный эффект.

– Я восхищен! Вероятно, у местных мастеров не хватает фантазии, чтобы вывести тебя из себя. С превеликим интересом теперь буду наблюдать за твоей судьбой.

– А я – за твоей. – Просто сказал Сирх. Но в этой фразе можно было прочесть множество смыслов. Зазвучал протяжный звук, похожий на колокольный звон.

– Время отбоя. – Шесс снова начал терять очертания. – Пора возвращаться. Приятно было. – И он, превратившись в черную струйку дыма, исчез в сумерках.

– Я еще успею проводить тебя. – Обернулся к Даше Сирх, пытаясь перестать хмурится. Однако какое-то сосредоточенное выражение никак не хотело исчезать с его лица.

– Я еще никого не видела из секторов волшебников. – Произнесла девушка, следуя за рукой воина, который повел ее к замку.

– У них особые тренировки. На первых этапах – без сражений, больше интеллектуальные. На общие испытания волшебников отправляют позже, когда обучат выживанию.

– Думаешь, у меня получится научиться? – Как-то смущенно спросила Рия. Ей хотелось побыстрее перевести тему разговора. Она чувствовала, что встреча с волшебником оставила неприятное впечатление на Сирха.

– Чему? – Не понял воин.

– Ну, выживанию…

– На этот случай у тебя есть я. – Улыбнулся мужчина. – А если все-таки погибну – Кир. Этому любимчику Иересая всегда везет.

Даша улыбнулась.

– Кстати, а кто такой Иересай?

– Не знаю, – усмехнулся Сирх.

– Как это?

– Ну, это наше божество, которого никто никогда не видел. Но он появляется везде и всегда. Особенно, если дело касается приключений.

– Ого! Любопытный тип. – Улыбнулась Рия.

– Ты даже не представляешь насколько. – Они подошли к зданию замка, Сирху, как обычному игроку, дальше было нельзя, потому мужчина ловко поймал Дарью в кольцо своих рук и подарил теплый, мягкий поцелуй. У девушки снова подкосились коленки. Это вообще чудо, что ей удалось, потом доковылять до своей комнаты.

Глава 6

Эйлис вышла из ванной, завязывая пояс легкого полупрозрачного халатика, состоявшего наполовину из кружев. «Ну и кому эти кружева нужны теперь, – горько усмехнулась она, – все – как на Земле». Лекс уже несколько дней не удостаивал свою наложницу личными визитами. Что пережила женщина за это время – одному богу было известно. Справившись с непослушными завязками, она подняла глаза и вздрогнула. Посреди комнаты стоял повелитель Арона, облаченный в высокие сапоги, черные обтягивающие брюки и черно-белый мундир с множеством пуговиц, в котором обычно выезжал осматривать внутренние владения крепости. Сердце бешено застучало, щеки залила краска, по губам, против воли, несмотря на глубоко засевшую обиду, скользнула улыбка.

– Господин мой, – наложница поклонилась. На сердце было и радостно, и тревожно. Страшно.

Лекс подошел к женщине, застывшей в поклоне, одной рукой потянул за кончики завязок, легко побеждая узел, с которым она с таким трудом справилась, другой – приподнял за подбородок, а потом поцеловал. Сердце Эйлис подпрыгнуло от радости, чуть не начав приступ, но в голове всплыла картина, как правитель тем же жестом приподнимает лицо прекрасной танцовщицы. Сорвалась предательская слеза. Наложница сначала обвила шею повелителя руками, прижавшись к нему, а потом ловко подцепила пальцами несколько петель мундира, пытаясь расстегнуть пуговицы.

– Я собирался принять ванну. – Лекс легко подхватил ее на руки. – Придется тебе повторить процедуру. – Он понес ее к двери в уборную, где располагалась большая ванна, напоминавшая, скорее, бассейн. Эйлис продолжала молчать, повинуясь движениям рук своего властелина. Она так привыкла угадывать его желания, это получалось у нее почти сразу и само собой. Вскоре она освободила его от мундира.

После водных «процедур» Лекс отнес девушку на небольшой диван, расположенный у камина. Он свободно откинулся на спинку, отбросив в сторону часть лишних подушек, и остался сидеть обнаженным, капли воды поблескивали на его плечах. Эйлис, словно кошка, свернулась рядом, положив голову ему на колени, однако набросила на себя покрывало. Она считала свое тело несовершенным, потому стеснялась его. Лекс запустил пятерню в ее волосы.

– Твои глаза, Эйлис, что с ними случилось? – После некоторого молчания произнес мужчина. Девушка приподняла голову, вопросительно глядя на него.

– Твое лицо улыбается, но глаза – нет. Они полны света снаружи, но в глубине я увидел лишь великую печаль.

Наложница не смогла сдержать легкую усмешку. Женщина не знала, можно ли честно объяснить Лексу, в чем дело. Да и он сам, наверное, понимает. Даже сейчас тонкий взор ведающей даром волшебной крови замечал во внешнем энергетическом поле следы ауры танцовщицы. Значит, Лекс провел с юной красавицей, по крайней мере, одну ночь. Мужчина прищурился, видимо, догадавшись, о чем думает Эйлис. Лицо его сразу стало жестоким, взгляд потемнел.

– У тебя нет права меня ревновать. Я тебе не принадлежу. Ты – всего лишь наложница. – Со скрытой угрозой произнес Лекс. Эйлис закрыла глаза, чувствуя, как обжигает изнутри обида, закусила губу, чтобы не дать этой огненной лаве вырваться наружу. Девушка попыталась сесть, но рука повелителя чуть потянула волосы наложницы, давая понять, что не стоит делать лишних движений. Она покорно легла обратно: за несколько месяцев хорошо успела усвоить уроки послушания. Татуировка волка на спине у Лекса не случайна. Правитель Арона, хоть и был способен на нежность, мог превратиться в безумного зверя за один миг. Эти «превращения» случались на пустом месте, без объективной причины. Приходилось все время быть настороже.

Мужчина не дал девушке покоя. Потянул ее за волосы, заставив снова приподняться, и просто вцепился взглядом в ее глаза, полные слез. Их он была не в силах удержать.

– Я хочу. Верни свой прежний взгляд. – Дыхание Лекса участилось. И наложница осознала, что уже сорвалась в пропасть, ибо зверь внутри повелителя пробудился.

Сверхспособности могли сильно искажать мотивацию людей. Жутко.

– Простая наложница этого не может, господин. – Выдохнула Эйлис, она слегка поморщилась от боли и инстинктивно потянула руку к волосам, чтобы высвободить их из стального захвата, что было абсолютно бесполезно.

– Но раньше могла. – Голос Лекса стал похожим на глухое рычание.

– Я всегда чувствовала с тобой себя, прежде всего, женщиной, господин. А рабыней – никогда. Все мои взгляды – добровольны и искренны.

– Смеешь ослушаться? – Мужчина обмотал волосы Эйлис вокруг своей ладони и запрокинул голову девушки еще сильнее, заставив неудобно выгнуться.

– Я всегда послушна вам, господин. – Было тяжело дышать из-за глубокого прогиба, но пошевелиться не было возможности.

– Тогда верни прежний взгляд.

– Наложницы этого не могут, – повторила Эйлис. Ее щеки запылали, а душу охватило храброе безумие приговоренного к смерти. Все рушится. Все. Может, надо было смолчать, притвориться, но больше переступать через себя девушка не могла. Да и как можно «симулировать» искренний взгляд?? Дорогого ей стоило отказаться от своего воспитания и прежнего «я», согласиться с ролью сексуальной рабыни чужого, незнакомого поначалу мужчины, стать его и только его драгоценностью, отрекшись от привычных контактов с внешним миром. Смириться с новой ролью и разглядеть в Лексе мужчину, истинно достойного стать ее повелителем, а потом, забыв о гордости, которая жгла изнутри, тыкая носом в реальность, поверить в то, что правитель Арона достоин любви и подарить ему свою душу.

Однако явление молодой соперницы разрушило все иллюзии. Сколь унизительно, когда любимый мужчина на глазах у других, выбирает не тебя, а молодую и по-настоящему прекрасную танцовщицу. Такого момента Эйлис никому не пожелала бы.

– На живой взгляд способна только живая женщина. – Она извернулась, пытаясь принять более удобную позу, на какое-то время между мужчиной и женщиной завязалась нешуточная борьба, но в итоге Эйлис обнаружила себя лежащей на спине, колено Лекса больно давило в грудь, одна его рука по-прежнему держала волосы, другая – схватила ошейник.

– И давно ты не боишься зверя? – Прорычал мужчина.

– Никогда. – Дышать удавалось с трудом. Эйлис несла полную чушь, нужно было снова подстроиться под своего «господина», но что-то пошло не так.

– Страх – это злое чувство. Если видишь во мне только наложницу – воля твоя. Но я живая. И я чувствую.

– Хочу увидеть твой страх.

О да… Дух Эйлис захватило от ужаса и необратимости падения, ведь Лекс может унизить ее как угодно. Кто заступится за беззащитную девушку в абсолютно чужом мире? Она и в своем-то была мало кому нужна.

– Страх ничего не вернет, господин. – Тихо, но твердо сказала Эйлис, слезы уже невозможно было удержать, они застилали глаза.

– Тогда я убью тебя. – По коже Лекса побежали голубые искры, они напоминали вставшую дыбом шерсть.

– Воля твоя. – В этот момент девушка, наверное, рада была бы умереть, столь большое горе и отчаянье овладели ей. Она понимала, что повела себя неправильно. Знала, что у Лекса бывают моменты безумства. Наверное, ошибка будет стоит ей жизни.

Мужчина резко отпустил волосы наложницы, голова упала вниз, золотой ошейник больно вжался в шею. Эйлис закрыла глаза. Все равно из-за слез ничего не видно. Давление на грудь усилилось, резкая вспышка боли, хруст костей. «Такой оглушительный. Наверное, потому что это мои ребра». – Подумала девушка и потеряла сознание. Очнулась она от дикой боли и страшного, хриплого рычания раздававшегося совсем рядом. Наложница открыла глаза. Сквозь пульсирующие вспышки света разглядела огромную волчью морду, оскалившую клыки, зависшую всего в десятке сантиметров над ее лицом. Гигантский волк стоял над девушкой, тяжело дыша, под весом монстра сломались даже ножки дивана. Вероятно, когда Лекс (а почему-то этот факт, учитывая татуировку на спине, не вызвал у наложницы никаких сомнений) перекидывался, он надавил на грудь женщины, от чего кости сломались, словно спички. Невероятная боль обжигала при каждом вздохе. Ничего. Скоро наступит смерть и все прекратится. Страх ушел. Ну, разве можно тратить на страх последние мгновения жизни, когда все решено? Эйлис улыбнулась. Когда-то очень давно она гадала старинным способом, передававшимся в ее семье из поколения в поколение. И тогда в качестве суженного-ряженного ей приснился волк. Огромный волк-оборотень. Теперь девушка больше не сомневалась, что старинный обряд не обманул. Она медленно подняла ладонь. Зверь глухо рычал, пристально наблюдая за своей жертвой.

– Какая у тебя широкая переносица. – Почему-то ей всегда нравилась у животных именно эта часть морды. Больно говорить. Эйлис прикоснулась к короткой, жесткой буро-черной шерсти, чувствуя запястьем еще и холодные гладкие зубы, и погладила зверя. – Ну, что же ты? – Прошептала девушка. Снова потекли слезы, внутри зарождались спазмы истерических рыданий, раздиравших грудь жуткой болью. Эйлис боялась потерять сознание. Последние мгновения все-таки.… И чего она раньше боялась???! – Давай!

Зверь запрокинул морду вверх и издал жуткий, протяжный вой. Он переступил лапами, от чего сиденье дивана окончательно не выдержало и разломилось. Эйлис резко бросило в сторону, сломанные ребра врезались в мягкие ткани, что вызвало дикую боль. Девушка потеряла сознание.

Глава 7

Даша с удовольствием отхлебнула из чашки местного ароматного чая и блаженно вздохнула. Волшебная мазь, выданная вчера медсестрой, за ночь сняла все болевые симптомы в поврежденном плече. Накануне на тренировке Рие пришлось сделать вынужденное сальто, в результате чего она потянула мышцу. Хотелось чего-нибудь сладенького, но вкусняшек не было уже… Даша задумалась. Да, третий день. Уже три дня Эйлис не навещала ее и даже не передавала печенек и местных сладостей, что делала раньше с завидной регулярностью. Странно, за бесконечными тренировками (Рию учили стрелять из небольшого бластера) девушка даже не заметила пролетевшего времени. И странно, что задумалась об этом именно из-за печеньки. Кстати, с Сирхом тоже не удавалось увидеться. Вероятно, мастера продолжали испытывать на упрямом, непробиваемом мужчине свою фантазию. Стало немного грустно. Размышляя о вкусностях и людях, Даша позавтракала и собралась. В открытое окно влетел Эо.

– Хорошо, что ты готова. – Сказал наставник. – Сегодня тебя ждет испытание на арене.

– Ничего себе! – Воскликнула Дарья. Эта новость ее не особо порадовала, мягко говоря. Вообще-то ей с утра хотелось печенья и мужского внимания, а не приключения, связанного с риском для жизни.

– Тебе надо привыкать. Идем!

В коридоре тренировочного комплекса Рия увидела Сирха, шествовавшего в сопровождении своего наставника. Воин подмигнул девушке.

– Давно не виделись, Огненная леди! Снова начнешь леса поджигать?

– Мы будем проходить испытание вместе? – Обрадовалась Даша, она чуть смутилась, не зная, как себя вести с Сирхом, после того, что между ними произошло в саду. Мужчина подождал, пока Рия поравняется с ним, положил ей руку на затылок, приобняв, таким образом, пошел вместе с девушкой. Такой жест он выбрал специально: со стороны было непонятно, дружеский он или не совсем. Пальцы Сирха чуть заметно и невероятно нежно поглаживали кожу Дарьи. Огненная Леди смутилась еще больше, притихла, на какой-то миг даже позабыла о грядущем выходе на арену. Однако когда процессия подошла к развилке, наставник Сирха сказал:

– Нам налево.

– Но разве это не совместное испытание? – Удивился воин. Дашу охватила тревога.

– Да. Но вы войдете в лабиринт с разных точек. – Пояснил робот. – Задача не только выжить, найти выход. Если будет желание – помочь товарищу.

Сирх погладил девушку по щеке.

– Продержись до моего появления. Я постараюсь найти тебя как можно быстрее.

– Идем! Время! – Строго приказал Эо. И игрокам пришлось разойтись. Даша только успела кивнуть Сирху, но самой очень захотелось расплакаться.

– Из оружия у тебя нож и бластер. Надеюсь, ты не боишься темноты? – Спросил наставник Рию, когда она подошла к металлической двери, рядом с которой на постаменте, как и в прошлый раз, лежал пояс с оружием.

– А что? – По спине у Даши пробежал холодок.

– В лабиринтах нередко бывают темные зоны. Будь осторожна. Вперед!

Дверь отворилась, и девушка шагнула в слабо освещенный коридор со стенами из неровного кирпича, шириной около трех метров. Если бы только у нее был хоть один шанс не ступать за порог! Даша с удовольствием убежала бы. Но в чужом мире бежать некуда.

Как только девушка вошла, входная дверь затворилась, и, обернувшись, Рия не увидела ничего, кроме глухой стены. Вот это да! Вот так сюрприз! Что за чудища живут внутри? Сколько ловушек приготовлено заботливыми мастерами? Интересно, поможет ли огненный смерч против кольев в стене или бездонного колодца? Вспомнились фильмы ужасов и легенды о Минотавре. Набирала силу паника. Но тут Даша вспомнила о нежном прикосновении пальцев к своему затылку и, несмотря ни на что, слабо улыбнулась. Надежда есть. Но что лучше? Стоять на месте или идти вперед? Будто какой-то невидимый наблюдатель понял Дашины сомнения и решил подарить ей волшебный пендель. Задняя стена, которая недавно была дверью, пришла в движение, с неприятным скрипом приближаясь к Рие. И девушке ничего не оставалось, как побежать вперед. Вскоре ее ждала развилка. Налево? Направо? Сирха увели налево. Даша сделала выбор, положившись на этот факт. Плита с грохотом врезалась в стену и замерла, оставив узкий проход между тремя направлениями. «Не очень тут весело. Уж лучше был бы лес» – Пронеслось в голове. Слабый свет раздражал. Возможно, если бы в коридоре не было этого загадочного, почти «факельного», дрожащего освещения, то лабиринт и не казался бы таким неуютным. Стены и стены. Гладкий пол. Ничего особенного. Даша прищурилась, пол кое-где был расчерчен на сектора. Не наступить бы на плиту, приводящую в действие какие-либо ловушки. Девушка стала ступать осторожнее, внимательно оглядывая пространство. Снова развилка. Говорят, в лабиринте нужно всегда придерживаться определенного направления. Ну, что ж.… Налево. Очередной поворот напугал Дашу до смерти. Из стены выскочила механическая рука, похожая на клешню краба. Острые створки кровожадно лязгнули. К счастью, девушка успела чудом среагировать и проскочить мимо. Становилось все страшней. Эффект внезапности здорово усложнял ситуацию и действовал на нервы. Ну, как можно научиться, не бояться?

Рия подошла к очередному коридору. Сделала несколько шагов вперед. И сзади раздался грохот. В трех метрах от девушки опустилась вниз тяжелая каменная плита, перегородив путь назад сплошной стеной. Одновременно с этим в двух шагах спереди возникла алая лазерная паутина, растянувшаяся на оставшуюся часть коридора. Девушка замерла в недоумении. Если очень постараться, то можно пролезть. Почему-то сомнений в том, что до алых нитей дотрагиваться не стоит, у Даши не возникло. Хотя, может быть, плита поднимется и можно будет вернуться назад, пойти в обход? Девушка решила подождать. Однако через небольшой промежуток времени вниз рухнула еще одна плита, отвоевав пядь свободного пространства.

– Я бы советовал лезть! – Услышала девушка мужской голос, показавшийся смутно знакомым. На сердце вспыхнула было радость, но потом ее сменило изумление. Силуэт юноши, стоявшего по ту сторону паутины, терялся в сумерках. Молодой парень со светлыми короткими волосами и приятным лицом, в тренировочном костюме, с пистолетом и плоским небольшим чехлом, словно для планшета, на поясе. Если бы не супер-очки, Даша бы не смогла разглядеть ничего из этого со своим зрением, но сейчас она была точно уверена: высокого парня она где-то уже видела.

– Ого! – Воскликнул он. – Девушка с земли! Как я понимаю, с тобой нельзя встретиться при обстоятельствах, не угрожающих жизни. Лезь скорей, плиты падают вниз через определенный интервал времени.

– Так это ты свалил меня с лестницы! – Вспомнила парня Даша. Она вздохнула и подошла к паутине. Присутствие человека, да еще и знакомого, радовало, внушало уверенность. Однако девушка немного расстроилась, что это был не Сирх.

– Будь осторожнее! – Ответил юноша. – Алые нити жгут.

Рия, чувствуя, как бросило от напряжения в жар, сделала первый шаг в лазерный лабиринт.

– Спасибо, что предупредил. – Буркнула она. Спасибо родной планете и йоге, а также Эо с его изматывающими тренировками. Баланс получалось держать намного лучше, чем несколько недель назад, да и гибкость порадовала.

– Береги кобуру! А то разрежет бластер и произойдет взрыв! Там мощная батарея со сжатой энергией. – Сказал парень. Даша в последний момент подхватила кобуру. Надо было крепить ее не только к поясу, но и к бедру. Этот факт усложнил и замедлил продвижение. Раздался грохот. Опустилась очередная плита.

– Молодец, так держать, землянка! – Улыбнулся парень. – Кстати, меня Костей зовут, а ты?

– Рия. – Даша была очень сосредоточена на процессе. Лазерная мясорубка, взрыв или плита на голову – прекрасный выбор! Захотелось кого-нибудь убить.

– А! Ты уже привыкла к местным правилам. – Разочарованно потянул парень. – Хотя мне бы могла сказать. Раз мы здесь оказались, значит, будем в одной команде.

– Если я до этого доживу. – Проворчала девушка. Она была всего лишь на середине пути, а пот уже валил градом.

– Ты неплохо справляешься. Зато я знаю, как выйти из лабиринта! – Подбодрил ее Костя.

Даша бросила на него быстрый взгляд.

– Откуда?

– Умный слишком.

– Сверхспособность?

– Образование и интеллект.

Грохнула еще одна плита.

– Не хочу тебя пугать, но я боюсь, что соприкосновение плиты с лазером вызовет вибрацию паутины. – Немого вкрадчивым тоном (или напряженной Даше так показалось?) произнес Костя.

– Хочешь сказать, у меня мало времени?

– Хочу сказать, не зависай так надолго перед очередным шагом.

– Да иди ты на… – От души произнесла девушка, она была слишком напряжена, чтобы любезничать. Кроме того, если поторопиться, можно умереть. А уж если еще и себя подгонять, можно совсем потерять концентрацию.

– Я просто предупредил. – Произнес парень, но на время заткнулся. Даша все-таки успела выбраться из паутины до того, как на нити рухнула очередная плита. И да… Вибрация была колоссальной, девушку раскрошило бы на куски.

– Ох, ты ж… Шостакович… – произнесла Рия, стоя на безопасном расстоянии и пытаясь отдышаться.

– Поздравляю с победой! – Улыбнулся Костя.

– Извини, что нагрубила. Просто не люблю, когда под руку говорят. – Обратила на него благосклонное внимание девушка. – Так ты знаешь, как отсюда выйти? Мне бы еще одного человека найти….

– Человек сам тебя найдет, если не дурак. – Возразил парень. – Я заметил, что большинство игроков изначально обладают намного большими навыками выживания, чем мы. Интересно, в каких мирах они живут?

– Но все-таки!

– У тебя есть его координаты? Ты можешь чувствовать ауры людей? – Поинтересовался Костя.

– Нет. – Слегка смутилась Даша.

– Тогда плутать по коридорам бессмысленно. Тем более, что я умный, но навыки выживания тоже тренировал почти с ноля. А если мы встретим Минотавра…

– Я еще при первой нашей встрече заметила, что ты оптимист. – Пресекла его рассуждения Даша. – Так куда идти?

– За мной. А какая у тебя способность?

– Огненные смерчи. – Не без самодовольства сказала девушка.

– Неплохо. Значит, в моей команде будет хотя бы один резервный сильный боец. – Парень повернулся. – Иди за мной, смотри под ноги и не хватайся за стены. Изменение света, запаха, повороты – сигналы опасностей. Если что – прикрывай тыл.

«Ничего себе раскомандовался!» – Возмутилась про себя Даша, но потом вспомнила о более явном оскорблении.

– А почему «резервно сильный»?

– Потому что ты – девочка. – Не оборачиваясь, произнес Костя.

– Сексист!

– Я реально смотрю на вещи. – Заметил парень. – Не обижайся. Просто на арене не до сантиментов.

Даша промолчала, но подумала, что Костя прав. Они прошли несколько поворотов и успешно миновали пару ловушек типа механических клешней и катящихся шаров, и лес копий, который Рия, вспомнив о своем таланте, просто превратила в пепел.

– Рия! – За поворотом послышались быстрые шаги, и вскоре к молодым людям вышел Сирх. У него по щеке текла кровь, но иных повреждений не было видно. Увидев Костю, мужчина на секунду замер, но быстро оценил ситуацию, подскочил к девушке и обнял ее. И в этот же миг Даша почувствовала себя слабой, но одновременно такой защищенной..

– Рад, что с тобой все в порядке. Я нашел тебя по запаху серы, испугался, что пришлось туго. – Сирх поцеловал девушку, чуть прикусив ее нижнюю губу. Зря он это сделал, потому что, несмотря на все безумие ситуации, лабиринт, ловушки, смертельную опасность, мозг у Даши снова начал отключаться, а коленки подкосились.

– Кхм! – Заявил о себе Костя. Он был удивлен. Смущен и раздосадован.

Сирх оторвался от губ девушки и оценивающе посмотрел на парня.

– Почему-то интуиция подсказывает мне, что ты – часть нашей будущей команды. И что ты – не воин, но стратег.

– Голова. – Поморщился парень.

– Сирх. – Улыбнулся воин.

Парень побагровел.

– Он из моего мира! – Вмешалась Даша, пока ситуация совсем не вышла из-под контроля. – Нас вместе похитили.

– Хм… – Сирх почесал бороду. – И как же тебя зовут все-таки, друг с планеты Рии?

– Джокер, – буркнул юноша и чуть заметно покраснел. А Даше захотелось стукнуть себя ладонью по лбу. Понятно, каких фильмов Костя насмотрелся. – Нам надо идти. Если надолго остановиться в лабиринте, начинают активироваться новые ловушки.

– Он знает, как отсюда выйти! – Улыбнулась девушка. Но Сирх смотрел на обоих с сомнением. «Наверное, думает: «В какой детский сад я попал!» – решила Даша.

– Это моя способность. – Пояснил парень, почувствовав недоверие воина.

– Прекрасно, доверимся ей. – По тону Сирха девушка поняла, что все равно воин доверяет только себе в первую очередь.

– А какая способность у тебя? – Спросил Джокер – Константин, направившись к очередному повороту.

Вопрос задевал воина за живое и изрядно надоел.

– Испытывать фантазию мастеров. – Ответил мужчина.

Костя присвистнул.

– Ого! Так ты до сих пор не раскрылся и еще жив! Мой наставник рассказывал мне о том, что подобное случалось за всю историю игр лишь однажды. Игрок дошел до финала, оставаясь обычным человеком, просто за счет собственной силы и мастерства. И лишь в финале показал истинную силу, победив всех и сразу завоевав статус полноправного Гражданина и великую славу.

– И кто он? – Заинтересовался Сирх.

– Его прозвали Белой смертью. Неужели не слышал легенду?

– Нет.

Разговор прервал полушип-полурык, потом грохот, грубая мужская брань и снова грохот. Сирх вскинул меч, Даша и Костя схватились за оружие. Воин сделал знак всем оставаться на месте, а сам осторожно пошел на разведку туда, где за поворотом раздавался странный шум. Сирх выставил меч и глянул в отражение, потом высунул голову и внезапно весело рассмеялся. Ответом ему была веселая ругань. Даша с Костей подошли ближе, охваченные любопытством, и увидели, как к ним, волоча за золотистый витой рог огромного змея с множеством бессильно повисших то ли недоразвитых лап, то ли щупалец, приближается мужчина богатырского телосложения, улыбающийся во все тридцать два зуба.

– Кир! Иересай тебя задери! – Воскликнул Сирх и хлопнул друга по плечу. – Ты все-таки убил местного монстра! Ну же, брось его!

Кир ответил на приветствие таким же ударом, только Даше показалось, что оно должно было сломать Сирху плечо.

– Я хочу себе рог как трофей. А кинжал не берет его кости! О! А ты опять нашел женщину! И… паренька?? – Последняя фраза была полна удивления и коварства.

– Это наш голова, Джокером величают. – Пояснил Сирх и поманил девушку к себе. Рия приветливо помахала Киру рукой.

– Ты невероятен! – Выразила свое восхищение она. – Зато мы нашли того, кто выведет нас отсюда.

Костя выступил вперед, на его лице одновременно отразилось множество смешанных чувств.

– Кир. – Богатырь бросил обмякшего змея на пол, подошел к юноше и протянул, измазанную в черной крови руку.

– Джокер. – Тихо сказал парень, немного брезгливо пожал пальцы воина.

– Прежде чем мы выйдем отсюда, поможешь отпилить рог? – С надеждой спросил Кир.

– Нуу.… Это не в моей власти, но вполне возможно для бластера.

Сирх хмыкнул. Решение оказалось простым. Хотя… Стальному кулаку не выдавали оружия, кроме меча. Воин наблюдал за коридорами, пока Костя и Кир спорили о том, как лучше отрезать рог и исполняли задуманное. Даша с улыбкой погладывала то на воина, рядом с которым стояла, то на сверхсильного и сверхумного людей, объединившихся для решения общей задачи. Страх исчез, пришла гордость, и даже радость. Складывающаяся команда Даше определенно нравилась.

Наконец-то рог был отрублен, и процессия, благополучно преодолев все препятствия, подошла к последнему, по мнению Кости, коридору.

– Здесь может быть самое опасное испытание. – Сказал он, остановившись у поворота. – Надо проверить.

– Я уже проверил. – Зазвучал в пространстве бестелесный голос. – Это было скучное испытание тьмой. – Перед Костей из черного дыма медленно материализовывалась мужская фигура с агатовыми глазами и татуированной головой. – Вы очень долго шли, сокомандники. Все-таки жребий распределил меня к вам. Позвольте представиться, Шесс, Шеррель Шесс. Ваш штатный волшебник.

Глава 8

Странное ощущение, будто внутри костей струится какая-то жидкость, было настолько невыносимым, что Эйлис открыла глаза. Первое, что девушка увидела – свою правую руку, к которой через катетеры прикреплялось сразу несколько капельниц с разноцветными веществами. Зрелище испугало, Эйлис сдавленно застонала, захотелось вырвать иглы, но пошевелиться было еще страшней.

– Осторожнее, госпожа моя. – Услышала она знакомый голос и обернулась. Судя по всему, девушка находилась в больничной палате, напоминавшей одновременно медицинский отсек космического корабля и шикарный номер первоклассного отеля. Напротив кровати в белом кожаном кресле сидел Септий, задумчиво поглаживающий холеную бороду, в монокле поблескивал отраженный свет.

Эйлис снова застонала, все тело болело, будто изломанное, но больше всего раздражало ощущение жидкости в костях.

– Ты в больнице, – продолжил рыжебородый. – Твои ребра были сломаны, иные кости совсем раскрошились. Правитель распорядился не заменять их протезами, а восстановить естественную ткань. Для этого мы закачиваем в кости специальную плазму, которая заново отстраивает твои клетки и заживляет повреждения. Процедура неприятная, знаю. Но тебе с твоим даром ведомо, как сложно исцелять костную ткань. Ты была без сознания больше суток. Все естественные процессы обеспечивают капельницы. Катетеры нельзя вынимать, постарайся не смотреть на них просто, если боишься.

– Я не умерла… – Выдохнула девушка, слова давались с трудом. – Почему ТЫ здесь? – Она меньше всего ждала увидеть Главного смотрителя.

– Да, ты не умерла. И именно поэтому я здесь! – Воодушевленно произнес мужчина, поставив локти на подлокотники и сцепив пальцы в белых перчатках. – Пришел посмотреть на чудо своими глазами. Ну, заодно и поговорить.

– Что это значит? – Разум девушки оставался ясным, несмотря на боль. Она четко помнила все предшествующие события, ссору с Лексом, его обещание убить, а потом – свирепого гигантского оборотня.

– Я надеюсь, ты все помнишь, принцесса? – Осведомился Септий.

– Ты о.. волке? Это был наш правитель, верно?

– Почти. Тебе не посчастливилось встретиться с Белой смертью лицом к лицу. И, мне кажется, ты единственная из всех, кто остался в живых. Я ожидал иного.

Эйлис поморщилась, ее неприятно поразила возникшая внезапно догадка, а потом нахлынула бессильная злость.

– Ты использовал меня…. А я все гадала, откуда такая благосклонность…

– Но, госпожа моя, не стоит обижаться. – Миролюбиво потянул Смотритель. – Ты была всего лишь потенциальным игроком с недоразвитой планеты, а я использую и более великие фигуры.

– Зачем ты пришел? – Девушка отвернулась и закрыла глаза, ей стало внезапно до того тоскливо, что она горько пожалела, что не умерла.

– Выразить восхищение на самом деле. – Септий встал и приблизился к постели больной. – Ты прошла свое испытание. Честно говоря, я не особо на это рассчитывал, но надеялся…. Но ты осталась жива, и теперь можно тебе кое-что рассказать.

Эйлис молчала и не открывала глаз. Смотритель протянул было ладонь к ее лицу, но в последний миг будто опомнился, отдернул руку, отвернулся и начал ходить по палате взад вперед.

– Я избавил нас от всевозможной прослушки и хочу тебя предупредить, не стоит особо распространяться о нашем разговоре. Но, ты очень разумна, я тебе доверяю. Ты изолирована от игроков, потому навряд ли слышала легенду о Белой смерти. Ей уже много десятков лет. И никто не знает, когда это случилось точно и было ли на самом деле. История гласит, что однажды ловцы привели в наш мир очень сильного потенциального игрока, но тот проходил испытание за испытанием и оставался человеком, ибо сверхспособность его не желала пробуждаться. Когда пришло время, судьи и смотрители долго спорили, стоит ли допускать такого участника к Игре. В итоге все-таки допустили. И, к превеликому удивлению многих, он дошел до самого финала, ни разу не применив сверхсилу. В последнем сражении игрок, спасая свою команду, остался один против сотен врагов. Кажется, это были демоны разных уровней. Но на этом моменте разные источники расходятся во мнениях. И тогда сверхспособность все-таки пробудилась. Игрок превратился в гигантского волка, когда он двигался со скоростью молнии, то его окружало энергетическое защитное поле белого цвета, против которого были бессильны любое оружие и даже магия. Оборотень в одиночку перебил всех. Потому и прозвали его Белой смертью. Зрелище ужасало и восхищало. Игрока признали лучшим за всю историю, присвоили статус почетного гражданина Империи и одарили, как только могли. Естественно, ему разрешили вернуться в свой мир. Но из-за смещения времен, на его родной планете все его близкие, в том числе и возлюбленная, умерли, потому волк вернулся в Империю, где начал военную карьеру.

– И стал правителем Арона.. – Заключила Эйлис, – но при чем здесь я? – Девушка все-таки открыла глаза и, периодически морщась от боли, поглядывала на мерившего шагами комнату Септия.

– О! – Смотритель, казалось, искренне обрадовался ее вниманию. – Способности отражают скрытую суть людей, то, что Творец Великий заложил в душу своего создания. Большинство способностей не превышают определенного уровня, потому ими достаточно просто управлять, если овладеть концентрацией. Но самые сильные, высвободившись, изменяют своего носителя. И с Белой смертью как раз случилась такая метаморфоза. Волк – материализованная форма безудержной яростной мощи, которая способна уничтожить все на своем пути. Эту силу невозможно остановить, по крайней мере, никому ни разу не удавалось, и практически невозможно контролировать. История хранит память о паре случаев неудачных «зачисток», когда Белую смерть отправляли на дальние планеты, подавлять мятежи. Если волк начинал убивать, то уничтожал целые города с мирным населением в том числе. Потому хозяин старался как можно реже применять свою сверхспособность. И тут проявился побочный эффект.

Сильному игроку и человеку было несложно достичь максимально высокой ступени карьерной лестницы без применения сверхсилы. Но постоянная необходимость контроля над собственной душой мешала отношениям, особенно если речь заходила о таких глубоких чувствах, как любовь. Говорят, что любовь способна усмирить даже стихийное бедствие, но не в случае с Белой смертью. В каких-то моментах Лекс – словно зверь. Ты думаешь, носить маску и не прикасаться к людям – это обязательно для наложницы? Нет. Это необходимо лишь для женщины оборотня, который воспринимает ее – как свою собственность и ревностно ее стережет. Ошибка наложницы может повлечь пробуждение Белой смерти, и тогда неизвестно, сколько людей погибнет, ибо волк не различает своих и чужих.

Эйлис положила свободную ладонь на глаза.

– Я, вероятно, в коме, потому что ты несешь такой бред…

– Тебя день назад чуть не разорвал на части оборотень, который после не успокоился бы, пока не разнес пол крепости. – Строго сказал Септий. – И это реальность. Демонстрируя правителю свою ревность, ты рисковала не только собой, но и десятками людей. Звери, знаешь ли, очень дорожат своей свободой.

– Ну, ты же меня ЗАРАНЕЕ предупредил. – Парировала Эйлис. – И я подозреваю, что это опять твоя «случайность».

Рыжебородый хмыкнул.

– У меня не было выхода. Но, не перебивай меня. Я потеряю нить повествования. Оборотень стал избегать близких отношений, так как рано или поздно они трогали душу и освобождали зверя. Я служу верой и правдой Арону уже многие десятки лет. Естественно, за это время я видел немало наложниц, но большинство из них – погибло.

– А те, кто выжил? – Эйлис напряглась. Внутри ворочался страх.

– Все физические раны мы исцеляли, но кто исцелит раны душевные? Ни одна женщина не осмелилась по своей воле стать ближе к правителю после того, что пережила.

– И что с ними случилось?

– Скажем так, они исчезали, но не мучились.

– Септий, – Эйлис попыталась приподняться, но ее скрутил такой приступ боли, что потемнело в глазах. Девушка какое-то время старалась даже не дышать, чтобы перетерпеть все это и не свихнуться.

– Осторожнее, моя госпожа. – Заботливо произнес Смотритель. – Будет печально, если ты сама испортишь чудо. Я понимаю, что тебе не хочется исчезать. И пока речи об этом не идет. Характер твоих повреждений говорит о том, что зверь не пытался тебя убить. Мало того, он даже не вырвался наружу и не убил никого другого. Он оставался в покоях рядом с тобой, пока человек не одержал верх и не принял свой первоначальный облик. На такой успех я, признаюсь, и не рассчитывал. Конечно, ты с первых дней повела себя очень достойно. Ты смогла искренне смириться со своим положением, потому практически не провоцировала Лекса. Но ты и ни на секунду не была безвольной рабыней, повелитель это чувствовал, звери чуют фальшь, потому благосклонность Лекса к тебе росла с каждым днем. Пока не наступил момент «Х». Зверь не любит даже мыслей о привязанности, потому он возжелал подтвердить свою независимость. Вот тут к месту пришлась та танцовщица.

– Так ее появление тоже ты подстроил? – С ненавистью прошептала женщина.

– Как ни странно – нет, я бы, конечно, что-нибудь обязательно подстроил, но тут мне повезло. Та прелестница спровоцировала и тебя, и его. Зверя нужно было выпустить на волю до начала Игры, чтобы хм… происшествие не омрачило действа. Я могу только догадываться, что именно пробудило Белую смерть, и почему он повел себя нетипично. В большом сражении волк убивает очень быстро. Но если его разозлит конкретная жертва, может терзать ее довольно долго.

У Эйлис пересохло во рту и волосы на голове начали шевелиться. Если честно, мысль о медленной и мучительной смерти не возникла во время ссоры. Эйлис и вела себя столь храбро, потому что была уверенна, что умрет быстро. Септий, будто не замечая эффекта своих слов, продолжал.

– Волк сломал твои ребра, когда перекидывался. У тебя было еще несколько царапин и ушибов, но ничего больше.… То есть зверь даже не пытался причинить тебе боль. Такого еще никогда не было. Ты очень порадуешь старину Смотрителя, если расскажешь, что между вами произошло.

– Я потеряла сознание. Ничего, видимо.

– Лжешь. – Монокль яростно сверкнул. – Ты помнишь волка. Значит, видела его до того, как впала в забытье.

– Ты только что признался, что почти принес меня в жертву. Причем, обрек не просто на смерть, а на пытки. Думаешь, мне хочется секретничать с тобой?

Септий довольно засмеялся.

– Ну да, забыл, что ты с характером. Однако теперь я больше не приношу тебя в жертву. Теперь все зависит от тебя и повелителя. А я – очень выгодный союзник, ты должна это понимать.

– Я расскажу, только ответь мне на несколько вопросов.

– Я к твоим услугам.

– Как вышло, что Лекс выбрал в наложницы меня?

– Информация о потенциальных игроках до того, как за ними посылают Ловцов, поступает ко мне и Распорядителю, мы выбираем, какого «отловить». Проанализировав твои данные, я пришел к выводу, что из тебя получится не просто игрок. Конечно, правитель мог и не заметить тебя сразу, тогда пришлось бы сложнее. Но твой горящий и немного отчаянный взгляд, к счастью, сделал из тебя идеальную жертву и привлек внимание зверя.

Значит, она изначально рассматривалась как жертва. Прекрасно. Эйлис начало мутить: то ли от боли, то ли от запоздалого ужаса.

– Ясно. Но зачем тебе все это нужно? Ты провоцируешь повелителя и подвергаешь опасности жизни многих.

– Хороший вопрос! – Потер руки Септий. – Потому я не дам на него тебе однозначного ответа. Возможно, мне нравится сама игра. Просто ради игры. Возможно, я очень люблю своего повелителя (а я, конечно, люблю повелителя) и желаю ему наконец-то обрести полное счастье. Возможно, мне интересен способ, с помощью которого можно управлять даже такой сильной способностью как Белая смерть.

– Легче мне не стало… – Задумчиво потянула девушка. Она надеялась, если честно, услышать нечто «волшебное» вроде: «Я знал, что ты его судьба». А услышала: «Ты подходишь на роль жертвы». Злость, раздражение и страх, а также великое разочарование наполняли ее. – Как хочется вынуть эти иглы! – Досадливо воскликнула она. – Почему я не могу исцелить саму себя?

– Потому что по неведомому закону, исцеляются только те раны, которые нужны, чтобы спасти другого. – Пожал плечами Септий. – Это не я придумывал. Так, что же ты сделала, когда увидела перед собой волка?

– Ничего особенного. Я понимала, что сейчас умру, и страх ушел. Наверное, потому, что смирилась с неизбежной смертью. Что мне еще было терять? Я ведь не знала, что оборотень любит издеваться над своими жертвами. Поэтому я погладила его нос и поторопила с убийством.

– Что?!

– Спросила, что же…

– Нет. – Септий смотрел на Эйлис так изумленно, что монокль чуть не выпал. – Ты сказала, что погладила его?

– Да. Хотя сейчас понимаю, как это было глупо.

Рыжебородый расхохотался.

– Восхитительно! Перед тобой была оскаленная разъяренная морда Белой смерти, а ты погладила его нос! Ты изумительна в своем безумии и безумно изумительна. Ты – единственное существо в этой вселенной, кому в голову пришла столь необычная идея.

– Ты преувеличиваешь, Септий. Скажи лучше, можно ли мне что-нибудь вколоть, чтобы я не чувствовала больше этого движения в своих костях?

– Да, но ты опять заснешь. – Мужчина продолжал улыбаться и смотрел на девушку как-то растерянно.

– Тогда скажи, что теперь со мной будет, и вколи. Иначе я с ума сойду.

– Самое интересное в сложившейся ситуации, что я не знаю. – Развел руками Смотритель. – И это прекрасно, потому что подобное со мной редко случается. Зверь повел себя не типично. Думаю, он сам в недоумении, как и его хозяин. Он велел вылечить тебя и беречь как зеницу ока, но сам отбыл за стену, осматривать главную арену – Колизей, как бы назвали это в вашем мире, где будет проходить игра, а до нее – парад. Вскоре игроков повезут туда на торжественный смотр. Я, кстати, тоже туда направляюсь. Но хотел успеть поговорить с тобой.

– Почему-то я не разделяю твоего восторга. – Поморщилась девушка. Слишком много событий и информации. Переизбыток ощущений. – Уймите уже эту боль.

– Конечно. – Септий сделал какой-то знак, и в палату вошла медсестра. – Отдыхайте, моя госпожа, у нас впереди много интересного.

Глава 9

Рия в сопровождении своей «команды», состоявшей из Сирха, Кира, Кости—Джокера, которого все, к его великому разочарованию, звали просто Джо, а также волшебника – Шесса, взошла на летающую платформу размером с небольшой прогулочный катер. По периметру платформа была огорожена перилами, покрытыми краской, менявшей свои цвета, словно хамелеон, в зависимости от угла света. На «корме» находилась небольшая стеклянная рубка, в которой сидел важный усатый пилот с бластером в кобуре.

Пассажиры ехали стоя, как на римских колесницах, в трех секторах, разделенных перилами, на которые было удобно опираться руками. Впереди в сопровождении своего летающего наставника гордо стоял Шесс в развивающемся черном плаще. Волшебника, хоть он был очень силен, а потому мог здорово помочь команде на игре, сразу невзлюбили все. Шесс был пришельцем из очень странного, мрачного мира, который населяло множество хищников, да и человеческая раса отличалась жестокими нравами. Потому мотивация волшебника иногда шокировала. Например, в лабиринт Шесс вошел одновременно со всеми. Так как большинство ловушек были механическими, маг просто превратился в черный дым и очень быстро нашел выход. Конечно, он легко мог помочь другим игрокам, но предпочел остаться и посмотреть, кто пройдет испытание. Причем, волшебник искренне в этом признался.

– Я знал, где вы все находитесь. А местные ловушки не являются сокрытыми для моего взора. Но я знал, что нас хотят определить в одну команду. И решил, что если игрок не способен пройти столь примитивное испытание, как этот лабиринт, то нет смысла помогать ему. Ведь все мы хотим стать сильнейшими, правда?

– Мы все хотим хорошую команду. – Ответил ему Сирх. И тон его был весьма неоднозначным.

– Здесь был примитивный финиш. – Продолжил Шесс. – Испытание абсолютной тьмой. Смешно. Ведь я сам – тьма. И из вас никто не погиб. Я рад, но было немного скучно.

– Это возмутительно! – Взорвалась Даша, – как мы можем зваться командой, если тебе скучно от того, что никто не погиб?

– Не стоит сердиться, Огненная леди – Тут же пошел на мировую волшебник. – Когда я наблюдал за вами, вы еще не были моей командой. Но выйдя из лабиринта, мы станем союзниками. А я отношусь к союзникам с интересом и трепетом.

– Шесс – представитель иной расы, Рия. – Сказал Костя. – У него иные взгляды на жизнь. Главное, что нам повезло с сильным магом. И еще он поможет пройти испытание тьмой.

Но Даша все равно никак не могла успокоиться, чувствуя, как внутри закипает огонь негодования и недоверия. Костя же смотрел на волшебника с восхищением, ему явно хотелось пообщаться с магом, чтобы больше узнать о его мире.

– Испытание тьмой?! – Немного удивился Шесс и глянул в коридор позади себя. Возникало ощущение, что впереди – черная дыра: абсолютная тьма, откуда веет холодом и страхом. Мурашки по коже. Если бы Даша проходила испытание одна, то ни за что не решилась бы войти в этот коридор, так бы и блуждала в поисках выхода, но не шагнула в эту застывшую, черную жуть.

– Ах, да.. – Спохватился волшебник. – Вероятно, вам тоже хочется испытать и меня. Он сделал несколько пассов рукой, и тьма в коридоре расступилась, обнажив обычные каменные стены и дверь вдали. – Прошу. Думаю, наше испытание закончено. Надеюсь, последующие будут интереснее.

Даше вообще не хотелось испытаний, тем более таких, которые Шесс бы посчитал интересными. Потому сейчас девушка с неприязнью поглядывала на татуированную голову волшебника. Рию и Джокера разместили в соседнем секторе позади Шерреля. Костя был облачен в обтягивающую форму синего цвета, напоминавшую тренировочный костюм игрока или комбинезон летчика-космонавта. Парень с жадностью смотрел вокруг, стараясь ничего не упустить. За пределами замка он еще ни разу не был, если не считать того момента, когда их с Дашей вели Ловцы на Смотр. В тот момент Костя искренне полагал, что умер, потому толком ничего не рассмотрел, удручённый данным фактом. Рие тоже выдали комбез и высокие сапоги, но одеяние ее было красивого тиоцианового цвета, который символизировал силу огня и гармонировал с длинными светлыми волосами девушки. Кроме того, она сильно похудела за время интенсивных тренировок, потому ей самой, несмотря на склонность к самокритике, понравилось, как сидит форма. Однако Сирх посмотрел на одеяние девушки недоверчиво.

– Она будет выступать в этом на игре? – Спросил мужчина у Эо. На что получил положительный ответ. – Но это же нелепо, яркий цвет сделает из Рии отличную мишень! – Сердито сказал воин.

– Считайте это дополнительным испытанием. – Отрезал наставник и взмыл ввысь. Учителя, кроме спутника Шесса, не сопровождали своих подопечных, а наблюдали за всей процессией сразу свысока.

Кира и Сирха разместили в последнем секторе. Сирху достался черный комбез с темно-синими вставками на груди, плечах и животе, который представлял собой технологичный симбиоз формы и легкого доспеха. Подобное одеяние, только полностью черное, было у Кира. Стальной кулак улыбался, наслаждаясь то ли солнечным днем, то ли женским вниманием. Его мощная фигура так и притягивала взгляды представительниц прекрасного пола. Все игроки ехали без оружия, только у Кира на поясе висел трофейный рог змея из лабиринта. Процессия состояла из нескольких десятков платформ, по бокам на летающих, бесколесных мотоциклах передвигались стражи с лазерным оружием, в блестящих белых шлемах, похожие на киборгов в своей защитной форме. Сзади и спереди на летающих ладьях разместились чиновники и смотрители, а на черных, хищных авто двигались Ловцы. Никто особо не боялся попыток побега, потому что все игроки носили на шее цепочки-ошейники, выполнявшие роль дешифраторов, позволявших понимать языки друг друга. Одновременно все «цепочки» были управляемы с одного общего командного центра. При попытке снять ошейник или отдалиться на определенное расстояние срабатывал защитный механизм, цепь сжималась и душила нарушителя. Как «ошейник» контролировал Шесса и ему подобных Рия не понимала.

Внимание девушки привлекла небольшая белая карета с алым гербом, передвигавшаяся, правда, не на колесах, а на летающей платформе. На козлах, расположенных сзади, замерли две высокие фигуры в черном, в которых девушка узнала телохранителей Эйлис. Вскоре карета поравнялась с ладьей, штора в окне отдернулась, и Дарья увидела улыбающиеся глаза подруги, лицо которой было скрыто золотой вуалью.

– Приветствую вас, Огненная леди! – Радостно провозгласила наложница. – Вижу, тебя определили в достойную команду!

– О… – Чуть было не назвала ее настоящее имя Рия. – Ты где пропадала? Меня чуть на части не разрезало в лазерной мясорубке, пока тебя не было.

Брови Эйлис на секунду нахмурились, женщина заговорила чуть виновато.

– Прости. У меня были… на то серьезные причины. И про тебя я опять узнала постфактум. Хотя в любом случае, навряд ли бы смогла помочь. Но у меня есть и хорошая новость. Главный Смотритель сделал меня покровителем вашей команды. Правда, у меня нет ничего своего, все, включая меня саму, принадлежит правителю Арона. Следовательно, ваш покровитель – это сам правитель.

Костя с удивлением слушал разговор женщин, Сирх – с любопытством, а Кир, не отрываясь, смотрел в глаза Эйлис.

– Это великая честь для нас, госпожа. – Вдруг обернулся Шесс с почтенным поклоном.

Наложница бросила на мага быстрый, немного изумленный взгляд.

– Я тоже рада. – Немного растеряно сказала Даша.

– И в качестве первой помощи покровителя я предлагаю тебе…. ПЕЧЕНЬКИ! – Эйлис высунула руку в пышном красном рукаве с золотым браслетом вместо манжеты и протянула Рие картонную благоухающую сладкими пряностями коробку.

– Спасибо! – Искренне улыбнулась Огненная леди.

– О, да! Это очень актуальный дар! – Не удержался Сирх.

– Рия, не давай ему печенья, – строго произнесла Эйлис.

– Так у тебя все наладилось? – Серьезно спросила вдруг Даша.

– Все хорошо. – Кивнула наложница. – Кстати, вам повезло. У игроков на Смотре – лучшие зрительские места, вы сможете вполне насладиться зрелищем. Но пора в путь. Я буду держаться позади вас. Это позволительно покровителю. Надеюсь, еще удастся поговорить. – Женщина сделала знак вампирам, и ее карета вернулась на позицию.

– Какое удивительное совпадение, – произнес Костя. – Встретить здесь подругу из своего мира. Интересно, много здесь землян вообще?

Даша разворачивала коробочку. Печенья хотелось очень. Но внезапно девушка подумала, что некрасиво будет смотреться на параде с набитым ртом. Вообще жевать, когда за тобой наблюдают сотни глаз, наверное, не очень правильно. Потому Рия отложила коробку в сторону. Будет чем полакомиться во время шоу, ведь обеда сегодня не планировалось.

– Понятия не имею. – Пожала плечами девушка. – Но совпадение – да. Сама до сих пор удивляюсь.

Раздались звуки торжественной музыки, процессия двинулась в путь. Дарья с удовольствием рассматривала красивые улицы и дома. В Ароне не было грязи, обветшалых стен, пыльных окон. Даже птицы на ветках и коты, дремавшие на подоконниках, щеголяли довольным и важным видом. Каждое строение отличалось от другого цветом, архитектурой и стилем. Возникало ощущение, что гуляешь по какому-то необычному музею домов. Но самое удивительное, что все разнообразие вокруг не вызывало ощущения хаоса, а наоборот, поражало гармонией. Процессия двигалась по широкой дороге, которая вела от замка до главных ворот крепости. На тротуарах стояли любопытные горожане, облаченные в одеяния разных эпох и миров. Даша даже не знала, куда ей интересней смотреть.

– Ты думаешь, здесь все дома такие богатые или есть трущобы? – Спросила девушка своего напарника.

– Думаю, что для местных горожан – это не богатство. Они просто более развитая цивилизация, и то – что для нас роскошь, для них – норма. Посмотри на толпу – там нет оборванцев или бедняков. Хотя простой народ любит такие зрелища. Они бесплатны.

– А может быть, их просто не допустили сюда! – Не сдавалась девушка, которой казался подозрительным тот факт, что высокоразвитая цивилизация отлавливает людей из других миров, чтобы «поиграть» ими на арене.

– Мне это напоминает Римскую империю. – Задумчиво произнес Костя. – Только идеальную. Граждане богаты и свободны, варвары – как гладиаторы – на арене. Но не видно пока распущенности нравов и медленного загнивания.

– Мне противно думать, что нас заставляют рисковать жизнями ради забавы. Как подобное может совмещаться с высоким уровнем развития цивилизации?

– Ну, вы же тоже любите зрелища, я прав? – Вмешался в разговор Шесс.

– Любим, – согласилась Даша, – но, когда люди не погибают.

– Значит, наблюдаете за играми более низших существ!

– Я против издевательств над животными! И вообще, хочешь сказать, что мы – низшие существа?! – Щеки Рии покраснели.

– А разве нет? Империя заботится о Гражданах, но мы – чужаки с диких планет. Будь мы достаточно сильными, то тогда бы нас не смогли поймать. Кроме того, – спокойно продолжал свои рассуждения волшебник, – Империя дает нам шанс стать равноправными гражданами, стоит только выдержать испытания. А это очень великодушно. Ведь игроков могли бы навсегда оставить рабами или приносить в жертву…. И наконец, откуда ты знаешь, может быть, каждый из жителей этого мира уже выдержал свой экзамен?

Девушку переполняло возмущение, ее удивляла такая точка зрения, но в чем-то Шесс был прав. По крайней мере, Рия чувствовала, что спорить с волшебником бессмысленно.

Она на некоторое время впала в задумчивость, из которой ее вывело неприятное ощущение, будто воздух резко стал холоднее.

– Ты чувствуешь? – Спросила она у Кости, но он не успел ничего ответить, так как одновременно произошло несколько вещей. Раздался страшный грохот, будто обрушились сами небеса. И действительно, после грохота мгновенно наступила тьма. Воздух полыхнул жаром, а потом стало резко холодно, казалось, ледяные щупальца пронзили тело до самых костей. Поверхность под ногами зашаталась, начала дрожать. Девушка инстинктивно вцепилась в перила, но ее резко тряхнуло влево вниз, а потом еще и навалилось нечто тяжелое, заставив разжать пальцы. Рия, словно мешок, скатилась на землю, усыпанную какими-то камнями и осколками, больно ударившись боком об ограждения летающей платформы. А потом на девушку свалилось что-то сверху, чуть не выбив весь дух из груди. В какой-то миг Даша испугалась, что ее придавило летающей ладьей, но потом поняла, что груз слишком мягкий и «живой»… Законы подлости и равновесия сработали одновременно. Рия и Костя снова упали, но на этот раз парень приземлился сверху. И снова он матерился, перекрикивая даже сирену, которая завыла почти сразу же. Все тело болело, уши заложило, воздух, словно туманом, наполнился мелкой пылью. Даша закашлялась, попыталась сбросить с себя горе-Джокера, но тот уже сам смог подняться на четвереньки.

– Рия! Рия! Ты как? – Он, морщась, сквозь слезы в глазах, пытался разглядеть девушку.

– Плохо. – Честно призналась она, содрогаемая мучительным приступом кашля. – Что случилось?

– Кажется, взрыв! У тебя все кости целы?

– Вроде бы… – Даша пыталась понять, достаточно ли сильно ей больно, чтобы предположить перелом. – Что.… Где все? – Девушка села. Тут из мглы вынырнул весь окровавленный Сирх, а за ним, отшвырнув какую-то железяку, Кир. Первый сразу же бросился к Даше.

– Ты цела? С тобой все в порядке? – Он внимательно осмотрел девушку. Та попыталась улыбнуться.

– Терпимо. Ты сам в крови!?

– Это не моя. – Хмыкнул Сирх.

– Где Шесс? Тут было полно стражей? – мрачно поинтересовался Кир.

– Бесполезно, пока плохо видно. И сирена.. – Поморщился Костя.

– Вот Иересай драный! – Присвистнул внезапно Сирх, увидевший что-то позади Даши. Все невольно проследили за взглядом мужчины.

Во мгле металось множество теней, с быстротой молнии и странными звуками они летали вокруг, сталкивались, почти высекая искры, расходились прочь.

– Что это? – Спросила Даша.

– Сражение. – Пояснил Сирх. – Стражи против тех, кто на нас напал.

– О Боже! – Вырвалось у девушки. Она и предположить не могла, что когда-либо станет свидетелем такого ужасного зрелища, которое, по мере оседания пыли, становилось все яснее и страшней. Судя по всему, караван был подорван. Сработала местная система безопасности и зону поражения сразу же накрыло щитом, дабы избежать возможного заражения, распространения огня или враждебной магии. Так что Даша с друзьями, несколькими стражами на мотоциклах и оставшимися в живых мирными жителями оказалась заперта в небольшом личном аду.

Ребятам повезло, взрыв прогремел где-то сзади, уничтожив две платформы, на месте которых образовалась глубокая дымящаяся воронка. Ладью Рии просто задело взрывной волной и опрокинуло, расколов на несколько частей. Сильно пострадали зрители, стоявшие на тротуаре. Кто-то погиб на месте, кто-то метался в панике меж сражающихся теней, кто-то пытался помочь раненому, но большинство стремились как можно быстрее спрятаться.

– Наш волшебник превратился в дым и исчез. А он был бы полезен сейчас. – Процедил сквозь зубы Сирх. – Это магическая атака. С ней и с оружием-то не справишься, не то, что с голыми руками.

– Но я могу попробовать смерч? – Вопросительно посмотрела на посерьезневшего воина Даша.

– Тут паника. Не думаю, что ты готова жечь мирных жителей. Самое рациональное пока – затаиться, скорее всего, атака не по нашу душу.

– Но тогда зачем? – Удивился Костя.

– Здесь должно быть что-то еще, например, важная персона….

– Наложница повелителя? – предположил Джокер.

Даша вскрикнула и посмотрела назад. Карета Эйлис должна была следовать за их платформой, значит, была ближе к взрывной волне. Но Кир среагировал быстрее всех. Он, с быстротой тигра бросился туда, где должен был быть экипаж наложницы. Рия привстала, поддерживаемая Сирхом, ища взглядом надменных вампиров и карету. Карета обнаружилась лежащей на боку, ближе к тротуару. Киру пришлось проявить чудеса ловкости, лавируя между сражающихся теней, осколков и обезумевших прохожих, но он достиг цели. Телохранителей наложницы не было видно. Мужчина с силой дернул дверь кареты, но тут снова раздался грохот, и опустилась тьма.

Глава 10

У Эйлис было несколько весомых поводов для радости. Во-первых, кости наконец-то восстановились, и можно было жить без капельниц. Правда, оставалась нудная фантомная боль, но она казалась совершенно незначительной после пережитого. Во-вторых, наложнице позволили покинуть пределы замка, что происходило крайне редко. В-третьих, с Рией ничего, к счастью, не случилось и можно наконец-то увидеть подругу. Одновременно наложницу терзали и тяжелые мысли. Горничная разболтала ей, что правитель Арона уехал на Арену с Нерхом, тем мерзким купцом, что соблазнял Лекса танцовщицей. Купец угодил повелителю, потому получил контракт на ведение торговли на Арене во время Смотра и Игр. Сердце Эйлис терзалось ревностью. Пока она лежала со сломанными ребрами, правитель Арона наслаждался изящными танцами и, возможно, не только…. Было очень обидно, учитывая, что сам Лекс собирался убить наложницу лишь потому, что она не смогла скрыть печаль.

Все это время Эйлис выживала лишь благодаря вниманию повелителя, которое сосредотачивалось на ней одной. Пусть ее звали наложницей, но она была единственной, потому ничего унизительного в своем положении не видела. Да, он не церемонился с Эйлис с самого начала, для правителя просто невозможно было допустить мысль, что какая-то женщина воспримет его ласки на первом же «свидании», как насилие над собой. А ведь для землянки первая ночь ничем иным и не являлась. Неродной мир, незнакомый мужчина, пусть сильный, но чужой, чередующий ласку и жестокость. Лекс ни на секунду не усомнился в своем праве владеть девушкой полностью, контролируя все сферы ее жизни. Эйлис казалось, что она медленно тонет в черном, вязком, непроглядном омуте, по крупице теряя себя. От этого ощущения захватывало дух, а сердце замирало от страха. Но потом что-то переключилось в голове. Наложница пришла к выводу, что и на Земле проповедуют служение мужу, что Лекс – на самом деле воплощает в себе всю суть мужественности в ее понимании. Следовательно, считать такого господином и слушаться его – вовсе не постыдно. Эйлис служила ему искренне, отдаваясь всей душой и всем сердцем, закрыв глаза на формальности. Конечно, ее удивляло, что подобный мужчина вдруг обратил внимание на обычную землянку. И где-то в глубине точил сердце червячок разума, шепчущий, что такое счастье не может быть слишком долгим. Как обычно, подлый паразит оказался прав. Еще утром Лекс говорил о внутренней красоте счастливой женщины, а через пару часов предпочел внешнее совершенство. Да, танцовщица была совершенной. Здесь бессмысленно спорить. И вполне возможно, что девушка обладает прекрасной душой. Думая об этом, Эйлис чуть не расплакалась. В груди все горело, легкие никак не могли наполниться воздухом. Что такого замечательного в том, что наложнице удалось пробудить скрытую сущность повелителя и остаться в живых?

Великий воин сразу же сбежал к другой женщине, более молодой и прекрасной. И сделал бы это, независимо от того, была бы Эйлис жива или погибла в когтях зверя. А ныне девушке навряд ли удастся изобразить перед зверем смирение, потому вполне вероятно, что он либо оставит ее без внимания совсем, дабы избежать риска выпустить Белую смерть, либо при следующей ссоре убьет все-таки. И скорее всего, смерть будет медленной и страшной. Доведя себя мрачными размышлениями до тошноты, Эйлис приоткрыла занавеску, чтобы глотнуть воздуха. Снаружи повеяло холодом. В этот миг один из вампиров, кажется, Эш, превратился в дым и бросился внутрь кареты, заставив женщину отшатнуться.

– Ты что? – Воскликнула она, чувствуя, что сердце вот-вот выпрыгнет из груди.

Фигура, сотканная из дыма, не стала отвечать, а, протянув руки к девушке, прижала к стене. Тут же раздался страшный грохот, навалилась тьма, воздух будто раскалился. Карету тряхнуло. Вероятно, вышла из строя движущая платформа, потому экипаж начал кувыркаться, ударился о землю, остановился, завалившись на бок. Эйлис точно сломала бы все кости, если бы ни верный телохранитель, чудом удержавший ее и смягчивший удары. Завыла сирена. Наложница знала, что это сигнал террористического акта или иного происшествия.

– Эш? – Выдохнула девушка, с удивлением глядя как, очертания серой фигуры расплываются. – Что с тобой?

Но вампир ничего не успел сказать и исчез. Одновременно в кэбе перестал мигать алый аварийный огонек, и Эйлис осталась одна в абсолютной тьме. Снаружи раздавались шум, крики и вой сирены. Благодаря дару волшебной крови, девушка чувствовала ауры и потоки энергий. И тонкое виденье говорило о том, что пространство вокруг превратилось в ад. Комбинированная атака. Магия и техника. А вампиры исчезли. Ужас, парализовавший Эйлис на какое-то время, вытеснила злость. «Ну что за слабое я существо?! Что за бесполезная у меня способность!» – Пронеслось в голове. Наложница плохо представляла, что нужно делать. Для начала она попыталась пошевелиться и хотя бы сесть. Все тело опять болело, руки дрожали, а по лицу текло нечто теплое. Кровь.. Девушка обо что-то порезала лоб. Она постепенно встала, осторожно выглянула в окно, чуть отодвинув обвисшую занавеску. В воздухе метались тени: разноцветные ауры стражей и черно-алые напавших демонов. Света дневного не было видно из-за пыли, вокруг валялись трупы и обломки платформ.

– О, Боже! – Зрелище воспринималось как кошмарный сон. Эйлис поспешила спрятаться в карету. Куда бежать и что делать, если выбраться наружу, женщина не понимала.

Вдруг дверцу кареты, оказавшуюся теперь на потолке, кто-то сильно дернул. Страх окатил Эйлис ледяной волной, заставив вжаться в стену. Дверь заклинило из-за аварии, она не открылась. Затем раздался грохот, оглушивший девушку на время. И снова опустилась тьма. Эйлис закрыла уши руками и сжалась в комок, пытаясь свернуться в маленькую точку и исчезнуть. Как ни странно, после второго взрыва сирена стихла, какое-то время женщина не чувствовала ничего, кроме холода, страха, одиночества и отчаянья, оставаясь недвижимой. Потом медленно открыла глаза и посмотрела вверх. Темнота превращалась в сумрак. Стали видны клубящиеся частицы пыли. Тишь. Но тут отъехала в сторону занавеска, и девушка увидела пыльное мужское лицо, по которому из разбитой головы медленно стекала кровь, оставляя коричнево-серые следы.

– Живая! – Возглас человека содержал и вопрос, и утверждение. Эйлис с трудом узнала его черты.

– Так ты игрок из команды Рии?! – Воскликнула она. – Она жива?

– И она жива. До второго взрыва, по крайней мере. Нам повезло, в отличие от тех, кто ехал сзади. – Мужчина протянул руку. – Я вытащу тебя отсюда. Идем.

– А стоит? – Эйлис неуверенно поднялась, но протянутую руку проигнорировала. Присутствие игрока, которого, как она вспомнила, звали Стальным кулаком, придавало уверенности. Девушка высунулась в окно наполовину.

– Стоит. А вот женщине размышлять сейчас – лишнее. – Жестко сказал Кир. – Где твои цепные вампиры?

– Развеялись. – Эйлис безуспешно пыталась выбраться, тело плохо слушалось. – Это был необычный взрыв! Эй!

Мужчина не стал дожидаться, пока леди соизволит принять его предложение. Вокруг кипело настоящее сражение. К стражам, вероятно, прибыло подкрепление, но и нападавшие стали отбиваться более ожесточенно и взорвали новую бомбу. Кир вовремя успел спрятаться за карету Эйлис, но осколком поранил голову и, кажется, был слегка контужен. Времени и желания церемониться с наложницей у него не было. Мужчина выдернул ее из окна, подхватил на руки и бросился, полагаясь на интуицию, туда, где было безопаснее – к одному из опрокинутых автомобилей, расположенных недалеко от воронки первого взрыва. Все люди, наоборот, стремились прочь оттуда, да и бой завязался в стороне. Навряд ли бомбу взорвут второй раз в одном и том же месте. Кир оценил надежность укрытия. Лежащий на боку автомобиль прочно застрял в камнях, вывороченных из мостовой, и прикрывал беглецов со стороны основного боя. Пространство вокруг воронки пустовало.

Когда мужчина убедился, что они в относительной безопасности, он опустил девушку на землю, сам расположился рядом, настороженный словно зверь.

– Самоубийца! – Прошипела Эйлис. – Тебе нельзя было ко мне прикасаться! – В голосе ее прорывалось неподдельное отчаянье.

– Я тебя, между прочим, спас. – Мрачно произнес мужчина, кинув на женщину тяжелый взгляд.

– Я благодарна, но повелитель…

– Да шел бы он…. – Кир смачно выругался, описав то место, куда следует идти, – твой повелитель.

– О господи! – Простонала Эйлис. – Как же меня все это… бесит!

Мужчина хмыкнул. В воздухе полыхнуло. Сверху прямо в воронку со свистом полетели горящие осколки белого доспеха стража, а затем близко к краю, чуть в стороне от прятавшихся, рухнул и сам воин. Голова его была в крови, пол лица почернело, доспехи обуглились. Мужчина застонал и затих.

– Он еще жив! – Воскликнула Эйлис.

Кир хотел возразить, но вспомнил, что девушка видит ауры.

– И что с того?

– Надо ему помочь. Он не проживет дольше нескольких минут.

– Хочешь привлечь внимание того, кто его почти убил? Давно сражалась с демонами?

Эйлис удивилась, откуда в этом здоровяке, который отличался, судя по записям испытаний, то благодушным, то яростным чувством юмора, столько «здравого» цинизма и жесткости.

– Не будет же он наблюдать за мертвецом? Ты даже не представляешь, как отвратительно быть бесполезной!

– Сиди здесь! – Кир, крадучись как пантера, пробрался к раненому, внимательно огляделся и, подхватив бездыханное тело под плечи, потащил стража за собой. Эйлис уже успела порезать палец кинжалом, который всегда носила при себе. Как только Стальной кулак положил перед ней раненого, девушка приступила к процедуре исцеления. Кир видел, как волшебница хмурит лоб, прикладывая невидимые на физическом плане усилия.

– Может быть, снимешь вуаль? – Попросил воин.

Эйлис не отрывала глаз от больного, черные пятна начали сходить с его лица.

– Нет.

– Но я же заслужил.

– Именно поэтому. Я тебе благодарна. И у меня есть шанс выжить. Я не хочу, чтобы тебя потом убили. Или меня.. – Добавила она чуть слышно.

– Как думаешь, сколько раз я буду спрашивать? – Миролюбивым тоном произнес Кир. Эйлис бросила на него странный взгляд, но потом ее глаза округлились от ужаса.

– Мамочка, что это! – Закричала она. Ее талию медленно обвивали сотканные из черного дыма щупальца. Стальной кулак бросился на помощь, но было поздно. Неведомая сила подняла Эйлис вверх и потащила куда-то во тьму. Кир выругался и рванул за ней. Девушка кричала и вырывалась, била по щупальцам руками, пытаясь освободиться от захвата. Когда она в очередной раз сжала пальцы, кровь сильнее потекла из не успевшего зажить пореза. Алая жидкость неожиданно подействовала на неведомую тварь, словно кислота. Раздалось шипение. Эйлис догадалась, в чем дело, еще сильнее надавила на порез и провела рукой по живой холодной тьме. Шипение превратилось в свист, щупальца задергались, разжались, и девушка рухнула вниз. Лететь было невысоко. Всего-то метра 4, но в любом случае, приземлилась она не на жесткие камни, а в сильные руки Кира. Тот почти сразу поставил ее на ноги и выхватил из-за пояса трофейный рог змея.

– Стой! – Эйлис полоснула ладонь кинжалом и схватила рог, стараясь обильно залить его своей кровью. – Оно боится ее!

Кир выдернул рог прямо из ладони девушки и вонзил в приблизившееся к ним новое щупальце. Раздалось шипение, тьма рассеялась в том месте, куда попал импровизированный кинжал. Но к людям сразу же подступило еще несколько, Стальной кулак успешно оборонялся, отступая назад и оберегая наложницу.

– Ну, же! Покажись! – Кира раздражала возня, он хотел увидеть хозяина. Тот послушался, и в нескольких метрах над землей явилась бесформенная фигура из клубящейся тьмы, напоминавшая корень с множеством отростков.

– Мда… Я еще только с такой ерундой не сражался. – Разочарованно потянул воин. Сущность поддалась на провокацию и ринулась на людей. Эйлис от ужаса против воли зажмурилась, а когда открыла глаза, Кир стоял на колене, выбросив руку вперед и вверх. Вокруг его ладони с окровавленным рогом медленно рассеивалась тьма.

– У тебя получилось! – Восхищенно воскликнула Эйлис. Ей даже захотелось броситься ему на шею, но тут земля заходила ходуном, где-то под тротуаром прогремел еще один взрыв. Девушка с ужасом видела, как поверхность под ногами пошла трещинами, а сверху из тьмы выползло еще несколько теней.

– Вот Иересай драный! – Выругался Кир, рывком встал, схватил Эйлис за руку, бросившись бежать, но земля разверзлась у них под ногами. Девушка почувствовала, как летит во тьму, ударяется обо что-то жесткое. Сверху на ноги приземлился Стальной кулак и тут же закрыл женщину своим телом от падающих камней. Пыль стояла столбом, глаза слезились. Эйлис, кашляя, попыталась сдвинуть придавившего ее своим весом мужчину: от ударов он потерял сознание. Бесполезно. Девушка увидела несколько враждебных аур, спустившихся за ними в подземный тоннель.

– Кир. – Она попыталась успокоиться, закрыла глаза и прижала порезанную ладонь к его затылку. – Просыпайся, пожалуйста! – Волшебница изо всех сил старалась быстрее исцелить раненого. Мужчина пришел в себя. Он медленно приподнял голову, глядя в глаза Эйлис, потом неожиданно улыбнулся.

– Не зря.

Вуаль девушки при падении сорвало с лица. Перепуганная наложница даже не сразу это заметила, только сейчас охнула от ужаса и растерянности. Кир резко крутанулся, встал и снова бросился в бой с живыми тенями. Все происходящее было настолько жутко, что Эйлис вжалась в стену и закрыла лицо руками. Полумрак, подземелье и монстры из-под кровати пытаются утащить во тьму. Однако в какой-то момент все стихло, Кир опустился на колено рядом с девушкой и взял ее ладонь, чтобы смочить свое орудие кровью. Мужчина тяжело дышал, лицо его было страшным от грязи и крови. Эйлис дрожала от ужаса.

– Твоя кровь нас спасла. – Улыбнулся воин. – Если есть такое оружие – можно не бояться! – Он резко обернулся. Из тьмы выступило сразу с десяток щупалец. С ними всеми одновременно справиться просто невозможно, а места для маневра у Стального кулака не было. И Эйлис увидела, как кинжалы живой тьмы пронзили тело Кира сразу в нескольких местах. Мужчина пошатнулся и медленно завалился назад.

Глава 11

Когда прогремел второй взрыв, произошедший, судя по всему в воздухе под защитным куполом, Сирх рухнул на землю, накрыв рукой голову Рии. Пыль постепенно рассеивалась. Мужчина бросил взгляд в ту сторону, где должен был находиться Кир, но на расстоянии пары метров ничего не было видно. В иной ситуации воин отправился бы на поиски друга, но теперь у него на попечении оказались двое детей: приблизительно так он оценивал эффективность Джокера и Рии при данных обстоятельствах. Стальной кулак – опытен и силен, он сумеет позаботиться и о себе, и о наложнице повелителя Арона, если та, конечно, осталась жива. А вот остальные, судя по всему, были на грани паники, которую сдерживало лишь присутствие старшего воина.

– Медленно встали и побежали к соседней платформе. – Скомандовал Сирх. – Над нами – самое пекло!

Джокер повиновался беспрекословно, а Рия замешкалась.

– Но как же… – начала, было, она.

– Кир решит все проблемы. – Отрезал Сирх, вскочил сам, поднял девушку на ноги и потащил за собой.

– Вот, коварство Иересая.. – Выругался он. Две тени быстро надвигались на бегущих на бреющем полете. Сирх нагнулся сам, одновременно, наклонив Рию за затылок, рванул в сторону. Сражавшиеся не обращали внимания на остальных и исчезли во тьме, чуть не задев людей. Огненная леди вскрикнула.

– Ребенок! Здесь ребенок! – Наклонившись, она заметила лежащего среди камней малыша недалеко от тротуара. Судя по всему, мальчика убило осколком от взрыва.

Сирх тяжело вздохнул. Девушка стала рваться на помощь малышу, но опытному воину уже издалека было видно, что поздно. Дабы не тратить времени на спор, он подхватил Рию на руки и продолжил путь.

– Что ты делаешь! Ему надо помочь! – Как и ожидалось, воспротивилась девушка.

– Бесполезно.

– Откуда ты знаешь?!

Сирх достиг цели. У завалившейся на бок платформы, перевозившей другую команду, рядом с кабиной пилота уже сидел Джокер. Юноша наполовину влез в рубку, пытаясь то ли что-то достать оттуда, то ли забраться внутрь. Воин усадил девушку.

– Знаю. – Коротко ответствовал он.

– Но…

– Спорить будешь дома, когда над головой не будут носиться демоны – Строго произнес Сирх. – Я не против твоего красивого смелого взгляда, но здесь его власть заканчивается. В бою слушаешь только меня. Мне нужно второй раз объяснять?

Рия ошарашено смотрела на воина. Она никак не ожидала столь грубого ответа, вероятно. В мире Сирха женщина имела власть лишь на своей территории, то есть – там, где нужно было заботиться об уюте, гармонии и красоте. К сражениям прекрасный пол не допускали, Сирх ни разу не видел исключений в своей родной стране. А если дело доходило до войны или иной опасной для жизни ситуации, главным всегда становился мужчина. И, по мнению воина, даже глупо было объяснять почему. Он осознавал, что Рия – другая, но ему это нравилось лишь до определенных пределов. Однако жалобный взгляд серо-зеленых глаз, которые от исходящего изнутри света иногда казались почти голубыми, испуганное, расстроенное лицо, заставили смягчиться строгое сердце.

– Иди сюда. – Сирх притянул голову девушки к себе и поцеловал. – Все хорошо, но главный по выживанию у нас я. Поняла?

Рия кивнула.

– Ты что делаешь? – Перевел свое внимание на Джокера воин. Юноша пробурчал нечто невнятное, потом, наконец, высунулся из кабины с довольным лицом. В руках он держал бластер.

– Вот. – Он продемонстрировал находку. – Я видел, что пилоты были вооружены. В рубке – труп. Бедняга погиб от сильного удара по голове. Но если честно… Я не пойму, кто его убил.

– Что ты хочешь этим сказать? – Нахмурился Сирх.

– Характер повреждений странный. Не могу пока понять: сам он или нет…

– Возможно, игроки постарались. Те ребята, что ехали на этой штуке были довольно агрессивны, насколько я помню. Интересно, где они?

Ответом на его вопрос стала яркая вспышка света. Выглянув из укрытия, воин различил в сумраке фигуру стройной светловолосой девушки, облаченную в нежно-голубую форму игрока. Она быстро отступала к домам, рискуя споткнуться о разбросанные камни. Но сосредоточено всматривалась туда, куда посылала один за другим свои магические удары. Воздух озарялся яркими вспышками, сопровождавшимися характерным треском.

– Что с ней? – Удивился Джокер. – Я ничего не вижу.

В этот миг из ниоткуда возникло несколько черных щупалец, которые обвили тело девушки и потащили вверх, в темноту.

– Вот черт! – Джокер быстро вскинул руку и нажал на курок, пытаясь помочь несчастной. Из бластера вырвался тонкий желтый луч, который точно попал по живой тьме, но не причинил ей вреда. Девушка исчезла.

– Идиот! – Сирх спрятался за платформу, увлекая за собой юношу. Мужчине очень хотелось ударить его.

– Ты что! – Ошарашено пролепетал Джокер. Рия встревожено смотрела на сокомандников, которые готовы были вот-вот подраться.

– Идиот! Ее схватил демон! Кто из нас умник? Такое оружие не причинит чудищу вреда, а вот ты выдал наше место расположения!

– Но я инстинктивно! – Жалобно произнес парень. Лицо его стало испуганным и приобрело нездорово белый цвет, который было видно даже во тьме.

– Вот, портянки Иересая! – Процедил сквозь зубы Сирх. – Быстро! За мной!

Он снова подал Даше руку, и они побежали, перепрыгивая, через мусор, обломки, недвижимые тела, лавируя между мечущимися тенями. Девушка, следуя классике жанра, несколько раз споткнулась, чуть не потеряла очки, но воин удержал ее.

– О, нет! – Завопил сзади Джокер. Он развернулся и выстрелил куда-то вниз, в последний момент, отдернув руку. Луч попал в одну из машин, в которой что-то взорвалось. Пришлось опять падать на землю.

– Выкидыш Деми-матери, ты что творишь?! – Озлобленно прошипел Сирх, приподняв голову. Он убедился, что с Рией все в порядке и теперь сердито смотрел на лежавшего в пыли юношу.

– Меня схватили за ногу! Человек!

Рия вскрикнула, она со своего угла зрения первая увидела окровавленного горожанина, круглолицого толстячка, придавленного обломком взорвавшейся платформы. Тот никак не мог, выбраться: тяжелый груз зажал ноги.

– Прошу вас! Помогите! – Хриплым голосом взмолился несчастный.

Сирх тяжело вздохнул, он обрастал ответственностью с невероятной скоростью. Но если мог помочь человеку в беде – помогал.

– Рия, держись рядом, береги голову. Смотри, чтобы не выползли тени. Джокер! Ты чего развалился?! Быстро встал и взялся за тот край! Надеюсь, силовая подготовка была? Рия, мы приподнимем, ты тащи!

Девушка кивнула и взяла мужчину за руки. Тот чуть не плакал.

– О добрые люди, о добрые люди… – Быстро лепетал он.

– Раз, дваааа… – Мужчины поднатужились, плита нехотя поддалась с третьей попытки. Потом напрягаться пришлось Рие, так как толстячок был совсем обессилен и еле двигался. Благо Огненная леди оказалась в хорошей форме, вероятно, тренировалась и на своей родной планете. Сирх сразу обратил внимание, на крепкие мускулы девушки, которые невозможно было накачать всего лишь за пару недель. Рия вытащила лепетавшего слова благодарности и извинения горожанина, и мужчины с удовольствием отпустили плиту. Сирх быстро ощупал ноги пострадавшего.

– Как минимум, один перелом. Но здесь оставаться нельзя, выстрел привлек внимание, а место слишком открытое.

– Делаем шину? – Спросил Джокер, тяжело дыша.

– Ой, мама….. – С ужасом прошептала Рия. Проследив за ее взглядом, мужчины разразились нецензурной бранью. Земля задрожала, потом начала трескаться, и в центре дороги, разламывая каменные плиты, словно хрупкий лед, выбиралось из-под земли нечто жуткое, огромное, похожее на паука, сотканного из тьмы.

– Демон! – В отчаяньи констатировал Джокер.

– Тебе очень везет с пауками, малышка, – сказал Сирх Рие. – Думаю, самое время применить свой смерч. Пусть огонь и не уничтожит, но такую большую сущность невозможно удержать без плотного ядра. Есть шанс, что смерч отбросит эту тварь в сторону. Сможешь?

На лице Рии отразилось сразу множество эмоций: от страха и растерянности до решимости и вызова.

– Попробую! – Девушка посерьезнела, выставила вперед руку. Однако первый смерч свернул в сторону и рассеялся в воздухе, никому не причинив вреда. – Ох, ты ж Шостакович! – Проворчала Огненная леди. – Сейчас.. – Вторая попытка удалась. Тварь вдавило в землю, на какое-то время существо замерло.

– Отлично, держи его на расстоянии! Медленно отступаем, Джо, помоги мне! – Сирх поднял перепуганного толстяка, подставив плечо.

– Придется потерпеть, – сказал он раненому. – Попробуем найти безопасное место.

Ситуация набирала неприятный оборот. Воин даже стал раздражаться. Во-первых, вокруг не было ни единого предмета, который мог бы послужить оружием против демонов. С этими сущностями воевали лишь волшебники или те, кто обладал специальными амулетами или заговоренным оружием. И такой амулет-то как раз отобрал у Сирха Ловец. Иначе «невод», увлекающий людей в другое измерение, не подействовал бы. И естественно, разозлившийся охотник, который потратил очень много времени на то, чтобы поймать непокорных Сирха и Кира, не вернул столь необходимую сейчас вещицу обратно. А игрокам новые амулеты по правилам не полагались. Во-вторых, сам воин смерти не боялся, да и налегке способен был довольно долго бегать от любой вредной и большой твари, не зря же до этого момента он успешно проходил все испытания на арене, дурача тех, кого не мог сразу убить. Но сейчас Сирх отвечал за других людей. Логичнее было бы рассыпаться и прятаться поодиночке, но почему-то воин чувствовал, что если следовать этому плану, остальные сокомандники погибнут. Не работает обычная логика на ребятах с Земли. А уж горожанин и подавно шагу ступить не сможет. Так что воин поставил перед собой задачу минимум: продержаться как можно дольше, а там и стражи подоспеют. Может быть.

Сирх огляделся, в поисках возможного убежища, но увидел лишь бесформенные, тени, приближающиеся к людям, как минимум, с двух сторон.

– Рия, у тебя есть прекрасный шанс потренироваться в стрельбе. – Произнес он, кивком головы, указав девушке на надвигающуюся опасность. К счастью, Огненная леди, вероятно, почувствовала себя уверенной, благодаря тому, что на время усмирила паука, потому без лишней паники принялась атаковать. Иные твари даже дымились, но большинство просто сносило далеко в сторону.

– Шшшш… Леди, прекратите огонь! – Раздался крик. Среди демонов появились смутные очертания фигуры, и четко обрисовалась татуированная голова.

– Шесс, Иересай тебя задери, где ты был! – Воскликнул Сирх, почувствовав, однако, облегчение. В этот раз он был очень рад появлению волшебника. Тот несся с огромной скоростью прямо к пауку, выбравшемуся почти полностью на поверхность.

Рия совсем перестала стрелять.

– Рано. Сзади. – Сирх улыбнулся, но указал на демонов. – Даже нашему магу нужно время.

Шесс превратился в человека. Черный плащ развивался на ветру, лицо жутковато подсвечивали всполохи огня. Волшебник спокойно, с явным удовольствием, стал произносить заклинание, выполняя пассы руками. С его пальцев сорвался сверкающий вихрь, который просто стер паука с лица земли. Шесс улыбнулся и шагом, небрежно переступая препятствия под ногами, направился к сокомандникам, на ходу выставив руку и читая новое заклятье.

– Все, можешь перестать. – Сказал Сирх Рие.

– Не может быть! – С восторгом воскликнул Джокер. – Так легко!

Волшебник быстро уничтожил остальных демонов. Одновременно, словно по какому-то чудесному совпадению, прекратилось и основное сражение. Откуда-то со стороны дворца показалось множество летающих мотоциклов и транспортных ботов – небольших воздушных аппаратов в форме яйца, в которых помещалось не более 8 человек.

– Ну, как всегда вовремя. – Улыбнулся Джо. – Помощь подошла сразу после окончания драки.

Рия только сейчас смогла опустить руку. Было видно, что боевая горячка не отпускает девушку. Сирх аккуратно высвободил плечо, предоставив удерживать раненого юноше, подошел к Огненной леди и обнял ее, поглаживая по волосам.

– Все замечательно, ты такая умница! – Прошептал он ей на ухо, чуть целуя висок. – Ты – восхитительна, девонька.

– Это спасательная операция, просьба всех оставаться на местах! Не теряйте бдительности, уцелевшие демоны могли затаиться! – Раздался громкий голос сверху из одного из ботов.

– Какая глупая атака! – С разочарованием потянул Шесс. – Такие слабые демоны, но оборона оказалась еще слабее!

– Что ты хочешь этим сказать? – Обратился к нему Джокер.

– Если бы напали обычные люди, я бы даже не стал вмешиваться. – Произнес Шесс. – Но сюда выпустили демонов. Обычных. Будто знали, что их все равно перебьют. И не жалели.

– Но они же убили стольких людей! – Воскликнула Рия, прижимавшаяся спиной к груди Сирха, который обнимал ее за плечи. – И даже детей!

– Убили, но каков результат? Мне не ясно. Кому нужны несколько команд игроков, которых и так каждый день подвергают опасности смерти? В моем мире убивают рациональнее. – Произнес Шесс.

– Ноо.. – Начала было Рия, однако Сирх прервал девушку.

– Ты так легко расправился с демоном, почему раньше не вмешался? – Прищурился воин.

– Меня… хм… Развеяло… – Немного смущенно произнес волшебник.

– Как это? – Почти хором спросили Джо и Рия.

– Ну, когда я почувствовал опасность, инстинктивно превратился в дым.. Но меня развеяло. Потому я потратил время, чтобы восстановить целостность своей сущности.

– Хм..– Почесал небритый подбородок Сирх. – Ну, хорошо….

Глава 12

Эйлис закричала и бросилась к Киру, тот завалился на спину, кровь быстро вытекала из ран. Мужчина дышал с хрипом, но все еще пытался встать, сжимая рог, которым сумел перерубить вонзившиеся в тело щупальца. Твари во тьме зашипели и отступили. Вероятно, они тоже чувствовали боль: кровь целительницы была для них, словно кислота.

Для каждого человека в жизни рано или поздно наступает решительный момент, когда на карту поставлено все. Эйлис осознала сейчас это очень ясно. Когда она несколько дней назад очнулась и увидела над собой оскаленную морду оборотня, то не боролась. Ибо в тот миг, наложница сделала выбор в пользу смерти, которая казалась такой очевидной. Но ныне.… Ныне рядом был еще один человек. Самый лучший из всех, кто встречался Эйлис за всю жизнь. Ибо никто и никогда не совершал ради девушки подвигов, настоящих подвигов. У волшебницы был всего один шанс из миллиона. Шанс, что ее бесполезная сверхспособность может эволюционировать. О своем даре Эйлис узнала без испытаний, просто, когда у нее взяли анализ крови на медосмотре, обязательном для наложницы правителя. Учителя девушки рассказывали, что волшебная кровь, побеждающая болезни и тьму, может больше, но целительницу берегли от «стрессов», потому не было шанса развиваться дальше. Теперь момент настал. Если вершить чудо, то именно в этот миг, следующего просто не будет.

– Проживи еще немного, пожалуйста. Только для меня! – Со всей силой сердца прошептала Эйлис. Потом звериным движением, на которые организм способен только в крайних случаях, она вытянулась вперед, почти лежа на Кире. Подобрала выпавший при падении кинжал: по счастью, он валялся рядом. Девушка, не задумываясь, резанула запястье и, прижав рану к полу, размазывая кровь, очертила вокруг себя и мужчины подобие замкнутого круга. Как только две алые линии сомкнулись, из тьмы на людей бросилось множество щупалец. Эйлис зажмурилась, но потом, услышав шипение и странный свист, заставила себя открыть глаза. В Великой Вселенской Рулетке наложнице на этот раз повезло: сверхспособность раскрылась.

Круг из волшебной крови защитил от тьмы. Магический эфир этого мира ответил Эйлис. За невидимой гранью начался хаос. Твари бросались на преграду и с шипением в агонии отшарахивались назад, но возвращались снова. Демонов становилось все больше. Девушка, убедившись, что защита работает, не обращала на них внимания. Она, с трудом двигая больной рукой, прижала запястье к одной из ран Кира, а порезанной ладонью, из которой продолжала капать кровь, водила над мужчиной, пытаясь отвоевать его у смерти. Воин уже почти не дышал. Или совсем. Эйлис не хотелось об этом думать. Вероятно, смерти очень приглянулся этот достойный мужчина, потому вечная дева с косой не желала так просто его уступать какой-то целительнице. Волшебница чуть сама не потеряла сознание от слабости и боли, голова разрывалась от ментального усилия, но Кир так и не начал дышать. Часть его ран затянулась, но было ясно, что любое движение снова спровоцировало бы кровотечение. Эйлис поняла, что отдала мужчине все, что могла. Дыхания не было.

– Прошу тебя, не умирай. – Взмолилась девушка, склонившись над самым лицом Кира. – Только не ты, только не сейчас и… не из-за меня! – Слезы застилали глаза. Пассы над бездыханным телом были бесполезны, и Эйлис просто гладила лицо воина раненой ладонью. Вторая рука совсем онемела. Соленые капли капали ему на щеки, в нищенском свете, струившемся из разлома сверху, было видно, как чужие слезы оставляют дорожки на недвижимом, перепачканном грязью и кровью лице.

– Только не из-за меня… – Повторяла девушка. – Я себе не прощу. Не прощу! Я прошу тебя, Господи!

– Может быть, поцелуешь меня все-таки? – Слова прозвучали очень тихо, Эйлис даже показалось, что у нее начались галлюцинации. Но потом Кир открыл глаза и слабо улыбнулся, глядя на нее.

Девушка вздрогнула и отпрянула от его лица. Из-за слез было почти ничего не видно, но сил, чтобы протереть глаза не осталось.

– Ты… – От удивления, радости, а вместе с тем накатившей слабости наложница больше ничего не могла из себя выдавить.

– Нет? – чуть насмешливо произнес воин. – Как думаешь, сколько раз я тебя попрошу?

Плечи Эйлис сотрясались от беззвучных истеричных рыданий.

Раздался сильный режущий звук, потом девушку будто обдало волной ледяного ветра. Две серые тени рухнули вниз из пролома, разгоняя тьму. Шипение переросло в вой. И через недолгое время черные твари вокруг исчезли, а на месте двух фиолетово-бурых смерчей материализовались Эш и Рэм. Вампиры поклонились.

– Госпожа! Простите нас, – почти в один голос заявили они. – Взрыв развеял наши сущности. Мы примчались, как только смогли!

– О, Боже мой! – Выдохнула Эйлис. В этом возгласе были и облегчение, и радость, и разочарование, и страх.

Вампиры бросили взгляд на Кира, потом на лицо наложницы. Переглянулись. Эш занес возникший из ниоткуда меч.

– Нет! – Эйлис выбросила руку вперед. – Он спас меня! Пока ВАС не было! Я бы сто раз погибла.

Эш замер в нерешительности.

– Что за… – Начал, было, Кир, попытавшись подняться, но девушка удержала его.

– Он не нарушал закона. Включите мозги. Вы же сами понимаете ситуацию. – Умоляюще продолжала она.

– Мы просим прощения, госпожа! – Поклонился Рэм, а Эш вложил меч в невидимые ножны за спиной. – Это наша вина. Но сейчас.… Спрячьте лицо, а мы позаботимся о вас и вашем спасителе, он выполнил нашу работу. Если бы не он – то и нам не сносить головы.

– Мы забудем об инциденте, если господин забудет, что видел ваше лицо. – Добавил Эш.

Эйлис умоляюще посмотрела на Кира, тот нахмурился.

– Не забуду, но промолчу. – Наконец произнес он.

– Вот и прекрасно. – Улыбнулась наложница и попыталась прикрепить вуаль на место, но с удивлением обнаружила, что руки не слушаются. Она сделала еще одно усилие, но в глазах все померкло.

Очнулась девушка, когда ее на носилках несли в медицинский бот. Боль отступила. Вероятно, за дело принялись врачи. Но все происходило словно в тумане. На улице – сумрак (защитный купол не сняли), кругом суета, идет эвакуация, заканчивают работу команды зачистки, а большие роботы уже разбирают завалы. Рядом с носилками шествовали невозмутимые телохранители. Вуаль щекотала лицо.

– Где… где он? – Выговорила с трудом такие простые слова Эйлис.

– Мы держим слово, госпожа. Его увезли медики, вы спасли ему жизнь. – Произнес Эш.

– А… остальные?

– Остальные? – Не понял вампир.

– Где Рия и.. и все?

– Госпожа, вас отвезут к повелителю. Он на арене. Смотр начался. Потом узнаем…

– Нет! – Эйлис резко села, отчего в глазах засверкали звездочки. – Я никуда не полечу, пока не увижу Рию!

– Вы говорите об Огненной леди, госпожа? – Вмешался медик, который управлял летающими носилками. – Да вот же она!

Эйлис проследила за его рукой. Рия сидела на каком-то большом камне, вокруг нее суетились медики. Рядом стоял мрачный Сирх. Позади него тихо переговаривались Джокер и Шесс. Все грязные и изрядно потрепанные, кроме волшебника.

– Рия!

– О, Ол… Эйлис! – Оживилась девушка. – Ты как? Мы видели Кира, тот в двух словах все рассказал. – Огненная леди попыталась встать, но медики удержали ее.

– О, Рия… – Наложница почувствовала, как накатывает облегчение, а вместе с этим разум теряет контроль над эмоциями. Снова потекли слезы. – Я так рада, что вы уцелели! – Давясь рыданиями, сказала она.

– Эйлис! – Рия еще что-то пыталась сказать, но наложница плохо слышала. В глазах снова потемнело, потом доктор сделал укол в руку, и все померкло.

Даша растеряно уставилась вслед шагавшим за носилками вампирам. Кир обмолвился, что телохранителей наложницы развеяло, они появились лишь в самый последний момент и почему-то очень разозлили воина. «Удивительно, – пронеслось в голове, – их всех превратило в дым, – девушка подумала о Шессе, – но они не только восстановились сами, но и одежда их оказалась целой и невредимой. Мне бы так…». У Даши случился эмоциональный перегруз. Сначала взрыв, потом демоны, мертвецы, страх, неравное сражение, в котором пришлось одной противостоять жутким тварям, чудесное спасение и… нелепый приказ отправиться на Смотр.

Всех уцелевших игроков после того, как враги были уничтожены, собрали перед высоким, слегка сутулым, остроносым человеком с белозубой и немного искусственной улыбкой. Он представился как Нут Бри, первый Глашатай. Как поняла девушка, в этом мире так называли специалистов по связям с общественностью.

– Уважаемые игроки! – Начал мужчина торжественно и немного грустно. – Спешу выразить соболезнования тем, кто потерял товарищей в этом нелепом инциденте, и поздравить тех, кто с честью прошел испытание! – Он выдержал небольшую паузу и взмахнул рукой в белой перчатке, будто отсекая что-то. – Но теперь к делу! Уцелевшим командам надлежит немедленно отправиться на Смотр. Новые платформы ждут вас за охранным куполом. Ваше опоздание объяснят очередным внезапным испытанием, в котором вы победили. Это придаст изюминку сегодняшнему шоу и станет официальным объяснением для граждан. С пострадавшими разберемся мы сами. Вы можете сколько угодно обсуждать все между собой, но если выяснится, что нежелательная информация вышла за пределы круга непосредственных участников события, последуют самые жесткие меры. Если у вас вопросы?

Игроки замерли. Даша с искренним ужасом и отвращением смотрела на Глашатая, не веря услышанному. Сирх, стоявший за спиной девушки и обнимавший ее за плечи, громко хмыкнул.

– Замечательно, если у вас нет вопросов, отправляйтесь к медикам, а потом – в путь!

Рия в общей сложности пострадала не сильно: несколько сильных ушибов, царапин. Даже очки удалось сохранить целыми. Раздражала несколько грязная одежда, но игроки должны были явиться на арену «с корабля на бал», потому о том, чтобы переодеться и принять, душ речи не было. Хорошо хоть медики выдали влажные салфетки, удалось протереть лицо и руки. Рия ощущала себя словно во сне, послушно выполняя команды врачей или следуя за Сирхом. Тот угрюмо молчал, но заботиться о девушке не переставал. Причины его молчания выяснились, когда игроков вывели за охранный купол, за которым царила вполне мирная жизнь и гармония, будто и не было тех ужасов, что скрыты за мутной гранью. Кира увезли в больницу. Потому Сирху пришлось ехать в своем секторе одному. Он встал сзади девушки, одной рукой держась за перила, другую – положил Рие на бедро, и задумчиво тихо проговорил:

– Я все никак не пойму, хорошо, что эта наложница оказалась твоей знакомой или нет…

– В смысле? – Не поняла Даша. Она смотрела на красочные дома и приветливые солнечные улицы, но ничего не видела.

– С одной стороны, она дважды спасла Киру жизнь. Это бесспорно. И я не могу осудить ее за то, что второй раз мой друг пострадал именно из-за нее. Это его выбор как мужчины. Меня настораживает другое. Из-за того, что наложница повелителя стала твоей покровительницей, мы к ней ближе. И – под особым вниманием властителя Арона. Я знаю Кира много лет. Он никогда не сдается. Чем чаще он будет видеть твою подругу, тем чаще будет подвергать себя бессмысленному риску.

– Думаешь, на нас каждый раз будут нападать?

– Нет. – Засмеялся Сирх. – Я о другом. Ты не поняла. К наложнице нельзя даже прикасаться, а Кир… Он не сторонник платонических отношений.

Переводчик на груди немного подзавис, пока переводил с языка Сирха на «русский» понятие «платонических отношений», потому Даша не сразу отреагировала.

– Ох, ты ж, Римский-Корсаков! – Воскликнула она. – Что ж за странное место! Но… – Голос ее погрустнел, мысли ее были заняты вовсе не отношениями Стального кулака и Эйлис. – Я никак не могу понять, зачем надо было скрывать теракт? Ведь подобное может повториться и на играх? Сколько людей тогда погибнет?

– А вот тут как раз все просто, – вмешался в разговор Костя-Джокер, который стоял бледный, злой и периодически хмурился. Парня занимало не столько само случившееся, сколько его «провальное», как ему казалось, поведение. На арене и тренировках Костя чувствовал себя спокойно и уверенно, но почему-то в этот раз взять себя в руки не получилось. Он выступил как слабое звено, два раза подвел команду и теперь очень переживал по этому поводу. – Если станет известно про случившееся, то это может повлиять на проведение Игр. Для Арона – честь принимать их на местной арене, для купцов – великая прибыль, для местных жителей – радость. Потому никто не хочет, чтобы столь важное событие перенесли.

– Но как так можно! – Опять воскликнула Даша.

– Что тебя удивляет? В нашем мире такое постоянно происходит. Хотя я думаю, здесь у пострадавших будут несоизмеримо большие компенсации…. На игроков пока наплевать. Но граждан очень ценят.

– Ну, я не вижу смысла сейчас обсуждать этот вопрос. – Произнес Сирх. – Не самое лучшее время.… А потом, леди, – произнес мужчина, почти касаясь губами Дашиного уха, – воспитанные девочки такие сложные вопросы с пыльными ушами не обсуждают! – Он прыснул тихим, хитрым смехом. Рия моментально покраснела от стыда и желания, которое теплой волной разлились по животу, и против воли засмеялась тоже.

– Да! Это самое ужасное, что случилось со мной сегодня. – Вздохнула она.

Зрителей в крепости почти не было, большинство уже разошлись. А за воротами вообще попадались лишь редкие авто или мотоциклы. Все, у кого только была возможность, отправились на арену смотреть главное шоу. Вокруг крепости колосились поля, цвели сады, потом начался густой лес, в котором пахло листвой, медом, доносилось щебетание птиц. За игроками никто не наблюдал, потому Сирх позволил себе прижаться к Рие, одной рукой обхватив ее талию, другой – плечи спереди, периодически поглаживая ее лицо. Девушка уже не могла сдерживать улыбку и нежно терлась щекой о шершавую, грубую ладонь. Дарье так хотелось, чтобы этот путь длился дольше…. Но арены они достигли всего за полчаса. Лес внезапно закончился. Показалось огромное свободное пространство и по левую сторону – овальное гигантское строение, очень напомнившее девушке римский Колизей, по диаметру которого развивалось множество разноцветных знамен и флагов. Вокруг кружили десятки ботов и других летательных аппаратов, на земле стояли сотни припаркованных машин. Зрелище поражало торжественностью и масштабом.

С неба свалился сверкающий на солнце Эо.

– Рия! Поздравляю вас всех! Сейчас вас допустят на арену, позволят совершить круг почета. Ведите себя достойно и можете помахать рукой.

– Улыбаться надо? – С иронией поинтересовался Сирх, который нехотя отпустил девушку.

– Как угодно. У каждого игрока свой характер. – Проигнорировал иронию наставник.

У «Колизея» обнаружились стражи в латах и мундирах с разным оружием, пешие и на мотоциклах. Каждый стоял на специально отведенном для этого месте. На расстоянии около десяти метров друг от друга, меж людьми, блестели броней роботы, ростом в два человека. У искусственных стражей было по четыре руки, в кобурах висели внушительных размеров бластеры, из-за спин выглядывали рукояти мечей. Овальные шлемы-головы темно-фиолетового цвета бликовали на солнце.

– Ничего себе! – Восхищенно воскликнул Костя. – Как в кино!

– Не знаю, что такое кино, – пожал плечами Сирх, – но я бы лучше с такими противниками сражался, чем с теми, с кем выпало сегодня.

Послышался неясный гул, словно где-то рядом бушевало море. Несколько платформ с игроками приблизилось к огромным воротам. Откуда-то из привратного сектора вырвались алые лучи и просканировали прибывших, потом стражи сделали несколько шагов в стороны, створки разъехались, и платформы двинулись внутрь.

Даше показалось, что ее накрыло волной цунами. Гул от сотен тысяч голосов, огни, громкая музыка… Бесчисленное количество глаз жадно устремилось к вновь прибывшим героям. А именно так и представили публике опоздавшие команды. Девушка почти физически ощущала гигантское давление со стороны толпы, что вызывало тошноту и головокружение. Естественно, не все могли со своих мест хорошо разглядеть то, что происходило на арене, потому шоу транслировали еще на нескольких огромных экранах, расположенных в разных частях «Колизея».

Даша еле дышала от растерянности и смущения, откуда-то подкрадывалась легкая паника. Мысль о том, чтобы помахать рукой или улыбнуться даже не пришла в голову. Наконец круг почета был завершен, и игроков доставили к их сектору: небольшой ложе у самой арены, с удобными сидениями, огороженной с четырех сторон. Даша увидела еще как минимум с несколько десятков таких лож, заполненных представителями других команд. Эта часть арены напоминала чем-то большой улей. Места для зрителей шли спиралеобразно, разделенные по вертикали выступающими закрытыми ложами для важных персон. Она из таких лож была выкрашена в белый цвет с алым гербом Арона.

– Располагайтесь и отдыхайте. – Произнес Эо. – Будьте осторожны, здесь повышенные меры безопасности, охрана стреляет без предупреждения.

– Ну, естественно. – Произнес Сирх. Он подал Даше руку, помог слезть с платформы и усадил рядом с собой. На арене продолжилось красочное действо, поражающее зрелищностью и необычностью. Здесь были и выступления танцоров, акробатов, постановочные бои, автомобильное и мотошоу. Однако у девушки все это веселье почему-то вызывало отвращение. Она никак не могла забыть несчастного малыша, лежавшего среди развалин, демонов и гигантского, выбирающегося из-под земли паука. От воспоминаний накатывали волны запоздалого ужаса. Вероятно, в критический момент сработал защитный механизм, потому Даша не воспринимала происходящее как реальность, все эмоции притупились, она просто будто наблюдала за всем со стороны. Но теперь напряжение медленно уходило, уступая место настоящим чувствам. Единственное, что поддерживало Рию во время теракта и сейчас – присутствие Сирха. Рядом с ним девушка всегда чувствовала себя защищенной. Она даже боялась этого. Что будет, если мужчина вдруг исчезнет?! Даже не хочется представлять. А ведь Дарья его еще совсем недолго знает, да и Эйлис просила ни к кому не привязываться…

Из странного оцепенения Рию вывел пристальный взгляд игрока, замершего напротив нее на арене.

– Итак! Команда правителя Триана готова дать бой! – Вернувшись в реальный мир, услышала девушка громкий голос, усиленный множеством динамиков. – Перед вами великий боец и профессиональный игрок. Мы все знаем, сколько раз побеждал он своих врагов и обескураживал Мастеров тем, как легко проходил свои испытания! Встречайте, Терион Вран! Зверь Непобедимый! Да пусть новички узрят мощь настоящего Игрока!

Терион поднял руки, оскалившись, издал победный клич, от чего у Даши побежали мурашки по спине. Игрок, стоявший на арене, был ростом под два метра. Мужчина был обнажен по пояс, на ногах – обтягивающие кожаные брюки, высокие сапоги и ремень с пряжкой в виде головы льва. Мощная мускулатура притягивала взгляд. В фигуре бойца не было ничего грубого, как у качков из спортзала. Он был силен и ловок, словно хищник. На шее красовался золотой ошейник из тонких пластин, чем-то напоминавший ожерелье Эйлис. Лицо у Териона привлекало хищной, звериной красотой. Черные глаза завораживали. Даша никак не могла оторвать от них свой взгляд, чувствуя себя, словно кролик пред удавом. Если бы судьба свела девушку с таким противником на арене, то Рия просто бы опустила оружие и встала на колени в ожидании смерти. И сейчас глядя на мужчину, Даша ощущала, как холодок бежит по спине. Особенно поразил ее почему-то тот факт, что кожа Териона, чуть блестящая на солнце, была цвета горького шоколада. Воин еще раз закричал и сделал неуловимое движение кистями рук, в которых сверкнули на солнце два длинных кинжала. Зрители взревели от восторга.

– Противники Зверя Непобедимого! Есть ли у них шанс?! – Продолжал ведущий. – Встречайте, команда крепости Хурс! Новички этого года, которым посчастливится сразиться с настоящим бойцом!

Терион, наконец, отвернулся, и Даша облегченно вздохнула, сердце билось часто-часто, в ушах звенело.

На арену вышло шесть человек. Пять рослых здоровяков в желто-коричневой форме игроков и худощавый парень с двумя бластерами наизготовку. Еще у двоих были мечи, один стрелял из арбалета. У оставшихся, как оказалось, способности исключали необходимость оружия: один «стрелял» огнем, другой – мог управлять воздушными потоками и летать. Ведущий назвал состав команды, перечислил имена.

– Поразительно! – Изумленно воскликнул Джокер. – Как можно выстоять одному против стольких сразу?!

Сирх хмыкнул, но ничего не сказал.

Ведущий отдал команду, и сражение началось. Даша пожалела, что смотрела, но оторваться она не могла.

Все шестеро напали сразу. Они делали это грамотно, четко, комбинируя и чередуя атаки, не мешая друг другу. Терион играючи уклонялся, двигаясь с быстрой молнии, поначалу просто дразня своих противников. Раззадорив толпу, воин, будто нехотя и небрежно, убил первого человека. Под руку негру попался парень, способный летать. Терион избежал всех режущих воздушных лезвий. Как он успевал замечать почти невидимые атаки – для Даши осталось загадкой. Прыжок – и летун лежит на земле, взмах рукой – и голова бедолаги оказалась отделена от туловища. Девушка вскрикнула, когда увидела брызнувший фонтан крови. Капли попали на торс негра, мужчина довольно усмехнулся. Толпа взревела. Возможно, Рие казалось, но Терион периодически поглядывал на девушку.

– Надеюсь, на Играх не будет профессиональных бойцов. – Прошептал Джокер. – Уж лучше лабиринты и пауки.

Противники Териона погибали один за другим. Он дразнил их какое-то время, а потом быстро и жестоко убивал на радость толпе. Воин выбил у худощавого стрелка бластеры, тот испугался и обратился в бегство. Парень бежал по направлению к секторам игроков, поэтому Даша видела его перекошенное лицо, растерянные глаза, а когда он приблизился – прочла в них такое безумное нежелание умирать… Сердце дрогнуло, Рия с силой сжала кулаки. Зверь настиг свою жертву у самых ограждений. Терион схватил парня, чуть помедлил, поймав перепуганный Дашин взгляд, и свернул жертве шею, бросив труп «к ногам» девушки. У Рии оборвалось что-то внутри. Игрок снова вернулся к сражению. Но Огненная леди никак не могла прийти в себя. Широкая ладонь Сирха накрыла ее сжатые кулаки. Прикосновение оказалось очень нежным, но уверенным и успокаивающим. Страх ушел, будто Сирх закрыл своей ладонью всю Дашу, оградив от дурных переживаний. Постепенно девушка расслабила пальцы, воин чуть погладил их, а потом легонько сжал. К этому моменту на арене в живых остался только Непобедимый Зверь.

Глава 13

Секрет «Колизея» при крепости Арон был скрыт глубоко под землей. Наверху располагались только сама арена и зрительские места, а внизу находились больница, морг, небольшой крематорий, а также множество технологических уровней, складов и, непосредственно, дополнительных площадок, чтобы строить пространство для Игр. В лабиринтах подземных тоннелей скрывались бункера мастеров, распорядителей, а также других важных лиц на случай, если что-то пойдет не так. Правда, серьезных происшествий не случалось на Арене уже более сотни лет, потому убежища использовались как апартаменты для отдохновения влиятельных персон. Именно туда через тайный вход на парковке для летательных аппаратов привели Эйлис. Девушка чувствовала себя в полусне из-за укола, который сделал врач, однако мысль о том, что придется спуститься так глубоко под землю – ужаснула. Ей казалось, что все эти тяжеленные пласты пород непременно сложатся, словно расплющенный слоеный пирог, и раздавят ее. Наложница начала задыхаться от приступа клаустрофобии, но старалась не подать виду, так как еще одного укола не хотелось. Вероятно, стресс вызвал психологическое расстройство. Девушку привели в небольшую, но роскошно и со вкусом обставленную комнату, где ее ожидала служанка с подносом с едой и новой одеждой. Невысокая смуглая женщина в простом длинном платье поклонилась:

– Приветствую вас, госпожа, мы рады, что вы уцелели. Господин пока не может покинуть арену, вы знаете, что уход с выступления будет знаком большого неуважения для гостей. Побудьте пока здесь, отдохните. Желаете, чтобы я помогла вам?

– Нет. И двух вампиров с собой заберите, пожалуйста, – произнесла Эйлис. Служанка вежливо поклонилась, все вышли, оставив девушку одну.

Значит, Лекс не может прервать ради нее просмотр шоу? Ну, что ж… Наложница равнодушно оглядела комнату. Раньше ей нравилась роскошь, но теперь все это убранство казалось чужим и холодным. Приступ паники потихоньку отпускал, но на душе было, мягко говоря, неспокойно. Эйлис молча, механическими движениями сорвала с себя одежду, перепачканную в крови и грязи, отбросила ненавистную в этот миг вуаль и медленно, еле переставляя ноги, поплелась в ванную. На запястье и ладонь наложили специальные непромокаемые повязки. Ушибы и порез на лбу обработали мазью, боль почти отступила. Но сказывалась потеря крови, потому девушка чувствовала сильную слабость. Контрастный душ оживил немного. Эйлис долго стояла под струями воды, пока не замерзла, наконец, вышла, облачилась в хитрый из алой, похожей на атлас, ткани халат-кимоно, который должен был служить торжественным платьем. Наложница опустилась на кровать и замерла. Мысли путались, медленно кружили вокруг, но ни одна не могла захватить внимание. Дверь с легким шипением отворилась, в комнату вошел Лекс в парадном мундире. И тут Эйлис по-настоящему очнулась. Только сейчас она сообразила, что видит повелителя в первый раз после того, как он собирался ее убить. Вспомнила про танцовщицу, про ревность и обиду, про свое положение рабыни и запрет прикасаться к кому-либо, который накануне был нарушен Киром несколько раз. Эйлис не знала, хочет ли она видеть Лекса после произошедшего и боится ли его. Но сейчас девушка боялась только за воина, спасшего ей жизнь. Правитель Арона за несколько уверенных шагов пересек комнату, подошел к Эйлис, захватил в крепкие объятья, целуя губы, щеки, царапину на лбу. От нежданной нежности и страсти, которую проявил Лекс, сердце девушки дрогнуло, все обиды и переживания отступили на второй план. Только сейчас она поняла, что дрожит, а слезы сами текут по лицу. Но правитель прервал поцелуй, немного грубо прижал Эйлис одной рукой к себе, а другой – поднял подбородок, заглядывая в глаза. Девушка увидела в его взоре закипающий гнев.

– Почему от тебя пахнет другим мужчиной, Эйлис? – Почти прорычал мужчина.

Она будто протрезвела, сердце наполнили горечь, обида и злость.

– О, мой господин. – Проговорила наложница тихо, но твердо. – Я так ждала встречи с вами. Так хотела увидеть вас даже после того… что произошло. А сегодня я безумно испугалась, что больше не увижу вас никогда. И я думала… – Голос дрогнул, но Эйлис взяла себя в руки. – Я несу на себе множество запахов ныне. Эша, что окутал меня волшебным туманом и защитил от верной гибели во время взрыва. На мне следы запаха гари, пыли, страха и отчаянья. Черных тварей, что окутали меня своими щупальцами и тащили во тьму. Демонов, что хотели разорвать меня на части. И, конечно, того человека, что, почти потеряв жизнь, спас меня несколько раз всего лишь за полчаса.

Он закрывал меня своим телом, когда мы провалились под землю и на нас сыпались камни, он стал живым щитом, когда кинжалы тьмы должны были превратить меня в решето. Но моя бесполезная в этом мире способность в первый раз помогла. Я смогла создать волшебный круг, а потом вернуть долг человеку, благодаря которому я вижу вас снова. И, признаюсь честно, я ждала от этой встречи чего угодно, кроме вашего вопроса! – В последней фразе было много искренней горечи, которая будто обожгла правителя. Глаза его потемнели, но лицо оставалось устрашающе спокойным. Эйлис выдержала его взгляд. Теперь она больше не сдастся без боя. Никогда. В дверь постучали.

– Господин! Пора!

Лекс бросил назад разраженный взгляд и снова, прищурившись, уставился в глаза девушке. Пальцы мужчины сжали ее горло так, будто он собирался вырвать трахею.

– Возвращайся в крепость. – Произнес он ледяным тоном. – Тебе нечего здесь делать.

Он отпустил захват и двинулся прочь. Эйлис рухнула на кровать, схватившись за горло, на котором моментально проступили синяки. Девушке внезапно стало очень холодно, но когда Лекс вышел, она улыбнулась.

Эйлис пробыла в странном ступоре до своего возвращения «домой». Сил не было даже на мысли. Но когда увидела свою комнату, огромную, застланную золотым покрывалом кровать, почувствовала такое отвращение и ужас, что чуть было, не бросилась бежать, куда глаза глядят.

Переборов себя, села на широкий подоконник, глядя в окно, выходящее во внутренний сад. Глубоко вздохнула…. Странная штука – жизнь. Еще недавно Эйлис даже и представить себе не могла, что такие мужчины как Лекс – реальны. Он казался ей самым лучшим, подобным богу. И так удивительно было, что он выбрал простую земную девушку из сотен красавиц. Эйлис никогда, никогда в своей жизни не могла в глубине души понять, за что ее можно любить, и поверить, что ее вообще может полюбить достойный мужчина. Потому и выбирала подсознательно тех, кто обладал каким-то изъяном, надеясь, что рядом с таким человеком покажется хоть чуть-чуть лучше, а он сможет ее оценить, восхитившись этим «чуть-чуть».

Но Лекс… Он был намного лучше, потому просто не мог испытывать к девушке серьезного чувства. Несмотря на это, Эйлис возвела правителя на пьедестал и поклонялась ему, отдавая все без остатка. Однако все разрушило поведение Кира. Игрок даже не видел лица девушки, но, не колеблясь, отдал за нее жизнь. В личной вселенной Эйлис до нынешнего момента подобное было просто невозможным. Кир совершил чудо. А что, по сути, сделал Лекс? Обращался с ней сразу, как полноправный хозяин со своей вещью. И ни одной попытки завоевать. Даже от нападения не смог защитить, несмотря на всю свою силу. В этот момент его не было, он сидел в своей шикарной ложе на Арене, любуясь, скорее всего, молоденькой танцовщицей. Почему даже сейчас, после всех обид Эйлис выбрала бы мерзкого Лекса, а не достойнейшего Кира? Вероятно, правитель тоже оказался с изъяном. Цикл замкнулся.

Голова разрывалась от мыслей и от боли. Девушка рыдала на окне, не замечая ничего вокруг, постепенно стемнело. Сил, плакать и думать, больше не было. Холодная пустота внутри. Эйлис обхватила колени, пытаясь хоть немного согреться, и незаметно заснула.

Разбудило девушку нежное прикосновение к лицу. Кто-то осторожно убирал спутанные пряди со лба. Потом сильные руки подхватили ее и куда-то понесли. Эйлис открыла припухшие глаза, пытаясь спросонья понять, что происходит. Комнату освещал лишь мягкий лунный свет, он ложился на черты лица Лекса, делая их более нежными. Девушка положила ладонь на небритую щеку. Мужчина поцеловал повязку на ее руке.

– Ты мне снишься? – Грустно спросила Эйлис.

Мужчина покачал головой.

– Я не верю тебе. – По щеке девушки скатилась слеза.

Лекс хмыкнул, положил наложницу на кровать, ловко развязал пояс и, проведя рукой, раскрыл кимоно, словно лепестки у бутона. Дыхание Эйлис участилось, телу стало жарко. Лекс поцеловал ее шею в том месте, где его пальцы оставили синяки, потом спустился ниже к колье, груди, животу. Девушка слегка застонала, так сильно действовали на нее его ласки. Лекс ненадолго оторвался от нее, освобождаясь от одежды, потом почти рухнул сверху, одним движением проникнув внутрь. Эйлис вскрикнула, а потом застонала от наслаждения.

– И ты до сих пор думаешь, что это сон? – Тихо прорычал мужчина, целуя ее шею.

– Да… – С трудом выговорила девушка. – Не хочу просыпаться.

– Глупая. – Почему-то рассмеялся Лекс. Он обнял ее так, словно хотел вложить ее тело внутрь себя. – Я не тот, что приходит во сне. Я – реальность. Я и есть ТВОЯ реальность.

Эйлис блаженно вытянулась на шезлонге у бассейна. Наложница отдыхала во внутреннем саду замка, куда никого лишнего не пускали, потому можно было позволить себе загорать в купальнике и без вуали, естественно. Тело впитывало солнечные лучи с благодарностью. Девушка убрала прядь с лица и улыбнулась, повернула голову к плечу и втянула воздух. Кожа хранила запах Лекса даже после воды. И это было доказательством того, что ночной визит правителя не являлся сном. По телу побежали электрические волны от воспоминаний. Правитель вел себя так, будто жаждал поглотить Эйлис, сделать ее своей частью, растопить девушку, словно податливый теплый воск, и впитать в себя. Такого еще никогда не было.

– Рада, что ты улыбаешься, – услышала Эйлис голос Рии. После вчерашнего смотра у всех игроков был выходной. И наложница договорилась, чтобы Огненную леди допустили в сад отдохнуть. Рие даже выдали голубой купальник.

– Я тоже. – Оторвалась от своих воспоминаний наложница. – Гляжу, ты и сама бодрячком, несмотря на испытания.

Даша недоверчиво покосилась на стоявших в тени вампиров и опустилась в шезлонг.

– Как себя чувствует Кир? – Спросила Эйлис, улыбка сбежала с лица.

– Сирх навещал его утром. Еще неделю в больнице. Но к Игре успеет встать на ноги.

Наложница облегченно вздохнула.

– Это хорошо. Я рада.

– Так ты из-за этого улыбаешься?

– И из-за этого тоже. Но с тобой я хотела поговорить о другом.

– О предстоящих испытаниях?

– К слову, о них. Вашу команду больше не будут кидать в бой. Только тренировки на симуляторах. Поощрение в награду за то, что с достоинством вели себя после взрыва и спасли горожанина и стража.

– Стража? – Не поняла Рия.

– Кир спас. – Быстро проговорила Эйлис. – В общем, до Игры за свои жизни можете не бояться.

– Хм… Это хорошо, – Даша поправила очки. – Но.. Ты знаешь, кто устроил взрыв?

– Думаешь, меня посвящают в государственные дела? – Усмехнулась Эйлис. – К нам прибыл следователь. Он всю ночь работал на месте происшествия. Это все, что я знаю.

– Тогда о чем еще ты хотела поговорить?

– Я тут видела записи с некоторых испытаний. – Заговорщицки начала наложница и даже приподнялась на локте. – И решила, что тебе необходима вот эта штука. – Она порылась в небольшой белой сумочке, лежавшей на земле у шезлонга, и извлекла баночку с синими пилюлями. – Вот.

– Эээ? – На Дашином лице отобразилось удивление. – Что это?

– Это прекрасная штука, спасибо местной медицине. Вводишь ее каждое утро внутрь, и она создает защитную пленку, которая убережет от нежелательной беременности и заразы. Действует сутки. Лови!

Рия покраснела до корней волос, но заветную баночку поймала, благодаря хорошо отработанной реакции.

– Я… – Начала было она.

– Не стоит обсуждать. Наши готические братья обойдутся. – Хитро улыбнулась Эйлис. – Я рада за тебя. Но будь осторожнее, Сирх еще не раскрыл способность.

– Знаю.. – Опустила голову Рия, – я и так переживаю…

– Волнение – это лишнее, пока он рядом. – Серьезно сказала наложница. – Давай, лучше поплаваем. Надо же хоть как-то использовать мое «особое» положение.

Глава 14

Инспектор Гайдехор тяжело вздохнул и подпер подбородок кулаком. Немного подумал, постучал пальцами по тяжелой столешнице темного дерева и передвинул в очередной раз статуэтку императора со свитком Основного закона в руках. Еще один допрос ничего не дал. Происшествие так и оставалось не раскрытым, хотя с момента взрыва прошли почти сутки. Гайдехор был главным следователем Тайной полиции и не имел в своей структуре над собой больше начальников. Потому чисто формально отчитываться ему было не перед кем, а потому и выговор никто объявить не мог. Но с другой стороны, инспектору приходилось держать ответ непосредственно перед правителем Арона, одна мысль о недовольстве которого давила страшным грузом. Позади были сутки беспрерывной работы. Сначала зачистка территории, сбор улик, их анализ, бесконечные опросы и проверки. Тайная полиция работала очень хорошо. Было установлено, что бомбы заложили на главной улице заранее, детонатор сработал в определенное время. Вероятнее всего, преступники не преследовали цель убить кого-то конкретного, а просто желали посеять панику, подорвать авторитет властей и спровоцировать перенос Игр. Тогда в круг подозреваемых можно было включить большинство врагов правителя Арона. И работа полиции будет бессмысленна. Да, исполнителей можно будет найти, коль они еще живы. И те, конечно, выдадут «козлов отпущения», но не более.… Наказать правителя другой крепости, который и будет истинным заказчиком, можно лишь, объявив войну и победив в ней. Официальных войн в Империи уже не было более ста лет. Всех устраивала тихая грызня за кулисами при внешнем благоденствии. Но вариант с безнаказанным кукловодом Гайдехору не нравился. Инспектор любил вершить правосудие над истинными преступниками.

Нельзя было исключать вариант, что цель теракта являлась и более хитрой. Мысль об этом заставляла хмуриться. Если в процесс подключались пауки вроде Септия, то причина убить 30 граждан, 8 стражей и 5 игроков, могла быть абсолютно любой. Испытание для Игрока, попытка развеять скуку, желание сместить кого-либо с должности. В этом случае «заказчика» нужно будет искать и среди «своих». И, если это не сам правитель Арона (что вряд ли), то можно будет доказать вину и наказать. Кстати, в любом случае с должностей точно слетят Администратор крепости, отвечавший за состояние системы подземной коммуникации, а также начальник Крепостной Стражи, который рапортовал о полной безопасности на дорогах. Преступники проникли в систему подземных тоннелей, вероятно, подкупив кого-то из чиновников. И Гайдехор ждал, что скоро придет известие о смерти одного из таковых. Не любят разумные заказчики оставлять продажных помощников в живых. Конечно, за каждым потенциальным подозреваемым велось наблюдение, но интуиция подсказывала инспектору, что этой ниточке суждено оборваться.

Взорвавшиеся бомбы были особенными. Они таили в себе огневую и магическую мощь, разрушив часть улицы, развеяв сущности магов и вампиров (тех, кто мог дать достойный отпор демонам), а также выпустили на свободу множество порождений тьмы. Хорошее оружие и очень дорогое, а главное – запрещенное на территории Империи. Гайдехор будет рад, если удастся найти поставщика, можно будет получить поощрение от самого Императора.

Не удивил инспектора и тот факт, что демоны, захваченные стражами, самоуничтожились, дабы не оставить следов. Палачи Арона могли заставить говорить любую сущность. И лучше умереть, чем попасть к ним в руки. Интересно, осознавали ли исчадия тьмы, что жертвуют своими жизнями ради чьей-то игры? Или повиновались великому волшебнику? Гайдехор еще раз постучал пальцами по столу.

Волшебников инспектор недолюбливал. Наверное, потому, что волшебники не очень уважали вампиров, а Гайдехор был одним из прекраснейших и характерных образчиков своей расы: скрывал самолюбие за изысканной вежливостью, высокие амбиции – за чувством юмора, генетическое презрение к другим расам – за легкой улыбкой, демонстрировавшей два белоснежных клыка. Инспектор считал себя идеальным работником, хотя бы потому, что не нуждался во сне и даже после долгих часов непрерывного труда сохранял ясный разум. Подчиненные Гайдехора, к сожалению, уставали, потому ключевые допросы сегодня инспектор предпочитал проводить сам.

В дверь вежливо постучали, потом она открылась, в помещение вошел клерк в строгом смокинге и очках и объявил:

– Игрок сектора Семь по прозвищу Огненная леди, настоящее имя – Рия. Прибыла по вашему вызову.

Гайдехор кивнул. Клерк пропустил в кабинет девушку, довольно молодую, облаченную в голубое платье до колен и такие же мягкие туфли. Светлые, отливавшие рыжиной волосы, были распущены, очки на носу придавали одновременно строгий и беззащитный вид. Нос, кстати, сгорел на солнце. Странный вид для будущего игрока. Инспектор хмыкнул, развернул на столе голографическую панель с досье Рии и сразу же понял в чем дело.

– Прошу садитесь, господарыня. – Он указал на стул и улыбнулся. На лице девушки отобразились искреннее удивление и легкий испуг. Она не привыкла еще общаться с вампирами, а у Гайдехора был вообще немного безумный вид. Черный мундир, застегнутый на все пуговицы, выглядывающие кружевные манжеты и воротник, серьга в виде черепа в мочке левого, заостренного уха, узкий подбородок, прямой нос, черные волосы, торчащие ежиком, и алые глаза. Инспектор предпочитал пить живую кровь (не зря же он ловил преступников), потому, в отличие от стражей Эйлис, сохранял истинный для своей расы цвет глаз, светившихся в темноте.

Девушка опустилась в большое черное кресло с жесткой спинкой. В нем она смотрелась хрупкой и беззащитной. «Превосходная жертва» – Подумал Гайдехор, ибо питал к рыжим, но не наглым девушкам в очках слабость, а вслух сказал:

– Значит, вы – та счастливица, что оказалась подругой наложницы нашего правителя, а потому живете в замке и пользуетесь некоторыми.. хм… привилегиями? Я – главный следователь Гайдехор. И хочу поговорить с вами о вчерашнем происшествии. Надеюсь, не стоит вам объяснять, что я жду от вас сотрудничества и только правдивой информации?

Девушка поежилась под пристальным алым взором и кивнула.

– Прекрасно. Тогда расскажите, какие странные ощущения вы испытали перед взрывом? Было ли у вас предчувствие? Может, заметили что-то необычное?

Рия чуть помешкала, но потом произнесла.

– Думаю, да, сэр…

– Сэр?? – Поморщился Гайдехор. Это слово переводчик истолковал как близкое к «господин», но без должного подобострастия. «Сэр» – вежливое обращение к вышестоящему лицу, но ничто не может сравниться со словом «господин», которое говорит о признании силы и власти того, к кому обращаешься.

Девушка смутилась и покраснела. Сердце ее забилось чаще, вампир чувствовал, как кровь несется по ее венам.

– Милая леди, – улыбнулся инспектор, стараясь сделать свой тон как можно мягче. – Правила хорошего тона в нашем мире требуют обращения «господин». Вы – Игрок и какое-то время будете жить здесь, советую обращать внимание на тонкости общения.

Девушка испытывала смешанные чувства, нечто среднее между возмущением, стыдом и гневом. Гайдехор довольно хмыкнул про себя.

– Ой, надеюсь, что надолго я здесь не задержусь, – пробурчала Рия, – но громче произнесла. – Хорошо, господин инспектор. Буду иметь ввиду.

– Прекрасно. – Сцепил пальцы Гайдехор и поставил локти на стол. – Вернемся к вашим ощущениям.

– Ну… – Девушка помедлила, выбирая нужные слова, – внезапно я ощутила холод. Был теплый солнечный день, но вдруг будто подул ледяной ветер…

Вампир с внимательным видом слушал слова Рии, а сам старался поймать ее взгляд. Девушка чувствовала себя неуютно и избегала смотреть в глаза, но наконец-то инспектору удалось завладеть ее вниманием. А единожды встретившись взором с алыми очами вампира, уже невозможно по собственной воле оторваться от них. Если бы Огненная леди могла видеть на тонких планах, то, наверное бы, испугалась. От Гайдехора к ней потянулись сначала по полу клубы серого дыма, от которых веяло холодком. Осторожно, не торопясь, они достигли ног девушки и ее голубых туфель. Вероятно, Рия ощутила нежное, чуть щекочущее прикосновение к своей коже, но не могла ни отвести взгляда от двух алых бездн, ни даже пошевелиться. Инспектор сохранял внешнюю вежливую невозмутимость и продолжал задавать вопросы, про демонов, про атаки.…

Насторожился, когда услышал про оружие, которое сокомандник Огненной леди забрал у мертвого пилота. Мертвый пилот… Хм… Отлично.. Теперь у Гайдехора был официальный повод для ментального допроса. Вдруг игроки сами убили гражданина ради бластера? Просто необходимо проникнуть в голову к этой беззащитной девушке и «считать» ее память. Вероятнее всего, милая жертва ничего не поймет. Но зато вампир сможет оставить внутри нее свою печать и при желании «призвать в гости». Да и приятно – прикасаться к такой живой, прекрасной, полной крови плоти… Серый туман медленно струился вверх по ногам Рии, к ее коленям, затем выше, выше.. В какой-то момент девушка обнаружила, что фигура вампира неведомым образом перенеслась через стол и сидит совсем рядом, алые глаза теперь находились совсем близко от лица Огненной леди, а от дыхания Гайдехора по телу бежали ледяные искры, но от этих покалываний становилось жарко. И так хотелось, чтобы холодные пальцы вампира прикоснулись к разгоряченной коже и уняли этот нестерпимый жар. Рию настолько поразило и поглотило это новое и необычное ощущение, что девушка даже не сразу поняла, что инспектор уже несколько минут как прекратил допрос, и они сидят в полной тишине.

Эйлис шествовала в сопровождении двух вампиров по бесконечным коридорам административной части замка. Девушка была настолько поглощена своими переживаниями, связанными с мужчинами и личной жизнью, что забыла о политическом смысле теракта. Конечно, происшествие будут расследовать, а потому наложницу должны были допросить, как пострадавшую и свидетеля. Известие о том, что следует явиться к главе Тайной полиции на допрос, застало Эйлис врасплох. Девушка загорала у бассейна вместе с Рией, которую тоже вызывали. Так как наложнице нужно было облачиться в свою «паранджу», то Огненную леди пришлось отправить первой. Эйлис предвкушала разговор с «чистокровным» вампиром. Для нее подобные встречи представляли огромный интерес.

– О, моя госпожа! – Услышала наложница знакомый голос. – Рад видеть тебя в добром здравии!

– Септий? – Эйлис обернулась, с удивлением глядя на догонявшего ее Главного Смотрителя. – Я тоже рада встрече. Тебя, наверное, замучили хлопоты?

– Как и всегда. – Улыбнулся мужчина, он наконец-то догнал девушку и пошел рядом. – Поздравляю с эволюцией способности!

– А, ты уже все знаешь… – Потянула Эйлис, – как я могла сомневаться?

– Конечно, знаю. Тебе повезло.

Выражение глаз девушки говорило о том, что она не очень понимает своего везения.

– Ты осталась жива – это раз. Хотя, навряд ли стражи допустили бы твою гибель. А потом твоя способность смогла полностью раскрыться, но если бы не это происшествие, то… сама понимаешь.

Наложница нахмурилась. У нее мелькнула в голове неприятная мысль, что Септий приложил руку к произошедшему.

– Кстати, о стражах. Они были заняты своими делами. Я бы погибла, если бы не игрок из команды Рии.

– Ай, ай, ай! – Всплеснул руками Смотритель. – Не говори о столь ужасных вещах, я был бы опечален.

– Ну, да.. – Хмыкнула девушка.

– Что привело тебя в административный корпус, – резко перевел тему Септий, – уж, не на допрос ли к Гайдехору вызвали?

– Да.

– Будь с ним осторожнее, – заговорщицки произнес мужчина, – он любит заглядывать в головки к прекрасным леди.

Эйлис передернула плечами, но потом усмехнулась.

– Пусть попробует. И нарушит приказ правителя, верно?

– О! Я чувствую, ты оценила и прелесть своего положения. – Улыбнулся Септий. – Инспектор опечалится. Он любит проникать в самую суть…

– Подожди! – Воскликнула наложница, будто очнувшись, – у него же Рия сейчас!

– Если я не ошибаюсь, не очень высокая, светловолосая, в очках? – Почесал подбородок мужчина. – Любимый типаж бессмертного искусителя. Думаю, он не сможет удержаться, чтобы не наложить на девушку печать, дабы потом навестить одним тихим вечером.

– Ты серьезно? – Возмутилась Эйлис. – Я этого не позволю.

– Хочешь прервать допрос и измерить силу своего влияния? – Хитро улыбнулся Септий.

– Нет. – Девушка улыбалась под вуалью. – Хочу попросить тебя, уважаемый господин Смотритель. Все равно мы уже почти пришли, а вы обещали быть выгодным союзником…. Думаю, такая мелочь не будет вам в тягость?

– Кхм… – Крякнул рыжебородый и поправил идеально белый воротничок, выглядывающий из-за смокинга. – Ну, чего не сделаешь ради прекрасной госпожи?

Они вошли в приемную, где за столом, заваленным кипами бумаг, почти скрывавшими плазменную панель, сидел клерк в очках. Он встал и отвесил вошедшим персонам полупоклон. Септия знали все в государстве, а наложницу можно было всегда заметить издали по типичному одеянию.

Смотритель коротко кивнул и, не спрашивая разрешения, направился к двери в кабинет инспектора. Эйлис остановилась рядом с клерком.

– Нам нужно соблюсти какие-либо формальности? – Ласково спросила она. Ее радовала мысль, что Смотритель наконец-то послужит на благо.

Септий коротко постучал и открыл дверь.

– О, друг мой Гайдехор! – Улыбнулся мужчина. – Прости, что прерываю, но очень тороплюсь, а тебя хотелось хоть на минуту увидеть.

Внезапное появление смотрителя заставило вампира отвести взор от своей жертвы. Контакт был прерван. Рия очнулась. Красноглазая фигура медленно, будто отмотали назад кинопленку, вернулась на свое место. Девушка тряхнула волосами, отгоняя наваждение, и посмотрела, наконец, на ноги. По голой коже бегали мурашки. «Холодно здесь. Наверное, сквозняк» – Подумала она.

– О, дрожайший Септий! – Мило улыбнулся инспектор. – Ничего. Мы уже закончили.

– Спасибо за уделенное время, господарыня. – Кивнул он девушке, губы тронула ухмылка сожаления. Печать вампир наложить не успел. – Вы свободны.

Рия встала, чувствуя странную слабость, тело слушалось с неохотой.

– До свидания, господин инспектор. – Сказала Огненная леди. Она обернулась и только сейчас сообразила, что в помещение вошел еще один человек. Рия не любила рыжих мужчин, а этот выглядел еще и слишком важно и подло, что ли… Девушка замешкалась, не зная как себя вести, но рыжебородый с милой улыбкой произнес:

– Приветствую тебя, Огненная леди. И поздравляю с успешным завершением испытания. Как Главный Смотритель я радуюсь успехам своих игроков.

– Здравствуйте. – Смущенно проговорила Рия. – Спасибо.

Она поспешила выйти и в приемной столкнулась с Эйлис.

– С тобой все в порядке? – Строго поинтересовалась наложница, как-то подозрительно глядя на подругу.

– Да. Только холодно в кабинете. Замерзла немного. – Рия поежилась.

– Ничего. Солнце почти село. Но у тебя есть шанс согреться в душе. Если получится, заберу тебя с тренировок и завтра.

– Было бы здорово. – На самом деле Рие хотелось на тренировку, чтобы увидеть Сирха, которого не допускали в жилую часть замка. А в казарму Огненной леди крайне не рекомендовали самой ходить.

Из кабинета вышел улыбающийся Смотритель.

– Тебя ждут, госпожа, – сказал он Эйлис и подмигнул.

– Эш, проводи, пожалуйста, Рию. Все равно в кабинете инспектора со мной ничего не случится, а она – может заблудиться в местных коридорах. Я сама только на вас полагаюсь.

Вампир кивнул. Огненная леди пожелала подруге удачи и отправилась в путь за Эшем. После общения с инспектором телохранители почему-то стали казаться более милыми и симпатичными. Стройная фигура двигалась впереди. В первый раз за все время Рия почувствовала легкий холод, исходивший от вампира. Странно.… Раньше такого не было. Эш проводил девушку до выхода. Эйлис была абсолютно права, что дала провожатого. Система коридоров оказалась запутаннее лабиринта.

– Спасибо, я дальше сама. – Чуть смущенно сказала Рия вампиру. Эш молча кивнул и исчез. Да, неразговорчивый парень. По статусу, наверное, не полагается. Заходящее солнце окрасило небо в бардовый цвет. Почему-то в этом природном явлении девушке привиделся дурной знак.

Глава 15

Эйлис села в предложенное кресло, положив руки на подлокотники, немного с вызовом глядя на инспектора. Она видела на ауре подруги следы от попытки вмешательства, но, к счастью, никаких серьезных изменений не произошло.

– Итак, господин инспектор, чем я могу вам помочь?

– Вы бы помогли, если бы сняли вуаль. Я люблю видеть лицо собеседника. – Улыбнулся вампир, продемонстрировав два шикарных клыка. Эйлис улыбнулась. Гайдехор – словно оживший персонаж аниме.

– Ну, господин инспектор, это же провокация. Правитель Арона не зря велит мне носить эту вуаль. – Конечно, наложница могла показать лицо главе Тайной полиции, он, как и Смотритель, имел право, но вредность взяла верх. – А потом… Вы же видите меня буквально насквозь. Для вампиров кровеносная система – раскрытая книга. Разве я не права?

Гайдехор усмехнулся и откинулся на спинку кресла. Его позабавило поведение наложницы, спокойное и самоуверенное. Интересно, это природное или просто возгордилась своим особым положением?

– Увы, рисунок ваших сосудов не передает черты лица.

– Кстати, давно хотела спросить, не пугает ли вас вид моей крови?

– Хм… – искренне удивился Гайдехор вопросу. – Почему?

– Из-за моего дара. Моя кровь разрушительно действует на тех, кто связан с тьмой. Интересно, способна ли она отравить вампира? У своих не спрашиваю. Они давно на диете.

Инспектор недобро усмехнулся.

– Ну, я думаю, что волшебная кровь для моей расы – словно наркотик. В умеренных количествах принесет особое удовольствие, но если переборщить, можно и отравиться.

– Ну вот… – Потянула Эйлис разочаровано. – Тогда я думаю, ваша очередь задавать вопросы, господин инспектор.

Вампир опешил. Он с особым вниманием относился к личностям, которые «давали» ему его же право вести допрос.

– Ну, что ж, госпожа, приступим. Это, конечно, формальность, но не желали ли вы устроить этот взрыв?

Эйлис чуть не рассмеялась.

– В вашем мире тоже не доверяют тем, кто выглядит как шахид?

– Шахид? – Не понял значения слова инспектор.

– В моем мире есть религия, которая обязывает всех женщин ходить в одеяниях подобно этому, – наложница провела рукой по своей «парандже», – таких женщин не обыскивают, как правило, а зря. Они участвовали во многих терактах, пронося под одеждой бомбы. И таких называют «шахидками».

– Хм.. – Гайдехор задумался о том, как же в Арон доставили внушительных размеров бомбы. Он до сих пор не разгадал способа. Скорее всего, тоже замаскировали под какой-то груз. – Я обдумаю ваши слова, но подозревать вас, меня заставляют другие причины.

– Какие же?

– Ваша подруга, которую вы встретили здесь по великой и счастливой случайности. Вы явно не особо желаете, чтобы она участвовала в Игре. Потому могли и устроить диверсию.

– Ну, да. Я еще точно рассчитала, чтобы взрыв прогремел рядом, но не покалечил меня и мою подругу, а заодно и развеял моих доблестных вампиров… Мне ведь очень хотелось полчаса бегать от мерзких демонов, которых не берет простое оружие.

– Но вы смогли применить Защитный круг.

– Вы в курсе моей способности, господин инспектор. Я не игрок. Мне не давали развиваться. Потому у меня был шанс один из ста, что получится. Но главный аргумент в мою пользу – я отлично знаю, что Игры бы не отменили, а перенесли в другое место. И возможно, на ту Арену Мастера бы выпустили профессиональных игроков. Я видела запись с бойней, которую устроил Терион. Это ужасно. Я счастлива, что мой господин и правитель Арона, мудр и милосерден, раз не устраивает такой показухи с новичками.

– Но вы же понимаете, госпожа. Я обязан был вас об этом спросить. Может быть, вам что-то показалось странным в этом происшествии?

Эйлис задумалась.

– Мне вообще все казалось не просто странным, а безумным. В нашем мире такого нет. Но, пожалуй, был один момент. Но это всего лишь подозрение.

– И какое? – Встрепенулся Гайдехор.

– Демоны. Они явно стремились убить моего защитника.

– Вы о Стальном кулаке, что сейчас в больнице?

– Да. Так вот. По нему эти «щупальца» били наверняка. Сразу пронзили лезвиями. А меня пытались куда-то утащить. Но, возможно, мне показалось.

Инспектор задумался. Он вспомнил показания других свидетелей и юноши Джокера, в том числе. Демоны не всех разили наповал. Еще одну девушку, игрока по прозвищу Светлячок, щупальца тьмы тоже не убили сразу, они тащили ее куда-то вверх. Однако несчастная все равно погибла – ее застрелил ее возлюбленный и сокомандник – Коготь. Представитель черной расы, он не мог допустить, чтобы его женщина досталась кому-то другому. А потом погиб сам – демоны разорвали его на части.

– Но куда они могли вас тащить? – Вслух подумал Гайдехор. – Ведь сверху был защитный купол?

– Возможно, под землю. – Эйлис передернула плечами от внезапно нахлынувшего ужаса.

– И почему именно вас? – Глаза вампира стали гореть еще ярче.

– Мне бы не хотелось думать, что охота была именно за мной. – Тихо сказала девушка. – Но под землей этих тварей было так много…

– Пожалуй, я еще поразмыслю над вашими словами. Если демоны пытались вас похитить, то, значит, у них имелись пути отхода. Мы же считали, что нападавшие изначально были обречены. Благодарю, госпожа Эйлис, вы мне очень помогли. Остался еще один вопросик. Зачем вы показали Киру свое лицо?

Брови наложницы изумленно взлетели вверх. Она нахмурилась, сначала даже не поняв толком вопроса. В то длинное мгновение, когда до нее дошел смысл, в голове пронеслось множество мыслей. Гайдехор любит залазить в головы тем, кого допрашивает. К ней – точно не мог, дар волшебной крови позволил бы заметить вмешательство. Но Кир? Он видел лицо Эйлис. И скрывать свои мысли от волшебников не умеет. Неужели инспектор допросил воина? И что теперь будет? Наложнице ничего не грозит, а вот Стальному кулаку…. Кровь начала быстрее бежать по венам. Дыхание участилось. Девушка не могла сдерживать своего волнения, а Гайдехор, видевший, как бьется ее сердце, словно на рентгене, не мог этого не заметить. Потому Эйлис решила пойти ва-банк.

– Уф… Вы напугали меня своим вопросом, господин следователь. – Сказала она, выдыхая.

– Почему же? – Сделал невинное лицо вампир.

– Потому что повелителю и так не понравилось, что Эш – Рэм не смогли меня уберечь, а пришлось защищать чужому. Должна сказать честно, что я беспокоюсь за жизнь этого игрока, потому что разговариваю с вами лишь благодаря ему. Стражам было не до меня, телохранители – исчезли. В общем, глупо отпираться, что для меня Кир – истинный герой. Но я опасаюсь сплетен о чем-то другом.

– Например? – Инспектор подался вперед.

– Например, что мой спаситель видел мое лицо. Бессмысленно отпираться, что, спасая меня, он прикасался ко мне. И правитель об этом знает. Но мое лицо Киру для этого было не нужно.

Алые глаза недоверчиво сощурились.

– Разве?

– А вас тоже удивляет, что мужчина заступился за женщину, у которой видел только глаза? – Эйлис совершенно успокоилась. Она поняла, что Гайдехор задал последний вопрос, чтобы ударить по больному месту. Инспектор не дурак, он понимает, что наложнице приходится скользить по очень тонкой грани между тем, чтобы не разозлить вспыльчивого и непредсказуемого повелителя, и собственными представлениями о дозволенном и естественном общении. Конечно, глава Тайной полиции не мог не уколоть наложницу, учитывая ее вызывающее поведение и тот факт, что Эйлис не дала ему наложить на приглянувшуюся Рию печать.

– Почему? Я бы за вас тоже заступился. – Улыбнулся вампир. – Прошу прощения за каверзный вопрос. Но сами понимаете, работа.

– Да, понимаю. – Кивнула Эйлис.

– В таком случае, благодарю за содержательную беседу, госпожа. – Вампир встал, намереваясь проводить гостью до двери. – Надеюсь, в следующий раз увидеть вас по более радостному поводу.

– Я тоже, господин инспектор. – Наложница кивнула и вышла. За дверями ее ждали два верных стража.

Разговор с инспектором остался позади и завершился счастливо, но на душе у Эйлис было неспокойно. Ей очень хотелось сразу навестить Кира и узнать про допрос. Хотя с другой стороны… даже если инспектор и не беседовал со Стальным кулаком, то, что помешает ему залезть в голову мужчины в следующий раз? Сердце сжалось от беспокойства. Наложница изначально искренне хотела навестить Кира, но понимала, что к мужчине лучше не приближаться, дабы не вызвать гнева господина. Конечно, Лекс приходил этой ночью «мириться», но что затаил глубоко в душе – неизвестно. И вообще правитель Арона как-то не очень любил обсуждать проблемы. А Эйлис жаждала услышать, что он думает про свое оборотничество, про танцовщицу, про Кира, да и про саму наложницу.… Весь вечер девушка была сама не своя. Вспомнился дом, родные. Беспокойство смешалось с тоской. Эйлис металась по комнате и никак не могла заставить себя лечь спать. Как обычно, без предупреждения, появился Лекс. Он вошел бесшумно, потому девушка, в задумчивости застывшая у окна, не сразу его заметила. Увидела отражение на стекле, вздрогнула и обернулась. Мужчина заметил ее растерянность.

– Ты чем-то обеспокоена, Эйлис? – Правитель Арона был немного хмурым. Девушке внезапно захотелось выложить ему все как на духу, но потом она вспомнила, что в прошлый раз всего лишь несколькими словами спровоцировала появление Белой смерти. Столкнуться лицом к лицу с волком сегодня наложница была не готова, потому предпочла заменить свой порыв иным поступком, который показался более мудрым.

– Все в порядке, господин мой. – Улыбнулась она, но улыбка вышла немного грустной.

Лекс отшвырнул в сторону белые перчатки и расстегнул две верхние пуговицы мундира, приближаясь к наложнице. Однако она ловко юркнула в сторону, чтобы не оказаться прижатой к окну.

– Я ни разу не видел в твоих глазах столько тревоги, Эйлис. Отвечай на вопрос. – Фраза прозвучала без повышенных тонов, но было ясно, что это приказ.

Наложнице очень хотелось рассказать про сорванную вуаль, чтобы скинуть груз с плеч. Вдруг инспектор все-таки решит забраться в голову Киру и подставит игрока.

– Нет. – Эйлис повернулась к Лексу спиной.

– Опять не слушаешься? – Глухо прорычал он.

– Да. – Девушка развязала пояс пеньюара, дернула плечами, кружево сползло вниз, обнажив лопатки. – Накажите меня, господин…. – прошептала она.

Мужчина подошел к ней совсем близко. По коже побежали мурашки от его дыхания. Сердце усиленно билось. Эйлис никогда не знала, перейдет ли правитель ту грань, между болью и наслаждением, грубостью и нежностью. Это было как прыжок со скалы в глубокое море. Дух захватывало то ли от предвкушения, то ли от страха. Пальцы Лекса провели, чуть касаясь, слева по шее девушки, по плечу, ключице, лопатке. Губы дотронулись до уха. Какое-то время ласки мужчины были очень нежными, Эйлис чувствовала, как превращается в податливый воск. Внезапно Лекс прикусил мочку ее уха, а ладони его скользнули вперед, чувствительно сжав грудь. Эйлис поняла, что шаг в пропасть сделан, и улыбнулась. В методе правителя решать все проблемы в отношениях сексом был один большой плюс, во время близости мозг полностью отключался и весь мир переставал существовать. Лекс был прав, он – не призрак из сна, он есть реальность. Для Эйлис это было действительно так.

Рия долго не могла согреться ни под горячей водой, ни укутавшись теплым одеялом. После допроса никак не удавалось избавиться от неприятного ощущения, что кто-то в грязных тапочках потоптался в ее душе. Почему-то хотелось вывернуть себя наизнанку, хорошенько вытряхнуть и прочистить. Все стало бесить и раздражать. Этот мир, Игры, Эйлис с ее правителем, Сирх, который сейчас неизвестно где. Даже печенек, стоявших на столе в изящной вазочке, не хотелось. Какой «липкий» и «цепкий» этот Гайдехор! Пообщаешься с инспектором и начинаешь чувствовать тяжкий груз, будто совершила что-то постыдное. Сейчас бы музыку послушать или книгу почитать. Но здешние книги, соответственно, были на местном языке, из которого Рия знала лишь несколько ключевых фраз. А декодер переводил только устную речь. Телевиденье в этом мире существовало, но в комнате у Огненной леди не было никакого прибора, способного транслировать музыку или передавать видеосигнал. Раньше девушка так изматывалась на тренировках, что даже не думала о привычных в родном мире развлечениях. Хорошо, что хоть до душа сил хватило дойти, а потом до кровати доползти. Но сегодня, в свой первый «выходной» за все время пребывания в крепости Арон Рия заскучала по дому и привычной цивилизации. Солнце село, в окно подмигивала луна. Такой эффект получался потому, что по небу быстро неслись прерывистые облака, кажется, поднимался сильный ветер. Девушке стало еще неуютней от такой тревожной погоды, и, пустив слезу, она сердито закуталась в одеяло поплотнее, отвернувшись к стене. Надо спать. Завтра погонят тренироваться.

Сон не шел. Сначала девушка долго ворочалась, потом забылась какой-то изматывающей дремотой, которую постоянно прерывал подмигивающий глаз алой луны…. Этот алый свет струился с неба, исподтишка подкрадывался сзади, и было страшно повернуться и посмотреть… Тихо звякнула оконная рама. Что-то щелкнуло и зашелестело. У Рии душа ушла в пятки, но пошевелиться не было сил. Кто-то мягко спрыгнул с подоконника, почти бесшумно приблизился к кровати и замер над девушкой. У Даши волосы зашевелились на затылке. Она понимала, что нужно применить огненный смерч, но от ужаса не могла даже пошевелиться. Потом девушка ощутила чье-то дыханье над своим ухом, а сильная рука прижала к кровати, чтобы Рия не могла двинуться.

– Эй, Огненная леди, не убей меня своим смерчем, – послышался тихий, полный смешливых ноток голос.

Вся отхлынувшая в никуда кровь, разом ударила в голову. Вероятно, Дашины уши засветились во тьме не хуже глаз Гайдехора.

– Ты! – Вышипела она, потому что этот звук был полукриком – полушипом. – Ты! Как? Что ты здесь делаешь? – Она обернулась и при неверном свете луны увидела счастливое небритое лицо.

Сирх тихо рассмеялся.

– Кажется, целую тебя. – Он поймал ее губы своими, скользнул языком по ее зубам. – Я соскучился. – Мужчина уверенно опустился рядом на кровать, прижав к себе Рию, как запеленованного ребенка, девушка тихо запаниковала. В этот вечер она никак не ожидала свидания.

– Но как? Тебе же нельзя сюда.

– Нельзя, но если очень хочется то – можно. Я давно наблюдал за местными стражами, а Джокер сумел вычислить расположение камер наблюдения и датчиков. Ну, а дальше.… По стенам я всегда умел хорошо лазать. – Сирх довольно улыбнулся, потом сделал неуловимое, быстрое движение, и буквально вытряхнул Рию из одеяла на кровать. Девушка спала обнаженной. Мужчина довольно хмыкнул, бесстыдно разглядывая свою добычу при свете луны. И тут Даша поняла, что в принципе вариантов у нее нет. Если мужчина, презрев закон и стражу, вскарабкался на третий этаж, то навряд ли ему хотелось просто общения. Она смутилась почти до слез, но где-то в глубине души порадовалась, что попробовала синюю пилюлю, которую дала Эйлис.

– Ты сумасшедший. – По идее можно было расслабиться, что уж теперь остается. Девушка сделала глубокий вдох.

– Это ты сводишь меня с ума… – Серьезно сказал Сирх и притянул Рию к себе. Ощущение оказалось совершенно новым. Ласки мужчины отличались от всего, что до этого девушка испытывала когда-либо. Он был очень уверен в себе. Каждое прикосновение не знало ни стыда, ни жалости. Его руки в один миг исследовали подтянутое тело Рии, не пропустив ни одного миллиметра. Пальцы Сирха гладили кожу так, словно скульптор, создающий свое изваяние из живой, теплой, податливой глины. Они очерчивали контур бедер, живота, груди, чуть сжимали шею и снова отправлялись в путешествие вниз по плечам и спине до ягодиц и бедер. Девушка не могла говорить, ноги и руки отказали, но она извивалась в руках мужчины, словно податливая глина в ладонях мастера. Голова кружилась, будто от вина, губы никак не могли напиться поцелуем. Рия осмелела и позволила себе снять с Сирха комбез игрока. Молния поддалась не сразу, но когда попытки завершились успехом, и девушка заскользила ладонями по точеным мускулам, она застонала от наслаждения. Грудь воина тяжело вздымалась, в ней чувствовалась безудержная мощь, будто Рия прикасалась к неведомому могучему духу зверя. И, наверное, лишь в этот миг впервые в жизни девушка поняла, что такое настоящий мужчина. Рия вскрикнула от боли. Она не просто жаждала близости, ей казалось, что она сейчас растворится в Сирхе полностью, но почувствовав дискомфорт, с удивлением вспомнила, что в этом мире еще девственна. Была. Но болевые ощущения почти сразу же сменила легкая дрожь, распространявшаяся откуда-то снизу живота по всему телу. Дрожь усилилась электрическими искрами, а потом неожиданно накрыла безумная волна наслаждения. И молния изумления на миг пробудила сознание: неужели так быстро? Но Сирх продолжал все глубже проникать в Рию, причем девушка ясно осознавала, что это происходит не только на физическом плане. Она улыбнулась и позволила себе принадлежать мужчине полностью и безоговорочно.

Глава 16

Гайдехор любил путешествовать на малые расстояния, превращаясь в клубы дыма. Особенно ему нравился эффект, производимый при материализации на месте преступления. Подчиненные инспектора, конечно, привыкли, но все равно смотрели на своего начальника с трепетом, а уж случайные свидетели.… Отчасти все объяснялось тем, что превращаться в дым могли либо могущественные волшебники (да и то не изо всех рас), либо вампиры. И те и другие владели силой, способной уничтожать демонов, против которых обычному гражданину противопоставить, к сожалению, особо нечего. Естественно, в магических лавках продавались всякого рода защитные амулеты и артефакты, но с их работой был связан один немаловажный нюанс. Сами по себе талисманы являлись лишь бесполезными безделушками, если не подпитывались регулярно каким-либо волшебником. Естественно маги делились своей силой не бесплатно, многие могли почти всю жизнь безбедно существовать, имея даже небольшую сеть клиентов, которым приходилось раз в месяц вносить определенную сумму, чтобы не бояться порождений тьмы. У каждого волшебника в итоге образовывалась некая магическая паутина, которая тянулась от кристалла силы (фокусировавшего энергию хозяина) к каждому проданному талисману. Раз в месяц после проверки состояния своего счета колдун направлял по паутине с помощью специальных заклинаний часть своей мощи. Постоянную защиту поддерживали богачи и чиновники на высоких должностях. Причем для таких людей данная статься расходов являлась просто необходимостью, ибо, чем выше твое положение, тем больше у тебя завистников и врагов, и тем больше вероятность встретиться с наемным убийцей (хорошо, если из плоти и крови) или умереть от неведомой болезни до приезда медиков.

Люди среднего класса или особо мнительные граждане, как правило, «пополняли баланс» своей магической защиты лишь периодически, когда уезжали в дальние путешествия, ввязывались в сомнительные авантюры или происходила общая магическая аномалия, вызывавшая разгул темных сил. Кстати, история хранит память о нескольких случаях, когда особо предприимчивые волшебники сами производили подобные аномалии, чтобы заработать побольше денег. Гайдехор за последние пятьдесят лет раскрыл три таких преступления, но это лишь те прецеденты, которые удалось доказать. Инспектор подозревал, что подобных случаев было намного больше, просто виновным удалось избежать-таки наказания. И поэтому видел в каждом волшебнике потенциального преступника, особенно если тот был богат или, наоборот, начинал нуждаться в определенной сумме.

Конечно, у каждой крепости существовала своя система магической защиты, но в мирное время она представляла собой слабое поле, которое поддерживали штатные волшебники. Однако этого поля хватало на то, чтобы в домах не заводились мелкие духи, кидающиеся посудой, и прочие вредные шкодники. Более высокая мощность не нужна была в обычное время еще и потому, что иные демоны состояли на службе у правителя. И когда защита включалась на полную, бедняги оказывались в весьма трудном положении.

Вампиры делиться своей силой с амулетами не могли, потому были лишены этой статьи дохода, но отлично справлялись с ролью телохранителей, так как умели уничтожать демонов. Причем, сила амулета была исчерпаема, а вот телохранитель мог сражаться довольно долго. Потому, например, правитель Арона, предпочел приставить к своей наложнице Эша и Рэма, а не подарить ей оберег.

Кто-то считал, что раса вампиров пришла из Вселенной Вечной Тьмы и создавалась искусственным образом с помощью генетических и магических экспериментов. Вполне возможно, что какой-нибудь великий волшебник или черный бог озадачился выживанием демонических существ и в итоге, скрестив их с сильнейшими людьми, вывел новый вид. Гайдехору же нравилось думать, что люди и демоны – это одичавшие и деградировавшие потомки вампиров. И инспектору доставляло удовольствие показывать окружающим превосходство своей расы даже в мелочах.

Однако сегодня глава Тайной полиции чувствовал голод. Напряженные сутки работы и дразнящий запах крови чистой, беззащитной девушки-игрока подстегнули аппетит. Превращение в туман требовало определенных затрат энергии, что только усилило бы жажду. Конечно, вампир может контролировать себя, может заменить живую кровь на аналог: человеческую еду, специальные энергетические напитки или просто «выпить» чью-то жизненную силу. Однако подобное Гайдехор почитал за дурной тон. В общем, чтобы не испытывать судьбу, вампир решил выехать по вызову на мотоцикле. Конечно, представителям его расы можно было не использовать защиту, без которой, случись что, любой бы погиб, попав в аварию на большой скорости. Гайдехор обладал превосходной реакцией и вовремя превратился бы в дым. Но в глаза попадало много мошек и прочего мусора, да и вообще можно было приехать к месту назначения с лицом, перепачканным неизвестно чем, потому инспектор предпочитал использовать шлем. Со стороны такой мотоциклист в шлеме выглядел интригующе, потому то алые глаза вампира светились даже сквозь затемненный визор – от чего у прохожих волосы шевелились на затылке.

Ехать нужно было в западную часть крепости, к Пятому водостоку. Как и подозревал Гайдехор, заказчики начали избавляться от исполнителей. Полицейские установили наблюдение за работниками ведомств Подземных коммуникаций. И сегодняшним вечером тихий, неприметный трудяга-ремонтник по имени Джес, отвечавший за состояние фильтров, спустился в канализацию, чтобы исправить незначительную поломку в Западном секторе. Конечно, мастер мог послать робота, но большинство из механических помощников все еще были заняты на восстановлении поврежденной взрывами централи. Потому Джес проявил рвение и полез в подземный лабиринт сам. Нужно заметить, что канализация в Ароне была современной, чистой, так как крепость перерабатывала отходы на биологическое топливо и удобрения, потому трудиться в сфере Подземных коммуникаций было скучновато, но совершенно не постыдно. Однако полицейский, наблюдавший за мастером, не пожелал спускаться вниз, а ограничился видео с камер.

Мелкая ошибка приносит большие проблемы. Неожиданно камеры около места поломки стали давать помехи. Однако следователь успел разглядеть, что Джес, достигнув места назначения, не столько занимался неполадками, сколько что-то искал. Мужчина начал нервничать, он долго ковырялся в фильтрах и наконец-то нащупал нечто внутри системы, скрытое от камер. Полицейский понял, что сбой техники не случаен, но тут перед следователем возникла дилемма. Направиться за мастером – значит отойти от камеры. Конечно, происходящее будет записано, но помехи могут испортить видео, а так – есть шанс разглядеть. С другой стороны – нет пока доказательств, что ремонтник в чем-то замешан. В любом случае, Джеса можно будет взять с поличным и наверху. Но, если преступники заметают следы, а ремонтник оказался предателем и пришел за платой, то, скорее всего «вознаграждение» его убьет. И тогда остаться в контрольном пункте – значит подвергнуть мастера смертельной опасности и лишиться свидетеля. За такое – глава Полиции может всю кровь выпить. В прямом смысле.

Наблюдатель сделал запоздалый выбор и рванул за Джесом в тоннель, про себя уговаривая ремонтника не открывать «шкатулку» с оплатой. Однако следователь опоздал. Когда он пришел на место, мастера уже не было, наверх он тоже не поднимался. И лишь по записям с камер удалось установить, что Джес, вынул испорченную деталь из фильтра, чему оказался рад намного больше, чем нужно было, устранил неполадку и, насвистывая, пошел прочь, правда почему-то не к выходу, а к Пятому водостоку – огромной плотине, из которой с шумом в бездонный резервуар падала неочищенная вода.

Мастер будто бы намеревался что-то проверить на мостике над плотиной или просто из любопытства заглянуть в бездну, но перегнулся через перила слишком сильно и упал вниз. Умер Джес, ударившись о воду, которая с такой высоты оказалась тверже камня. Когда полиция прибыла на место происшествия, тело бедняги застряло в первом очистном фильтре. Вот такой философский конец жизни ремонтника, который отвечал за работу фильтрационной системы. Несчастный случай?

Если бы Гайдехор не знал, что террористы проникли в Подземные коммуникации, а значит, им кто-то помогал (иначе, как минуешь охрану, камеры и отопрешь замки?). Если бы вампир не встречался с заклятьем на «несчастную случайность», то никто бы расследовать смерть скромного ремонтника не стал. И полицейский, допустивший гибель свидетеля, не лишился бы впоследствии части своей крови.

Гайдехор поморщился и прижал к носу платок. Его сверхчувствительное обоняние тяжело переносило запах сточных вод, которым пропитался труп.

– Ну? Что скажите, господа? – Обратился вампир к экспертам, зависшим над телом с разными приборами жутковатого вида. Магические следы быстро выветриваются, потому времени транспортировать тело в лабораторию не было, приходилось вскрывать на месте. Чуть в стороне, в тени стоял понурый, побледневший полицейский, что не уследил за ремонтником. Он уже отчитался перед инспектором и теперь с замиранием сердца ждал приглашения явиться в кабинет. Конечно, потеря даже полулитра крови взрослого мужчину не убьет, но Гайдехор любит проникать в мозг, когда пьет из человека энергию, а это значит, что Главе Полиции станут известны все мелкие грешки, похотливые мысли и служебные оплошности следователя. И за последние, скорее всего, лишат премии в этом месяце.

Эксперт в черном комбинезоне и с маской на лице, управлявший мини-роботом хирургом, похожим на летающего ёжика, развел руками.

– К сожалению, ничего, господин инспектор. Причина смерти – удар о воду, ушиб внутренних органов, множественные переломы, внутренние разрывы тканей и кровоизлияния. Магических следов нет. Сами знаете, вода….

Вода, огонь и земля – три коварные стихии, которые очищали пространство и артефакты от волшебства.

Гайдехор поморщился.

– Результаты с предполагаемого места заражения заклятьем?

– Мы все осмотрели, господин инспектор, – робко сказал провинившийся полицейский. – Ничего.

Алые глаза сверкнули в сторону говорящего.

– Ничего?

– Так точно, госп….

– А вы внимательно смотрели? Со специальной аппаратурой?

– Внешний осмотр ничего не выявил, никаких рун и символов на деталях фильтра и инструментах. Что именно стало переносчиком заклятья – неизвестно. Часть экспертов пытаются исследовать фильтры слива, если что-то упало в воду…

Гайдехор представил, сколько всего могут содержать сточные воды, и вздохнул. Можно хоть полжизни потратить, чтобы найти в них конкретный след.

– Я сам осмотрю место заражения. – Сказал инспектор. – Продолжайте работу! А вам, Рисси, – обратился он к бледному полицейскому, – рекомендую явиться ко мне в кабинет завтра, то есть уже сегодня, с утра.

Рисси вздрогнул и отвесил поклон в знак согласия. Гайдехор успокоился. Скоро его ждет свежая кровь, даже если никого из преступников поймать не удастся. А значит, можно спокойно использовать магию.

Фигура инспектора превратилась в серо-серебряные клубы дыма, которые унеслись прочь, в лабиринты тоннелей. Вампир не стал возвращать материальную форму, когда достиг злополучного фильтра. Серый туман проник внутрь механизма и быстро исследовал каждую пядь. Ничего. Ничего! Если только… Песок. Несколько золотых песчинок как раз рядом с той деталью, которую спустился заменить ремонтник. С одной стороны – нет ничего удивительного, что в Подземных коммуникациях вдруг завалялась пара песчинок. Но интуиция вампира подводила крайне редко. Он осторожно извлек из фильтра почти невидимые обычному глазу песчинки, материализовался и сосредоточился на изучении крохотных былинок.

Хм… Песок… Что-то это ему напоминает.. Точно! Золотая ведьма из страны Песков! Для такой могучей волшебницы не составит труда создать любой артефакт из золотых крупинок, который после выполнения своего предназначения превратится в пыль! Но неужели враги Арона зашли так далеко? И неужели к их числу относится Златовласая Ведьма?

Вампир упаковал песчинки в маленький герметичный резервуар, набор которых всегда носил на поясе в изящном портмоне, постучал пальцами по металлической детали фильтра и задумался. Потом, повинуясь внезапному порыву, превратился в дым и отправился, полагаясь на свое чутье, по магическому следу, который мог оставить артефакт из песка. Голос былинок, заточенных в резервуаре, был очень слабым. Гайдехор даже не знал, слышит ли он его наверняка, но попробовать стоило.

Вампир покинул Подземные коммуникации через выход недалеко от Западного Водостока. Логично. Преступникам было бы удобно проникнуть в тоннели именно здесь, да и «награду» предателю они не стали бы прятать далеко от доступного входа. На улице след почти потерялся, золотая рваная нить, видимая лишь на тонких планах, таяла на глазах. Нужно было торопиться. Клубы дыма запетляли по городским улицам, но внезапно до инспектора донесся сигнал тревоги, переданный по служебному «ментальному радио». Сигнал повторился. А потом прямо рядом с замком правителя в небо взметнулась яркая ало-черная вспышка, которая могла свидетельствовать лишь о гибели мощного демона. Гайдехор с сожалением бросил последний взгляд на тающий след, подавляя искушение презреть свою обязанность явиться по тревоге и продолжить расследование. Но безопасность правителя для главы Тайной полиции была превыше всего. Если туман умел бы вздыхать, то вздох его оказался бы самым тяжелым и горьким во всей Вселенной. Серые клубы сделали резкий разворот и с неимоверной скоростью устремились прочь от заветного следа.

Глава 17

Эйлис, к своему большому удивлению, никак не могла заснуть даже после бурного «наказания». Раньше бы она после такого моментально проваливалась в царство снов. Но сегодня желанное забытье никак не наступало. Лекс спал рядом на животе, его правая ладонь лежала на шее девушки, чуть выше «ожерелья – ошейника». Наложница сначала несколько раз безуспешно пыталась осторожно высвободиться, но пальцы мужчины рефлекторно сжимались, не желая упускать добычу. В конце концов, правитель, видимо, погрузился в более глубокий сон, потому девушке удалось поменять позу и лечь чуть повыше, на подушки. Эйлис облокотилась на локоть и задумчиво рассматривала лицо правителя, причудливо освещенное неверной, подмигивающей луной. Наложница никак не могла понять, что же испытывает к этому мужчине на самом деле. Является ли он для нее чужим? Сколько дурной мощи в нем скрыто, сколько ярости… Близость Лекса была для Эйлис настоящим волшебством, но не путала ли она волшебство с обычной страстью? Столько лет «голодать» в этом скучном земном мире, а теперь встретить мужчину, наделенного истинной силой. Не мудрено соблазниться и потерять разум. Девушка нежно погладила небритую щеку, это прикосновение разбудило Лекса. Он немедленно сгреб Эйлис в охапку, притянув к себе правой рукой.

– Прости, я не хотела тебя будить. – Прошептала наложница, поцеловав его слегка колючий подбородок.

– Не спится? – голос Лекса был хриплым, звуки его вызывали странное ощущение вроде щекотки где-то внизу живота. – Могу повторить наказание, чтобы лучше спалось.

Эйлис серьезно задумалась о том, выдержит ли ее тело вторую сладкую пытку. Однако, пока она пыталась сообразить, что лучше сказать, произошло следующее. Внезапно тело Лекса напряглось, и он с быстротой зверя метнулся, ловко подхватив девушку, с кровати на пол. Через мгновение раздался отвратительный скрежет, будто кто-то царапал стекло острым когтем, а потом с оглушительным звоном окно разлетелось множеством мелких осколков, которые осыпали дождем комнату и стоявшую рядом постель – все пространство, кроме Эйлис, которую закрыл своей могучей спиной Лекс. Девушка вскрикнула, когда увидела, что из многочисленных царапин на теле мужчины начинает сочиться кровь. В помещение проникло что-то черно-алое, похожее на горгулью с лицом хищной птицы, пышущее жаром и издающее резкий, неприятный запах. От мощной злобной ауры у наложницы, способной чувствовать тонкие планы, похолодело внутри. Кажется, крылатая демоническая тварь обладала не только тонким, но и материальным телом, она издавала скрежещущие звуки, вызывающие у Эйлис желание забиться в угол.

Правитель зарычал, словно зверь, потом одним движением развернулся, одновременно вынув торчавший из левого плеча осколок стекла, отбросил в сторону, поднял на ноги девушку. Горгулья издала протяжный вой и бросилась на людей, растопырив, как мелкие кинжалы, когти на четырех длинных лапах. Эйлис даже не успела понять, как они с Лексом оказались почти в другой стороне комнаты за одно мгновение. Вероятно, горгулья тоже не ожидала такого подвоха, потому что не успела затормозить и врезалась в стену, что вызвало обрушение каменной кладки.

– Окно! – Крикнул правитель кому-то сзади. Эйлис обнаружила две серые тени, ворвавшиеся в комнату – Эш и Рэм. Лекс поручил девушку одному из вампиров, а сам бросился прямо на пришедшего в себя монстра, готовившегося к новой атаке. Второй вампир ринулся к окну, где возникло сразу несколько черных демонических тварей, похожих на тех, что пытались похитить наложницу во время теракта.

Горгулья взмахнула крыльями, сорвав хрустальную люстру с потолка, потом выпустила в сторону Лекса зеленое пламя изо рта. Серый туман закрыл Эйлис надежным щитом, но она закричала, так как испугалась, что огонь уничтожит правителя. Однако тот спокойно поднырнул вниз, избежав атаки. За пару секунд оказался позади горгульи, еще за один прыжок достиг кровати, рядом с которой в специальных ножнах покоился меч повелителя Арона. Мужчина выхватил оружие и ринулся в атаку, монстр, который казался воплощением ужаса и силы, вдруг превратился в нечто неповоротливое и медлительное. Меч Лекса являлся сильным магическим артефактом, о чем говорили знаки на рукояти, разрубил тварь пополам меньше, чем за минуту. Горгулья издала жалобный вой, потом рассыпалась каменной крошкой. А в окно вырвалась ало-черная вспышка.

Лекс хмыкнул, бросил взгляд на материализовавшегося у окна Рэма, который только что уничтожил последнего демона, подошел к Эйлис. Серый туман отхлынул от девушки, заворожено и немного испуганно глядевшей на обнаженную, исчерченную кровавыми ручейками, мужскую фигуру, освещенную луной. Правитель по пути схватил с кресла шелковое покрывало, что наложница накануне вечером туда убрала, расстилая кровать. Лекс с силой встряхнул ткань, а потом закутал в нее девушку, скрывая ее наготу.

– Испугалась? – Спросил он с улыбкой, одной рукой обнимая Эйлис, в другой держа меч. Мужчина видел искреннее восхищение в глазах наложницы. Только сейчас девушка сообразила, что слышит вой сирены, встревоженные волоса, а где-то на улице, вероятно, продолжается бой.

– Не успела. Почти… – Выдохнула она. – И поцеловала его губы. Лекс коротко, но страстно ответил на поцелуй. – Отведите ее в мои покои. – Сказал он вампирам. Сейчас здесь будет полно народу.

– Ой, ты же в крови! Дай, я…

– Потом. – Строго сказал правитель. – Я приду к тебе потом. Спрячь лицо.

Эйлис повиновалась, но вдруг спохватилась.

Продолжить чтение